Wat is het verschil tussen een non en een zuster?

Voor 99 procent van de katholieken is er geen verschil tussen een non en een zuster, noch tussen een orde en een congregatie. Maar gezien de wet van de Kerk – het kerkelijk recht – zijn er wel verschillen, maar ik zal me beperken tot een globale beschrijving van de verschillen.

Volgens het kerkelijk recht zijn er tegenwoordig Instituten van Gewijd Leven en Genootschappen van Apostolisch Leven, in de volksmond Ordes of Congregaties genoemd.

Het belangrijkste verschil tussen een Instituut van Gewijd Leven en een Genootschap van Apostolisch Leven is dat leden van het eerste de religieuze geloften moeten afleggen, terwijl leden van een Genootschap van Apostolisch Leven de religieuze geloften kunnen afleggen.

Weliswaar kan een Instituut van Gewijd Leven of een Sociëteit van Apostolisch Leven zichzelf een orde of een congregatie noemen, zoals de Benedictijner orde of de Congregatie van het Heilig Hart, maar het kerkelijk recht gebruikt die terminologie niet.

Zowel nonnen als zusters zijn vrouwelijke religieuzen en vormen een zeer mooie manier om Jezus Christus en alle zielen in de Kerk te dienen. Een non legt de plechtige en openbare eeuwigdurende geloften van kuisheid, armoede en gehoorzaamheid (evangelische raden) af, en brengt gewoonlijk haar leven door in gebed en werk en stilte in een klooster op kloosterlijke rust. Dit is het contemplatieve leven.

Een non doet afstand van alle eigendomsrecht zodat zij zich geheel kan wijden aan de dienst van God. Een non draagt ook een habijt. Ongeschoeide Karmelietessen, Clarissen en Passionisten zijn slechts enkele van deze ordes.

Wanneer u aan een non denkt, denk dan aan de heilige Thérèse van Lisieux, een grote heilige die haar leven doorbracht in gebed in het Karmelklooster van Lisieux.

Een zuster legt de eenvoudige eeuwige geloften van kuisheid, armoede en gehoorzaamheid af (evangelische raden), leeft al dan niet in gemeenschap en leidt een actief leven, meestal in de gezondheidszorg of in onderwijsinstellingen. Zusters doen afstand van alle eigendom van goederen, behalve van erfenissen en trusts. Zij mogen eigenaar blijven van die bezittingen, maar mogen de inkomsten daaruit niet gebruiken.

Zusters kunnen al dan niet habijten dragen, volgens de regels van hun gemeenschap en de geest van hun stichter. Als je aan een zuster denkt, denk dan aan St. Elizabeth Ann Seton die de congregatie van de Zusters van Liefde van St. Joseph stichtte en onvermoeibaar werkte als de grondlegger van het katholieke onderwijs in dit land.

Zo ver zo goed. Maar het kan verwarrend worden, want hoewel een non geen zuster is, worden beiden aangesproken als zuster. En hoewel deze analogie misschien niet perfect is, lijkt een non meer op “Maria” terwijl een zuster meer op “Martha” lijkt.”

Beiden vervullen essentiële taken in de Kerk, maar de eerste is gericht op het contemplatieve leven van gebed, terwijl de andere is gewijd aan het actieve leven van werk, ondersteund door gebed. Zonder gebed kan niemand volharden in een goed werk.

Een religieuze orde (religieus instituut) is samengesteld uit mannen of vrouwen, die in gemeenschap leven, maar afgezonderd van de wereld. De Code van Canoniek Recht specificeert:

“Het door de belijdenis van de evangelische raden gewijde leven is een stabiele vorm van leven waardoor de gelovigen, Christus nauwer navolgend onder de werking van de Heilige Geest, geheel toegewijd zijn aan God die het meest van allen bemind wordt, zodat, gewijd met een nieuwe en bijzondere titel aan Zijn eer, aan de opbouw van de Kerk en aan het heil van de wereld, streven naar de volmaaktheid van de naastenliefde in dienst van het Rijk Gods en, nadat zij tot een voortreffelijk teken in de Kerk zijn gemaakt, de hemelse heerlijkheid voorzeggen.

“De christengelovigen nemen deze vorm van leven vrijwillig op zich in instituten van gewijd leven die canoniek zijn opgericht door het bevoegde gezag van de Kerk. Door geloften of andere heilige banden volgens de eigen wetten van de instituten, belijden zij de evangelische raden van kuisheid, armoede en gehoorzaamheid en door de naastenliefde waartoe de raden leiden, zijn zij op bijzondere wijze verbonden met de Kerk en haar mysterie” (Canon 573).

Zij volgen het charisma en de geest van hun stichter. Ordes kunnen contemplatief of actief zijn. De oudste orde is die van Sint Benedictus, maar andere bekende ordes zijn de kartuizers, cisterciënzers, karmelieten, franciscanen en norbertijnen.

Hun voornaamste taak is God te bidden en te aanbidden in contemplatie en het gebed van de Kerk (de Goddelijke Liturgie) in gemeenschap aan te bieden tot eer en glorie van God. Mannen en vrouwen die lid zijn van een religieuze orde dragen het habijt dat eigen is aan hun orde.

Een religieuze congregatie bestaat eveneens uit mannen of vrouwen, maar gewoonlijk in het actieve leven van dienst aan de Kerk in het onderwijs, de gezondheidszorg of andere lichamelijke of geestelijke werken van barmhartigheid.

Typisch dragen zij een habijt als zij zuster zijn, maar mannen van religieuze congregaties – als zij priester zijn – kleden zich gewoonlijk hetzelfde als andere seculiere of diocesane priesters van het land waar zij verblijven.

In het algemeen kwamen de religieuze “orden” – Benedictijnen (zesde eeuw), Franciscanen (twaalfde eeuw), Dominicanen (dertiende eeuw), Karmelieten (twaalfde eeuw) – eerst, en later kwamen de religieuze congregaties en Sociëteiten van Apostolisch Leven.

In alle gevallen zijn nonnen en zusters, ordes en congregaties, manifestaties van de charismatische gaven van de Heilige Geest om het volk van God te verrijken.

Rev. Francis Hoffman, J.C.D., Uitvoerend Directeur van Relevant Radio. Volg hem op zijn Facebook-pagina “Father Rocky.”