“Ainda me lembro do dia em que o meu cérebro partiu”

Estava num parque de estacionamento de supermercado no País de Gales, na minha adolescência, de férias com os meus avós. Era uma época de viagens à praia, bolos galeses sem limites, e sanduíches de manteiga de amendoim e geléia. Mas nem tudo estava bem. Dentro da minha cabeça, uma tempestade estava se formando.

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Tinha tido pensamentos obsessivos desde que me lembro. Quando criança, eu ficava acordado à noite, preocupado que a casa iria arder, ou que algo terrível aconteceria com minha família se eu não passasse pelo meu ritual de orações. Uma vez, lembro-me de estar sentado na igreja, convencido gradualmente que o homem atrás de mim ia me matar.

Mas neste dia em particular, sem razão aparente, algo mudou. Um interruptor tinha sido accionado dentro do meu cérebro. Havia um ruído branco. Tinha-me tornado muito consciente dos meus próprios processos de pensamento, e a minha cabeça doía. Como um milhão de pequenos pássaros bicando no interior do meu crânio, minha mente começou a zumbir com pensamentos repetitivos – pensamentos que eu faria qualquer coisa para não ter. Meu cérebro tinha ficado preso.

Não percebi então, mas este foi o início da desordem obsessivo-compulsiva (TOC). Longe dos estereótipos midiáticos de coleções de CDs e gavetas de meias imaculadas, eu não conseguiria um diagnóstico até os meus 30 anos de idade. Naqueles anos, incapaz de explicar o que estava acontecendo na minha própria cabeça, minha saúde mental afundou a profundezas que eu não sabia que existiam. Mas acontece que eu não estava sozinho. Há um mundo inteiro de pessoas lá fora que são torturadas pelos seus pensamentos, com medo de obter ajuda e incapazes de contar até mesmo às suas próprias famílias. Isto é o que é realmente viver com o TOC.

Apenas um pensamento?

A pessoa média tem dezenas de milhares de pensamentos todos os dias. A maioria destes são bastante mundanos e comuns, mas dada a enorme quantidade de tagarelice que nos correm pelo cérebro, não é surpresa que às vezes tenhamos pensamentos estranhos, até desconcertantes, que parecem vir do nada. Você está caminhando através de uma ponte e de repente pensa em pular fora. Estás a embalar um recém-nascido e tens uma imagem de atirá-lo pelas escadas abaixo. Você entra numa catedral abafada e tem a súbita vontade de jurar no topo da sua voz.

Os psicólogos chamam a isto ‘pensamentos intrusivos’, e a pesquisa tem mostrado que todos os têm. “Quando perguntamos às pessoas se elas experimentam este tipo de pensamentos, 93% disseram que sim”, diz o Prof. Paul Salkovskis, Professor de Psicologia Clínica e Ciência Aplicada na Universidade de Bath. “Em um estudo de acompanhamento, tentamos entrevistar aqueles que disseram que não o faziam e que não queriam falar conosco”. Estou tão convencido quanto possível de que o número real é 100%”

Salkovskis acredita que estamos conectados para ter estes pensamentos. “Pensamentos intrusivos são a forma do nosso cérebro lidar com circunstâncias incertas, que tivemos ao longo da nossa evolução”, diz ele. “Pensamentos entrarão em nossas mentes que estão vagamente conectados com o que está acontecendo ao nosso redor – alguns serão boas idéias e outros serão ruins”. De acordo com esta visão, pensamentos intrusivos são parte do sistema de resolução de problemas do nosso cérebro – um mecanismo literal de brainstorming que foi projetado para nos manter vivos. Assim como o nosso antigo antepassado, quando confrontado com um tigre, pode ter pensamentos sobre fugir (boa ideia) ou tentar fazer amizade com ele (má ideia), também os nossos cérebros hoje em dia estão constantemente a surgir com ideias para nos ajudar a dar sentido ao nosso ambiente – ideias que podem ser úteis, estranhas ou simplesmente assustadoras.

