Wetenschappers achterhalen wanneer rode superreus Betelgeuse supernova zal gaan

De rode superreus Betelgeuse is kleiner en veel dichter bij de aarde dan eerder werd aangenomen, volgens astronomen van de Australische Nationale Universiteit, die een nieuwe data hebben gegeven voor wanneer het zal exploderen.

Terwijl het normaal een van de helderste sterren aan de hemel is, leek Betelgeuse eind 2019 te dimmen – iets waarvan wetenschappers dachten dat het zou kunnen betekenen dat het op het punt stond binnenkort te ontploffen.

Nieuw onderzoek suggereert dat de verduisteringen eigenlijk te wijten waren aan een stofwolk die de ster van de aarde verduistert en de natuurlijke pulsaties van de ster, maar geeft ook een tijdschema voor wanneer het supernova zal gaan.

Afbeelding: Betelgeuse plotseling gedimd in 2019. Pic: ESO

Betelgeuse is een van de grootste sterren die met het blote oog zichtbaar zijn, meestal de tiende helderste ster aan de nachtelijke hemel, die de positie linksboven in het sterrenbeeld Orion inneemt.

Het wordt een rode superreus genoemd omdat de ster het einde van zijn leven nadert, uitzwelt terwijl hij door de elementen in zijn kern brandt voordat hij binnenkort – in een astronomisch tijdsbestek – explodeert in een supernova.

Advertentie

Deze supernova zal niemand op aarde kunnen schaden, maar hij zou zichtbaar zijn, zelfs overdag, en ongeveer een jaar lang zo helder schijnen als een halfvolle maan, volgens wetenschappers van de Universiteit van Californië.

Maar het is onwaarschijnlijk dat deze gebeurtenis zich in ons leven zal voordoen, zo suggereren de Australische onderzoekers in hun nieuwe artikel, dat is gepubliceerd in het Astrophysical Journal.

Met behulp van geavanceerde modellen om meer te weten te komen over de fysica die de pulsaties van Betelgeuse aandrijft, hebben de onderzoekers feitelijk bevestigd dat geluidsgolven binnenin de ster de oorzaak zijn van het pulseren van de ster.

Dr. Meredith Joyce van de Australian National University zei dat de ster op dit moment nog steeds helium in zijn kern verbrandt “wat betekent dat hij nog lang niet explodeert”.

“We zouden zo’n 100.000 jaar kunnen wachten voordat er een explosie plaatsvindt,” voegde ze eraan toe.

Beeld: Als de rode superreus suprnova zou gaan, zou hij zelfs overdag op aarde zichtbaar zijn

Haar co-auteur Dr Laszlo Molnar van het Konkoly Observatorium in Boedapest legde uit hoe de studie ook de grootte van Betelgeuse en zijn afstand tot de aarde onthulde.

“De werkelijke fysieke omvang van Betelgeuse is een beetje een mysterie geweest – eerdere studies suggereerden dat hij groter zou kunnen zijn dan de baan van Jupiter.

“Onze resultaten zeggen dat Betelgeuse zich slechts tot tweederde daarvan uitstrekt, met een straal die 750 keer zo groot is als de straal van de zon,” zei Dr. Molnar.

“Toen we eenmaal de fysieke omvang van de ster hadden, konden we de afstand tot de aarde bepalen. Onze resultaten laten zien dat hij slechts 530 lichtjaar van ons verwijderd is – 25% dichterbij dan eerder werd gedacht.”

Ondanks dat hij zoveel dichterbij is, zal de uiteindelijke supernova nog steeds geen significante invloed op de aarde hebben.

“Het is nog steeds een hele gebeurtenis wanneer een supernova afgaat. En dit is onze meest nabije kandidaat. Het geeft ons een zeldzame kans om te bestuderen wat er met sterren als deze gebeurt voordat ze exploderen,” voegde Dr. Joyce toe.