Cleveland, Stålmannens verkliga födelseplats

Med basketstjärnan LeBron James avgång tidigare i sommar har Cleveland förlorat en övermänniska. James skulle som stadens födelseson rädda staden och rädda Cleveland från dess ekonomiska problem. Hans bild tornade bokstavligen upp sig över stadens invånare, på en flervåningsskylt som dominerade downtown. Men nu, när James lämnar Cavaliers för Miami, kan Cleveland fokusera på sin första Stålmannen – den som föddes på Krypton. Tidigare har staden inte gett Clark Kent och hans alter ego så mycket uppmärksamhet, trots att han uppfanns av två pojkar på Clevelands östra sida. Men det håller på att förändras, eftersom staden långsamt börjar erkänna sin roll i skapandet av superhjälten som stod för ”sanning, rättvisa och den amerikanska vägen”.

1933 drömde Jerry Siegel och Joe Shuster om serietidningshjälten med superkrafter. Båda pojkarna kom från judiska invandrarfamiljer och bodde på samma gata i Glenville, som då var ett blomstrande, överväldigande judiskt medelklassområde med koshermarknader som sålde jiddiska tidningar i nästan varje gathörn. Vid den här tiden var Cleveland den femte folkrikaste amerikanska staden, och en framåtblickande stad dessutom, eftersom den var den första som installerade allmän elektricitet och spårvagnar.

Siegels far kom först till Cleveland som skyltmålare, men han lämnade snart det yrket för att öppna ett herrekiperingsföretag i en mindre välmående del av staden, bara för att sedan dö av en hjärtattack när rånare tog sig in i hans butik. Enligt Gerard Jones oumbärliga bok Men of Tomorrow: Geeks, Gangsters, and the Birth of the Comic Book, fick familjen Siegel veta att han hade blivit skjuten i bröstet. (Huruvida denna händelse var inspirationen till en skottsäker superhjälte är okänt, men verkar troligt.)

Shusters familj var inte lika förmögen som Siegels, så Joe, som var en tvångskonstnär, skissade ofta på vävnadspapper och annat skrotpapper. Båda tonåringarna var obekväma när det gällde flickor, blyga och besatta av den tidens pulpatidningar. Enligt Jones besökte Shuster kioskerna och läste igenom tidningarna, särskilt Amazing Stories, för att sedan återskapa dem hemma.

Judi Feniger, verkställande direktör för Maltz Museum of Jewish Heritage, påpekar att Siegel och Shuster båda är exempel på Clevelands invandrarhistoria, eftersom de var barn till föräldrar som kanske inte talade engelska. De hade en ”arbetarklassmoral som är särskilt typisk för Cleveland och särskilt för Glenville”, säger hon. År 2008 var museet värd för utställningen ”Zap! Bow! Bam!” om judiska invandrares skapande av Stålmannen och andra serietidningshjältar.

Siegel och Shuster träffades i gymnasiet; Siegel var den ambitiöse. Efter att de två kom på idén om en serietidningshjälte tog han kontroll över företaget och kokade ihop en romantisk ursprungshistoria för Stålmannen. En sömnlös sommarnatt, som Jones återberättar i sin bok, fick Siegel en inspiration: ”Jag hoppade upp ur sängen och skrev ner det här, och sedan gick jag tillbaka och tänkte lite mer i ungefär två timmar och gick upp igen och skrev ner det. Detta pågår hela natten med två timmars mellanrum. ”Jag rusade över till Joe och visade det för honom….. Vi satte oss bara ner och jag arbetade rakt igenom. Jag tror att jag hade tagit med mig några smörgåsar att äta, och vi arbetade hela dagen.” Den kvällen var de första veckorna av serietidningar färdigställda.

Oavsett om denna ”Eureka!”-berättelse är sann eller inte (i Men of Tomorrow ifrågasätter författaren dess riktighet), skrev Siegel och Shuster de första Stålmannen-stripsen från sina hem, och fortsatte att göra det även efter att de hade tagit examen från gymnasiet och blivit berömda. (Siegel flyttade så småningom från huset i Glenville till ett hus i det exklusiva området University Heights, men började tillbringa större delen av sin tid i New York, dit han och Shuster så småningom flyttade.)

1938 sålde de sin hjälte till DC Comics för 130 dollar, som tog rättigheterna till karaktären. Stålmannen blev snart en av de mest kända figurerna i världen, men Siegel och Shuster fick inga royalties eller förmåner från sin skapelse. Eftersom de inte kunde försörja sig på sin serie tog de andra jobb; på 1970-talet arbetade Siegel som brevbärare. År 1975 förlikades en stämning som de lämnat in mot DC Comics till deras fördel, vilket gav Siegel och Shuster både pengar – 20 000 dollar om året vardera för resten av deras liv – och krediter. Nu finns frasen ”Superman created by Jerry Siegel and Joe Shuster” på alla Superman-relaterade produkter.

