O Grande Equalizador

Eva Sweeney, uma divertida e ruiva de 17 anos em Santa Monica, Califórnia, fala com suas namoradas por horas a fio e nunca se cansa de coisas para dizer. Todas as tardes, ela vai on-line para mandar um e-mail aos amigos, só para pôr a conversa em dia. Ela gosta de ir para a escola, mas espera ansiosa pelas férias de verão. O rosto dela brilha quando alguém menciona seus dois cachorros — Annie, o laboratório de chocolate, e Buster, uma mistura animada de raças. Eva gosta tanto de cães que a transformou em um negócio, ganhando dinheiro durante o verão com seu próprio serviço de passear cães.

Para conhecer Eva é entender como a palavra “deficiente” é muitas vezes um nome errado para aqueles com necessidades especiais. Eva tem paralisia cerebral, um grupo de condições causadas por danos na parte do cérebro que controla e coordena a ação muscular. Ela aprendeu a acomodar sua condição com tecnologia de assistência, seu próprio impulso e a cooperação amigável dos que a rodeiam. Ela é uma aluna totalmente incluída na The Crossroads School.

Os desafios da Eva são físicos: ela é não-verbal e não tem controle motor fino. Ela se locomova em uma cadeira de rodas leve e precisa da assistência de um assistente em tempo integral. Para comunicar, ela usa uma placa simples de alfabeto laminado. Uma luz de caneta vermelha alimentada por bateria, presa ao aro de um boné de beisebol, permite-lhe soletrar os seus pensamentos, acenando com a cabeça. Na aula, sua assistente, Laurel Isbister, lê suas palavras em voz alta e grava suas respostas de teste em longhand.

Eva dominou uma série de dispositivos que lhe dão ainda mais independência de comunicação em casa. Um deles é chamado HeadMouse. Ele consiste em uma pequena caixa, montada em cima do computador, que emite uma luz infravermelha e acompanha o movimento de um pequeno ponto refletivo que Eva usa no meio de sua testa. Enquanto ela move a cabeça, o cursor do computador ativa um teclado na tela para que Eva possa digitar relatórios, escrever cartas e enviar e-mails.

Adeptar, pois ela está usando a tecnologia mais complexa, Eva prefere a caneta de baixa tecnologia e a placa ortográfica para interagir pessoalmente com seus amigos e colegas.

“A tecnologia mais elaborada”, diz ela, “os distrai de quem eu sou”. Para Nika Hoffman, professora de inglês do 11º ano da Eva, a tecnologia assistiva foi crucial para ajudar a iniciar e manter contato direto com todos os envolvidos. “Temos uma configuração muito igualitária na aula”, explica Hoffman. “Todos se sentam em um amplo círculo para que todos possam se ver. Eva trabalha ao lado de todos os outros. Ela faz parte desse círculo e participa em todos os aspectos”

Tecnologia, tanto alta quanto baixa, tornou-se um grande equalizador, permitindo que alunos com necessidades especiais aprendam na sala de aula em geral e ajudando os professores – que podem ser novos no mainstreaming – a fazer a transição suave para todos”.

A necessidade de Mainstreaming

No seu 21º relatório anual ao Congresso, o Gabinete de Educação Especial e Serviços de Reabilitação do Departamento de Educação indica que 11% da população nacional de estudantes dos 6 aos 17 anos de idade são servidos pela Lei de Educação de Indivíduos com Deficiência (ideia). Dessas crianças, 96% estão em escolas públicas e privadas regulares. Os programas de inclusão visam integrar estes estudantes de programas de educação especial na sala de aula regular. O sucesso depende não só do acesso dos alunos à tecnologia assistiva, mas também do compromisso dos professores em adotar novas estratégias de sala de aula.

Em 1990, Linda Schilling, professora da 5ª série em Cornelius, N.C., preparava-se para receber cinco novos alunos – dois com distrofia muscular, confinados a cadeiras de rodas, e três com dificuldades de aprendizagem. Ela não tinha experiência anterior na integração de alunos de educação especial, nem era particularmente bem versada nas últimas tecnologias de assistência. Diante desse novo desafio, a Sra. Schilling recebeu uma bolsa do Centro de Acesso ao Computador da Carolina para utilizar a tecnologia para ajudar seus novos alunos. Ela obteve apoio e inspiração do ambiente cooperativo de aprendizagem de sua sala de aula.

