Forskare räknar ut när den röda superjätten Betelgeuse kommer att bli supernova

Den röda superjätten Betelgeuse är mindre och ligger mycket närmare jorden än vad man tidigare har trott, enligt astronomer från Australian National University, som har gett nya uppgifter om när den kommer att explodera.

Samtidigt som den normalt sett är en av de ljusaste stjärnorna på himlen verkade Betelgeuse dämpas i slutet av 2019 – något som forskarna trodde kunde betyda att den var på väg att explodera inom kort.

Ny forskning tyder på att de dimmande händelserna i själva verket berodde på ett dammoln som skymmer stjärnan från jorden och stjärnans naturliga pulsationer, men ger också en tidsram för när den kommer att bli supernova.

Bild: Betelgeuse dämpades plötsligt under 2019. Bild: ESO

Betelgeuse är en av de största stjärnorna som är synliga för blotta ögat, vanligtvis den tionde ljusaste stjärnan på natthimlen, och den intar den övre vänstra positionen i stjärnbilden Orion.

Den kallas för en röd superjätte eftersom stjärnan närmar sig slutet av sitt liv, och sväller ut när den bränner upp grundämnena i sin kärna innan den snart – inom en astronomisk tidsram – exploderar i en supernova.

Annons

Denna supernova kommer inte att kunna skada någon på jorden, men den skulle vara synlig, även under dagtid, och lysa lika starkt som en halvfull måne i ungefär ett år, enligt forskare vid University of California.

Men det är osannolikt att denna händelse kommer att inträffa under vår livstid, menar de australiensiska forskarna i sin nya artikel som publiceras i Astrophysical Journal.

Med hjälp av sofistikerad modellering för att lära sig mer om den fysik som driver Betelgeuses pulsationer bekräftade forskarna i praktiken att det var ljudvågor inuti stjärnan som orsakade att den pulserade.

Dr Meredith Joyce från Australian National University sade att stjärnan fortfarande förbränner helium i sin kärna för tillfället ”vilket innebär att den inte är i närheten av att explodera”.

”Det kan dröja omkring 100 000 år innan en explosion inträffar”, tillade hon.

Bild: Om den röda superjätten blev en suprnova skulle den vara synlig på jorden även under dagen

Hennes medförfattare Laszlo Molnar från Konkoly-observatoriet i Budapest förklarade hur studien också avslöjade Betelgeuses storlek och dess avstånd från jorden.

”Den faktiska fysiska storleken på Betelgeuse har varit lite av ett mysterium – tidigare studier föreslog att den kunde vara större än Jupiters omloppsbana.

”Våra resultat säger att Betelgeuse bara sträcker sig ut till två tredjedelar av det, med en radie som är 750 gånger större än solens radie”, sade dr Molnar.

”När vi väl hade stjärnans fysiska storlek kunde vi bestämma avståndet från jorden. Våra resultat visar att den är bara 530 ljusår från oss – 25 procent närmare än vad man tidigare trott.”

Trots att den är så mycket närmare kommer den eventuella supernovan ändå inte att ha någon större inverkan på jorden.

”Det är fortfarande en riktigt stor sak när en supernova exploderar. Och detta är vår närmaste kandidat. Det ger oss en sällsynt möjlighet att studera vad som händer med sådana här stjärnor innan de exploderar”, tillägger dr Joyce.