Lã, fibra animal formando o revestimento protector, ou velo, de ovelhas ou de outros mamíferos peludos, tais como cabras e camelos. O homem pré-histórico, vestindo-se com peles de carneiro, acabou por aprender a fazer fios e tecidos a partir da sua cobertura de fibras. A criação seletiva de ovelhas eliminou a maioria dos pêlos longos e grosseiros formando uma pelagem externa protetora, deixando o sub-pêlo isolante de lã de ovelha de fibra fina e macia.

Amostras de lã deerino

Amostras de lã deerino para venda em leilão, Newcastle, N.S.W, Austl.

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A lã é obtida principalmente por tosquia de lã de animais vivos, mas peles de ovelhas abatidas são por vezes tratadas para soltar a fibra, produzindo um tipo inferior chamado lã puxada. A limpeza do velo remove a “gordura de lã”, a substância gordurosa purificada para fazer lanolina (q.v.), um subproduto empregado em cosméticos e pomadas.

A fibra de lã é composta principalmente de queratina de proteína animal. As substâncias proteicas são mais vulneráveis a danos químicos e condições ambientais desfavoráveis do que o material celulósico que forma as fibras vegetais. Mais grosseiras que as fibras têxteis como algodão, linho, seda e raiom, a lã tem diâmetros que variam de cerca de 16 a 40 microns (um micron é cerca de 0,00004 polegadas). O comprimento é maior para as fibras mais grosseiras. As lãs finas têm cerca de 1,5 a 3 polegadas (4 a 7,5 centímetros) de comprimento; as fibras extremamente grosseiras podem chegar a ter até 14 polegadas de comprimento. A lã é caracterizada pela ondulação com até 30 ondas por polegada (12 por centímetro) em fibras finas e 5 por polegada (2 por centímetro) ou menos em fibras mais grosseiras. A cor, geralmente esbranquiçada, pode ser marrom ou preta, especialmente em tipos grosseiros, e as lãs grosseiras têm maior brilho do que os tipos finos.

Fibras de lã únicas podem resistir à quebra quando sujeitas a pesos de 0,5 a 1 onça (15 a 30 gramas) e quando esticadas até 25 a 30 por cento de seu comprimento. Ao contrário das fibras vegetais, a lã tem uma menor resistência à ruptura quando molhada. A fibra resiliente pode retornar ao seu comprimento original após estiramento ou compressão limitados, dando assim aos tecidos e peças de vestuário a capacidade de reter a forma, drapejar bem e resistir ao enrugamento. Como o encrespamento encoraja as fibras a se prenderem umas às outras, mesmo os fios frouxamente torcidos são fortes, e tanto o encrespamento como a resiliência permitem a fabricação de fios e tecidos de estrutura aberta que prendem e retêm o ar que isola o calor. A baixa densidade de lã permite a fabricação de tecidos leves.

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Fibra de lã tem boa a excelente afinidade para tinturas. Altamente absorvente, retendo até 16 a 18 por cento do seu peso em humidade, a lã torna-se mais quente para o utilizador, pois absorve a humidade do ar, ajustando assim o seu teor de humidade e, consequentemente, o seu peso, em resposta às condições atmosféricas. Como a absorção e liberação de umidade são graduais, a lã é lenta para se sentir úmida e não esfria o usuário por uma secagem muito áspera.

A lã que foi esticada durante a fabricação de fios ou tecidos pode sofrer retração relaxante na lavagem, com as fibras retomando sua forma normal. O encolhimento do feltro ocorre quando as fibras molhadas, sujeitas à acção mecânica, se tornam em massa empacotada. A lã tem boa resistência aos solventes de limpeza a seco, mas alcalinos fortes e altas temperaturas são prejudiciais. A lavagem requer o uso de reagentes suaves a temperaturas abaixo de 20° C (68° F), com mínima ação mecânica. O desempenho da lã tem sido melhorado pelo desenvolvimento de acabamentos que dão resistência a insetos e mofo, controle de encolhimento, melhor resistência ao fogo e repelência à água.

Fios de lã, geralmente feitos de fibras mais curtas, são grossos e cheios e são usados para itens de corpo inteiro como tecidos de tweed e cobertores. Os fios de lã, geralmente feitos de fibras mais longas, são finos, lisos, firmes e duráveis. São utilizados para tecidos e fatos finos para vestir. A lã que não teve uso anterior é descrita como lã nova, ou, nos Estados Unidos, como lã virgem. A oferta mundial limitada resulta no uso de lãs recuperadas. Nos Estados Unidos, a lã recuperada de tecidos nunca utilizados pelo consumidor é chamada de lã reprocessada; a lã recuperada de material que tenha tido uso é chamada de lã reutilizada. As lãs recuperadas, empregadas principalmente em lãs e misturas, são frequentemente de qualidade inferior devido aos danos sofridos durante o processo de recuperação.

Austrália, Rússia, Nova Zelândia e Cazaquistão lideram na produção de lãs finas, e a Índia lidera na produção das lãs mais grosseiras conhecidas como lãs de tapete. Os principais consumidores incluem o Reino Unido, os Estados Unidos e o Japão.