A maior parte das pessoas é capaz de rejeitar os pensamentos intrusivos inúteis tão rapidamente quanto chegam. Mas alguém com TOC é incapaz de ignorá-los. Eles vão interpretá-los como dizendo algo fundamental sobre quem eles são. E se eu for um perigo para mim mesmo? E se eu fizer mal a este bebé? E se eu for mau?

© Sam Falconer

Não demorou muito para que o meu TOC nevasse. Naquele estacionamento, meu cérebro começou a disparar pensamentos obsessivos para mim sobre minha sexualidade. Eu comecei a ficar constantemente obcecado se eu era gay, a ponto de verificar minha atração por cada pessoa que eu via. Nesta fase, eu pensava que era apenas eu a lutar com a minha sexualidade, mas quando eu tinha 20 anos, as coisas tinham ficado muito mais escuras.

Os meus pensamentos intrusivos começaram a convencer-me de que eu era uma pessoa horrível e malvada. Eu andava pela rua, com medo de encontrar os olhos das pessoas, caso tivesse uma vontade terrível. Se eu estivesse usando uma faca, preocupava-me que de repente perderia o controle e esfaquearia alguém. Se eu visse um assassino em série nas notícias, preocupava-me que me ia transformar num. Se eu visse uma criança na rua, eu teria pensamentos intrusivos que eu ia transformar num pedófilo.

Foi uma tortura mental. O TOC é conhecido como a “doença da dúvida” porque o faz questionar tudo. Ele lentamente corrói o seu senso de identidade, e a cada hora de vigília se torna consumido por pensamentos indesejados. Eu desenvolvi ansiedade aguda, depressão, e dores de cabeça debilitantes. Até mesmo ir às lojas se tornou uma provação, pois apenas um pensamento intrusivo poderia levar minha ansiedade ao ponto de viragem. Era como viver duas vidas ao mesmo tempo, e havia dias em que eu queria ir dormir e não acordar novamente.

© Sam Falconer

Anatomia de uma doença

Por mais de 15 anos, eu estava sob o domínio do TOC. Mas há muitos de nós lá fora. É uma doença que afeta cerca de 12 em cada 1.000 pessoas – isso é quase 800.000 pessoas só no Reino Unido – mas muitas vezes é mal entendida como sendo um capricho de personalidade trivial, ou um desejo de ordem e limpeza (veja ‘5 mitos sobre o TOC’, abaixo).

OCD pode vir em várias formas, mas segue sempre o mesmo padrão. Primeiro é o pensamento indesejado (isto também pode ser uma imagem ou um impulso). Esta é a parte ‘obsessiva’ do distúrbio. O TOC pode se apegar a praticamente qualquer tema, mas os mais comuns incluem pensamentos sobre danos (a si mesmo ou aos outros), suicídio, contaminação, doença, blasfêmia, pensamentos sexuais proibidos, e obsessões de relacionamento e sexualidade.

O pensamento intrusivo causa ansiedade, então o paciente se sente compelido a fazer algo para aliviá-lo. Esta é a parte ‘compulsiva’ do distúrbio, e pode envolver lavar, verificar, contar, repetir uma frase, rezar, rever as coisas na sua mente (“ruminação”) ou toda uma série de outros mecanismos para lidar com isso. Esses comportamentos podem ser físicos ou (como no meu caso) puramente internos, invisíveis para todos, exceto para o doente. Esta forma internalizada do TOC é frequentemente chamada de ‘Pure-O’ (TOC puramente obsessivo), mas isto é algo de um nome errado, pois as compulsões ainda estão muito envolvidas – elas apenas acontecem sob a superfície.

Quando uma compulsão é executada, ela terá apenas um efeito temporário. Em breve, outro pensamento ou gatilho irá ocorrer, e as compulsões irão aumentar de novo à medida que o doente tenta acalmar a ansiedade sempre crescente. É um ciclo vicioso, e que pode facilmente ficar fora de controle. Não é surpresa que os portadores do TOC tenham 10 vezes mais probabilidade de tirar a própria vida.

