Hur nazister förvandlade hakkorset till en symbol för hat

Bilderna från Charlottesville, Va., av vita supremacister som marscherar med nazistiska banderoller påminde oss, som om vi behövde det, om att hakkorset fortfarande är en kraftfull symbol för rasistiskt hat.

I Tyskland, där nynazister också marscherar, är det olagligt att visa upp hakkorset, och medborgare där inleder privata eller lokala insatser för att ta bort det från graffiti och annan gatukonst.

Men försök att utrota hakkorset kan ibland slå fel, vilket nyligen hände i Quebec. Corey Fleischer, känd under Instagram-hanteringen erasinghate, stoppades av polisen när han försökte sudda ut hakkors som var präglade på bärgade ankare som var offentligt utställda i det lilla samhället Pointes-des-Cascades vid Saint Lawrence-floden.

Plaques antydde att ankarna kom från Tredje riket, men en korrespondent från Radio Canada rapporterade att de tillverkades av det engelska företaget W.L. Byers innan nazisterna kom till makten. Företaget använde hakkorset som en symbol för lycka, vilket var vanligt i början av 1900-talet.

Fleischer förblev oberörd av denna historiska förklaring. Som han berättade för CityNews: ”Hakkorset är inte längre ett fredstecken. Det är ett tecken som är knutet till ett parti som bokstavligen nästan utplånade en hel kultur.”

Jag stöter på denna besatthet av hakkors gång på gång. I mina universitetskurser om tysk kulturhistoria är studenterna avstötta men samtidigt fascinerade av den skräck som den symboliserar. När jag frågar om hakkorset borde förbjudas i Nordamerika på samma sätt som i Tyskland, svarar vissa ja, medan andra pekar på dess oskyldiga användning i andra kulturer.

Debatten liknar tvisten mellan Pointes-des-Cascades och Corey Fleischer. Ska de 25 år som den var en symbol för nazistisk rasism väga tyngre än dess tusenåriga användning som talisman för lycka?

En bild från Instagramkontot erasinghate som visar Alexander Trowbridge, en multimediejournalist, som deltar i ett av de tidiga evenemangen.

En mångsidig och gammal historia

Hakkorset var inte alltid en avskyvärd symbol för hat. Långt ifrån. Ordet svastika har sitt ursprung i sanskrit och betyder ”främjar välbefinnande”.

Som symbol ligger svastikans kraft i dess enkelhet och balans. Den grafiska designern Steven Heller konstaterar att ”hakkorsets geometriska renhet gör att det kan läsas i alla storlekar och på alla avstånd, och när det står på sin axel ger den virvlande kvadraten en illusion av rörelse”.

Dess form är enligt Heller ”sublim”, så det är inte konstigt att det har funnit en plats i så många kulturer.

I buddhismen anses hakkorset representera Buddhas fotspår. Det får en liturgisk funktion inom jainismen, och inom hinduismen bildar symbolen medurs (svastikan som vi känner till den, med armarna riktade åt höger) och symbolen moturs, sauvistikan, ett par för att skildra motsatser som ljus och mörker.

I Mesopotamien användes det på mynt, och Navajo-nationen vävde in det i filtar. Den har hittats på gammal keramik i Afrika och Asien. Den användes ibland som ett enskilt element, men ofta upprepades den som en serie sammanlänkade hakkors för att bilda en bård på ett plagg eller i arkitekturen, vilket var vanligt under romartiden.

Det gjorde sitt intåg i germanska och vikingatida kulturer, och du kan hitta det i medeltida kyrkor och religiösa klädesplagg över hela Europa.

I slutet av 1800-talet och början av 1900-talet blev hakkorset väletablerat i den västerländska kulturen som en lyckosymbol, i likhet med en fyrklöver eller en hästsko.

Företag använde det som logotyp; det prydde födelseannonser och gratulationskort. Amerikanska pojkscouter kunde få ett hakkorsmärke, och flickklubben gav ut en tidning som hette The Swastika. Finland, Lettland och USA har alla använt det som militärt emblem.