Jerry Siegel, till vänster, och Joe Shuster träffades i gymnasiet och efter att de två kom på idén om en serietidningshjälte tog Siegel kontroll över företaget och skapade en romantisk ursprungshistoria för Stålmannen. (Bettmann / Corbis)

Där Shusters hus en gång stod finns ett staket med sex reproducerade plåtar i affischstorlek av Stålmannens första framträdande i Action Comics #1. (Jim Bowers, CapedWonder.com)

En sjunde affisch vid det före detta Shuster-huset förkunnar: ”På denna plats stod en gång det hem där Stålmannen förvandlades från ord till bilder… Med skapandet av Stålmannen visade dessa två vänner världen att de mest vanliga av oss kan visa sig vara de mest heroiska.” (Jim Bowers, CapedWonder.com)

Glenville Community Development Corporation tog hand om restaureringen av Siegels hus. De reparerade taket, sidospåren, trädgårdsanläggningen och målade huset i Superman-blått och rött. En plakett installerades också för att hedra Siegel. (Jim Bowers, CapedWonder.com)

Kort efter att Siegel och Shuster dog på 1990-talet ägde en liknande kamp för att erkänna Stålmannens skapare rum i Cleveland. Michael Sangiacomo, serietidningskritiker och reporter för Clevelands tidning The Plain Dealer, uppmanade staden att hedra Siegel och Shuster. Det blev inget av det. Med några års mellanrum tog han upp idén igen och skrev en artikel där han uppmanade Cleveland att hedra paret. ”Jag påpekade att Siegel-huset fanns här och att det är Stålmannens hem och att staden borde göra något.”

I sitt testamente bad Siegel att hälften av hans aska skulle doneras till staden Cleveland; hans änka ville också donera en del av hans ägodelar till staden, t.ex. hans skrivmaskin. Hon besökte Cleveland för att hitta ett hem för dem, och Sangiacomo eskorterade henne runt i staden. ”Ingen ville ha dem”, minns han. ”Det var en lågpunkt. Jag kände mig hemsk för henne och arg på staden.”

Under tiden höll det gamla Siegel-huset på att förfalla, liksom Glenville. Kimberly Avenue, där Siegel bodde, har få långvariga invånare – det fanns elva övergivna hus bara på pojkarnas kvarter – men Hattie och Jefferson Gray, paret som bor i Siegels gamla hus, har ägt det i årtionden.

Besökande serietidningsförfattare och fans bad ofta Sangiacomo om en rundvandring i Siegels hus och han körde dem förbi stället. För två år sedan tog han den bästsäljande thrillern och serietidningsförfattaren Brad Meltzer förbi huset, och paret bjöds in. Efter att ha sett tillståndet i interiören säger Sangiacomo: ”Jag insåg att vi var tvungna att göra något.”

Sangiacomo och Meltzer bestämde sig för att samla in pengar för att restaurera huset. Melzer laddade upp en video av sig själv vid huset som blev viral. Han följde upp med att sponsra en auktion med serierelaterad konst och samlade in över 100 000 dollar i processen. Sangiacomo och Meltzer bildade den ideella organisationen Siegel and Shuster Society och bad Glenville Community Development Corporation att ta hand om restaureringen av huset i samarbete med Grays.

Enligt Tracey Kirksey, verkställande direktör för Glenville CDC, erbjöd hennes grupp att köpa huset av Grays. Men ”de har bott där i över 20 år och var inte intresserade av att sälja familjehemmet till oss”. Innan Glenville CDC började reparera huset gick dock familjen Grays med på att ge gruppen förköpsrätt om de skulle bestämma sig för att sälja.

Glenville CDC tog tag i saken och anlitade entreprenörer för att reparera det läckande taket, göra om fasadbeklädnaden, förbättra landskapsarkitekturen och måla huset i Superman-blått och rött. En plakett installerades för att hedra Siegel. Plaketten är skriven av Sangiacomo och Meltzer och säger att Siegel ”var en tonårig pojke som bodde här under den stora depressionen”. ”Jerry var inte populär”, fortsätter det. ”Han var en drömmare och han visste hur man drömmer stort.” Plaketten avslutas med följande aforism: ”De gav oss inte bara världens första superhjälte. De gav oss något att tro på.”

Stolt över husets historiska betydelse deltog familjen Grays i 2009 års ceremoni för att avslöja plaketten, som fästes på ett stålstaket (för mannen av stål) med en stor röd Stålmannen-sköld i mitten.

Där Shusters hus en gång stod installerade Glenville-gruppen ett annat staket med sex reproducerade plåtar i affischstorlek av Stålmannens första framträdande i Action Comics #1. På en sjunde affisch står det: ”På denna plats stod en gång huset där Stålmannen förvandlades från ord till bilder…. Med skapandet av Stålmannen visade dessa två vänner världen att de vanligaste av oss kan visa sig vara de mest heroiska.”

Staden uppmärksammade det till slut. Tracey Kirksey hade liksom Sangiacomo försökt få staden att riva övergivna hus, ”men det verkade aldrig vara en prioritet”. Efter restaureringen av Siegel-huset har staden nu rivit sju hus på Kimberly Avenue, säger Kirksey, och vill nu ”göra tomterna grönare och ersätta husen med ny bebyggelse”.

Siegel-huset ägs fortfarande av familjen Grays och är inte öppet för allmänheten, men Sangiacomo hoppas att det en dag kan bli ett museum. ”Jag skulle älska att göra det till ett mecka för serieälskare från hela världen, till en plats där människor som besöker staden kan komma och gå igenom det och se var Jerry skapade Stålmannen, för att göra det till något som Cleveland kan vara stolta över.”

Kirksey har fler idéer också, till exempel en permanent skylt på Clevelands flygplats eller en Stålmannen-staty. Den bästa platsen för en sådan staty? Kanske i centrum, under den plats där reklamtavlan med LeBron James en gång hängde.