© Sam Falconer

Desenvolvi uma série de maneiras de lidar com a minha ansiedade. Todo o dia, todos os dias, eu monitorizava os meus pensamentos. Se eu tivesse uma que eu considerasse ‘ruim’, eu teria que pensar imediatamente em uma ‘boa’ para neutralizá-la, ou eu lutaria com o pensamento até ter certeza de que não significaria nada. Eu monitoraria minhas expressões faciais caso eu de alguma forma desenvolvesse uma cara ‘má’, e eu não ficaria satisfeito até que tudo na minha cabeça me parecesse ‘certo’.

Mas ao tentar controlar meus pensamentos, eu só os tornei piores. Se alguém lhe disser para não pensar num elefante cor-de-rosa, você terá imediatamente elefantes cor-de-rosa carimbando a sua cabeça.

OCD é uma besta que muda de forma. Como eu descobri, os temas podem evoluir com o tempo, e muitas vezes se agarram ao que quer que seja que o doente tenha mais apreço. A nova mãe tem uma imagem de prejudicar o seu bebé. O padre pensa em blasfêmias. Mas, ao mesmo tempo, os padrões interessantes começam a surgir.

“Quando comecei a trabalhar com pacientes em 1977, ninguém tinha pensamentos intrusivos sobre a contracção do HIV/SIDA”, diz Salkovskis, “mas depois, nos anos 80, isso tornou-se um tema comum”. O TOC é frequentemente centrado em torno do que quer que seja a “ameaça invisível” da sociedade. Hoje, pensamentos intrusivos sobre ser um pedófilo são comuns. Algumas centenas de anos atrás, a maioria dos pensamentos provavelmente teria girado em torno da religião”

Salkovskis faz questão de enfatizar que as pessoas com TOC não representam perigo. “Não há absolutamente nenhum registro de alguém com TOC agindo sobre seus pensamentos obsessivos”, diz ele. “Os pensamentos estão completamente em desacordo com os valores da pessoa.” Ele oferece um exemplo de um exercício terapêutico que ele costumava fazer com pessoas que experimentavam pensamentos intrusivos sobre prejudicar os outros. “Eu costumava manter uma faca de cozinha afiada na gaveta, e pedia à pessoa que a segurasse no meu pescoço. Eu ainda estou aqui!”

Semper esperança

Fui formalmente diagnosticado com TOC no ano passado, e recentemente terminei um curso de terapia cognitiva comportamental (CBT). Esta terapia de fala é o tratamento para o TOC (às vezes em conjunto com medicação anti-ansiedade), e envolve ajudar os pacientes a verem seus pensamentos intrusivos sobre o que eles são – um disparate sem sentido para o cérebro. No meu caso, envolveu uma técnica chamada “exposição e prevenção de resposta” (ERP), na qual eu tive que escrever scripts dos meus pensamentos mais temidos e aprender a tolerar a ansiedade sem realizar nenhuma compulsão. A ERP também pode envolver exposições físicas, como no exemplo da faca acima. A idéia é aceitar e abraçar os pensamentos, até que você esteja tão acostumado a eles que eles não causem mais ansiedade.

Eu às vezes me pergunto se eu estava destinado a desenvolver o TOC. Algo deu errado na fiação do meu cérebro enquanto eu estava crescendo? Certamente há evidências de que o TOC está disparando de forma diferente. Um conjunto de pesquisas aponta para a relação entre três áreas cerebrais: o córtex pré-frontal, o estriato e o tálamo. Em pessoas com TOC parece que um loop neural entre estas regiões torna-se hiperativo, o que os neurocientistas pensam que está ligado aos pensamentos e comportamentos repetitivos.

Mas é difícil saber se estas diferenças cerebrais são a causa ou a conseqüência do TOC. E é provável que uma série de outros fatores desempenhem um papel. O TOC muitas vezes está ligado a “erros de pensamento” na maneira como alguém vê o mundo. Estas distorções cognitivas podem começar a se formar na infância, e elas podem incluir um senso inflado de responsabilidade (“eu não devo aborrecer ou desapontar ninguém de nenhuma maneira”), um desejo de 100% de certeza (“como eu posso ter certeza de que meu parceiro me ama?”), ou a crença de que ter um pensamento desagradável é tão ‘mau’ quanto agir sobre ele (“Eu ficaria preso se as pessoas soubessem o que estou pensando”).

