Waarom mannelijke bavianen profiteren van vrouwelijke vrienden

“We begrijpen niet echt de werkelijke mechanismen die vriendschappen omzetten in levensduur,” zei Dr. Campos.

Bavianen van beide geslachten zouden gezondheidsvoordelen kunnen krijgen door simpelweg hun parasieten te laten wegpikken. Vriendschappen kunnen de dieren ook helpen conflicten te vermijden. Studies bij andere primaten hebben aangetoond dat sociale relaties fysiologische tekenen van stress verminderen.

Het is ook mogelijk, zegt Dr. Campos, dat het oorzakelijk verband de andere kant op gaat. Misschien hebben gezondere dieren – bavianen of mensen – meer energie om in relaties te investeren.

Oliver Schülke, een gedragsecoloog aan de Universiteit van Göttingen in Duitsland die niet bij het onderzoek betrokken was, zei dat het “notoir moeilijk” was om de levensduur te bestuderen van mannelijke dieren zoals bavianen die de groepen verlaten waarin ze geboren zijn. Het vinden van een manier om die levensduur te schatten “maakt een moeilijk onderwerp tastbaarder.”

Dr. Schülke voegde eraan toe dat het belangrijk zou zijn om uit te zoeken waarom de vriendschap van een vrouwtje – dat geen partner is, en niet kan helpen bij gevechten omdat ze veel kleiner is – een mannetje zou kunnen helpen langer te leven. Hij vraagt zich ook af of mannetjes van een lagere rangorde meer in dergelijke relaties investeren omdat zij niet zoveel energie aan voortplanting besteden als mannetjes van een hogere rangorde.

Die topmannetjes hebben een zwaar leven. Mannelijke bavianen wedijveren hevig om de hoogste positie binnen een groep, waardoor ze met veel vrouwtjes kunnen paren en veel nakomelingen kunnen verwekken. In de strijd om deze positie kunnen mannetjes elkaar verwonden en zelfs doden. Dr. Campos en zijn mede-auteurs ontdekten dat in Amboseli bavianen die hoog in de rangorde staan, korter leven.

Als een mannetjesbaviaan de toppositie verliest en overleeft, aldus Dr. Campos, blijft hij vaak een tijd in de groep, vooral als hij daar vrouwelijke vrienden heeft. Onderzoekers hadden gespeculeerd dat dit zou kunnen zijn om de jongen van het verjaagde mannetje te beschermen, zei Dr. Campos. Maar de nieuwe studie suggereert dat blijven rondhangen ook goed is voor de mannetjesbaviaan zelf: “Misschien biedt het zoeken naar gezelschap zijn eigen voordeel.”