“Professores novos nesta situação”, diz Schilling, “primeiro precisam admitir o que não sabem, aceitá-lo e depois começar o processo de aprendizagem”. O mais importante, envolver todos”. Schilling alistou toda a sua turma no esforço. Os colegas de classe se mostraram tão cruciais para o processo quanto o computador.

Desde a experiência de Linda Schilling, as tecnologias de assistência se tornaram mais sofisticadas a cada ano que passa. A Dra. Denise Lance ensina “Mainstreaming”: Ensinar Indivíduos com Necessidades Especiais na Sala de Aula Regular” para a Universidade de San Diego através do OnlineLearning.net, um provedor líder de educação continuada de adultos online. Lance, que também instrui estudantes de todo o país a partir de seu computador no Missouri, tornou-se uma especialista no uso de dispositivos de assistência como resultado de sua própria paralisia cerebral. Em seu trabalho, ela enfatiza a variedade de opções de equipamentos disponíveis para estudantes e outros com necessidades especiais.

“Há mais de 20.000 dispositivos de tecnologia assistiva e programas de software no mercado”, aponta a Dra. Lance, “e cada indivíduo com deficiência tem pontos fortes e necessidades diferentes”. A tecnologia usada variará dependendo da deficiência, do grau de severidade e da escolha pessoal do indivíduo”

Eva Sweeney pode favorecer sua ortografia de baixa tecnologia para conversas, mas ela gosta de usar um computador e pediu um aos pais quando ela tinha apenas 3 anos. Ela se familiarizou com computadores e suas capacidades enquanto frequentava um programa especial de pré-escola na Universidade da Califórnia, Los Angeles. O Programa de Intervenção da UCLA para Crianças com Deficiência é um modelo eficaz para introduzir a criança com necessidades especiais à tecnologia assistencial e ao processo de inclusão.

Visto pelo diretor executivo Kit Kehr, o programa inclui 14 crianças pequenas, duas das quais não são deficientes. Para Kehr, a presença de pares sem deficiência no grupo infantil é importante porque “é um catalisador para a interação social, comunicação e brincadeira entre os jovens”. Também ajuda os pais a reconhecer aspectos do desenvolvimento dos seus filhos que fazem parte do desenvolvimento normal”

O programa é composto por dois educadores de infância e dois professores assistentes, assim como terapeutas ocupacionais, físicos e fonoaudiólogos. Iniciada em 1982, a iniciativa avançou no uso de computadores e tecnologia assistiva e foi pioneira no desenvolvimento de mais de 80 programas de software educativo para alunos com necessidades especiais.

No meio de uma sala de aula de creche típica, três crianças se reúnem em torno de um console de computador jogando “Paper Dolls”, uma atividade que ensina os jovens a identificar roupas sazonais e vestir os personagens na tela. Os jogadores podem fazer alterações na tela com uma única e simples troca.

Quando entram numa pré-escola normal aos 3 anos de idade, as crianças terão sido expostas a uma série de experiências de aprendizagem de computadores aqui nas instalações da UCLA. De acordo com Kehr, “Computadores ajudam a estimular as crianças a fazer mais, e eles geralmente também se mantêm com o computador por mais tempo. Eles interagem em pequenos grupos, o que contribui para o desenvolvimento social, e também ajuda a promover o desenvolvimento motor, cognitivo, da linguagem e pessoal”

Preencher as lacunas

Nada toda criança com necessidades especiais tem a vantagem de aprender a usar a tecnologia numa idade tão precoce, e algumas crianças – incapacitadas por acidentes vasculares cerebrais ou acidentes de carro ou ferimentos de bala – se encontram em necessidade repentina. Para aprender que escolhas assistivas estão disponíveis e como melhor utilizá-las, escolas, professores, pais e alunos com deficiência podem recorrer à Alliance for Technology Access (ATA) sem fins lucrativos e seus 42 centros de recursos nacionais.

Um site da ATA, o Computer Access Center (CAC) em Los Angeles, é supervisionado pela diretora executiva Mary Ann Glicksman e está sob contrato com distritos escolares no sul da Califórnia para ajudar os alunos com necessidades especiais e seus professores no processo de integração. O seu objectivo é a inclusão total. Fornecendo centenas de softwares e soluções de computadores periféricos, o Computer Access Center ajuda cada usuário a adaptar uma solução tecnológica individualizada.