OCD também pode ser desencadeado por um evento traumático, e é provável que haja um componente genético também. Uma meta-análise de 2011 analisou 14 estudos separados envolvendo gêmeos idênticos e não idênticos, desenhados para separar a contribuição relativa de fatores genéticos e ambientais em alguém que desenvolve TOC. Foi constatado que a genética é responsável por cerca de 40% da variação no comportamento do TOC, com a variação remanescente se reduzindo a fatores ambientais.

No entanto o meu TOC começou, eu ainda o tenho. Mas eu estou começando a ver a luz através do nevoeiro. Como todo mundo, eu ainda tenho pensamentos intrusivos, mas estou ficando melhor em deixá-los ir. Levei anos para encontrar ajuda, e isso não é raro. Na verdade, há tanto estigma e mal-entendidos em torno do TOC que a pessoa média passa 12 anos entre o início da doença e ser diagnosticada. Isso tem que mudar.

Há certamente muitas pessoas que sofrem em silêncio, especialmente com a forma puramente internalizada da doença. “Pessoas com este tipo de TOC podem se safar sem serem notadas”, diz Salkovskis. “Por mais atormentadas que sejam, elas podem ir por mais tempo antes de atingirem o ponto de crise”. Para qualquer pessoa que pensa que pode ter TOC, mas está preocupada em expressar seus pensamentos, a instituição de caridade TOC-Reino Unido criou um quebra-gelo de GP para levar consigo para a primeira consulta médica. “Estou agora na fase”, diz, “em que preciso apelar para você, como profissional, para me ajudar”. Há uma tragédia particular em alguém que sofre por algo que, em última análise, não é culpa deles.

Para o Natal, eu gostaria de uma máquina do tempo. Minha primeira parada será naquele estacionamento de supermercado no País de Gales, e vou dar àquele garoto apenas um conselho: não existe tal coisa como um pensamento ruim. E depois digo-lhe que ele vai ficar bem. Não será fácil, mas ele ficará bem.

Para mais informações e suporte, visite ocduk.org.
Para ler os pensamentos e experiências das pessoas com TOC, visite thesecretillness.com.

Cinco mitos sobre o TOC

1

Todos com TOC lavam muito as mãos

A lavagem repetitiva das mãos é uma das formas mais conhecidas de compulsão ao TOC, mas afeta apenas cerca de um quarto dos que sofrem de TOC. Da mesma forma, a verificação compulsiva (por exemplo, torneiras, fechaduras, interruptores de luz) afeta cerca de 30% das pessoas que sofrem de TOC.

2

As pessoas com TOC são aberrações puras

Muitas vezes confundidas com o gosto pela ordem e limpeza, o TOC é um transtorno de ansiedade, caracterizado por pensamentos freqüentes, angustiantes e indesejados. Uma necessidade de ordem ou simetria pode às vezes surgir, mas isto será impulsionado por uma ansiedade insuportável e subjacente.

3

O TOC sempre envolve ações repetitivas

Nem todas as compulsões do TOC são visíveis. Cerca de um quarto dos portadores de TOC realizam compulsões puramente encobertas e internalizadas. Estas podem incluir ruminar, rezar, suprimir ou neutralizar pensamentos, contagem mental e evitar certas situações e lugares.

4

Salvar o TOC pode ser uma coisa útil

Não há alegria no TOC. A Organização Mundial de Saúde uma vez classificou-o como uma das dez doenças mais debilitantes de qualquer tipo, em termos de perda de rendimentos e diminuição da qualidade de vida. Pelo menos um terço das pessoas com TOC também sofre de depressão.

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5

OCD afeta apenas adultos

A idade média de aparecimento é de 20 anos, mas o TOC também pode afetar adolescentes, assim como crianças a partir dos quatro anos. Fazer um diagnóstico nesta idade é especialmente complicado, pois comportamentos repetitivos também podem ser uma parte completamente normal do desenvolvimento infantil.

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  • Este artigo apareceu pela primeira vez na edição 313 da revista BBC Focus – para as últimas notícias, descobertas e inovações científicas assine aqui.

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