I Kanada fick ett gruvsamhälle i norra Ontario namnet Swastika, på samma sätt som man kan döpa en stad till New Hope eller Bounty. Windsor, N.S., och Fernie, B.C., hade båda hockeylag som kallades Swastika. År 1931 gav Newfoundland ut ett frimärke för 1 dollar till minne av viktiga ögonblick inom den transatlantiska luftfarten; varje hörn hade ett hakkors.

I slutet av 1800-talet hamnade det nybildade tyska imperiet i en tid av ohämmad nationalism. Vissa nationalister försökte bevisa tysk rasöverlägsenhet och anslöt sig till en numera misskrediterad idé om att en gammal arisk ras – de ursprungliga indoeuropéerna – var deras förfäder. Det behövdes bevis för att koppla samman tyskarna med arierna.

Nazisterna tillägnade sig symbolen

Hakkorset gav den nödvändiga länken.

I början av 1870-talet, när den tyske affärsmannen och arkeologen Heinrich Schliemann trodde att han hade upptäckt den gamla grekiska staden Troja, grävdes mer än 1 800 förekomster av hakkorset upp. Eftersom hakkorset också förekom bland de germanska stammarnas arkeologiska lämningar tog det inte lång tid för nationalister att hoppa till slutsatsen att både tyskarna och grekerna var ättlingar till arierna.

Och om man tror att tyskarna utgör en separat ”ras” som är överlägsen andra etniska grupper runt omkring blir det lättare att hävda att man måste hålla den ”rasen” ren. I det sammanhanget följde antisemitismen.

The Thule Society, en antisemitisk organisation som förespråkade överlägsenheten hos tyska Volk (folk på engelska), grundades i slutet av första världskriget. Den använde ett stiliserat hakkors som sin logotyp. Sällskapet sponsrade det gryende nazistpartiet, och i ett försök att få en större offentlig profil skapade partiet en banderoll som innehöll det hakkors som vi känner till idag.

Hitler var övertygad om att en kraftfull symbol skulle samla massorna till hans främlingsfientliga sak. Med ett svart hakkors (kallat Hakenkreuz på tyska, eller krokigt kors) roterat 45 grader på en vit cirkel mot en röd bakgrund moderniserade den nazistiska banderollen den gamla symbolen samtidigt som den framkallade färgerna från det nyligen besegrade tyska imperiet.

I Mein Kampf tog Hitler ensam åt sig äran för designen och försökte ge den en mening: ”I rött ser vi rörelsens sociala idé, i vitt den nationalistiska idén, i hakkorset uppdraget att kämpa för den ariska människans seger”. Bortsett från den plågsamma symboliken gjorde hakkorsbannern vad den skulle göra – den gav den nazistiska rörelsen en visuell identitet.

När nazisterna tog makten 1933 försökte de ena landet bakom sin rasistiska ariska ideologi, och användningen av deras symbol infiltrerade alla aspekter av det tyska livet.

Man kan fortfarande se den ibland, bland annat i mosaiktakplattor i Hitlers Haus der Kunst i München. Banderollen blev landets officiella flagga 1935, och även om den inte fanns överallt som Hollywood kanske vill få dig att tro, var den mycket närvarande.

Vägen framåt

Steven Heller underrubricerar sin bok The Swastika med en enkel men relevant fråga: Symbol bortom återlösning? I de kulturer där det har använts i århundraden i religiösa praktiker eller i den dekorativa konsten är denna fråga onödig. Symbolen har inga negativa konnotationer där.

Men föremål som hakkorset har ingen inneboende betydelse; symboliken konstrueras av de människor som använder dem. I vårt västerländska samhälle är hakkorset besudlat. Den nazistiska rörelsens våldsamma brott mot mänskligheten gav hakkorset en betydelse som inte kan döljas eller raderas.

På platser som Pointes-des-Cascades, där det finns förnazistiska hakkors, måste man vara extra noga med att kontextualisera deras närvaro. Men i alla andra fall måste symbolen verkligen undvikas.

Dess hatfyllda rasistiska avsikter är tydliga. Den var inte en oskyldig symbol för nazisterna, och är det inte heller för senare tiders nynazister och vita supremacister.