The Great Equalizer

Eva Sweeney, een vrolijke, roodharige 17-jarige in Santa Monica, Californië, praat uren achter elkaar met haar vriendinnen en raakt nooit uitgekeken op wat ze te zeggen heeft. Elke middag gaat ze online om haar vriendinnen te e-mailen, gewoon om bij te praten. Ze gaat graag naar school, maar kijkt uit naar de zomervakantie. Haar gezicht glundert als iemand het over haar twee honden heeft — Annie, de chocolade labrador, en Buster, een levendige kruising. Eva houdt zo veel van honden dat ze er een bedrijf van heeft gemaakt, waarmee ze in de zomer geld verdient met haar eigen hondenuitlaatservice.

Als je Eva ontmoet, begrijp je dat het woord “gehandicapt” vaak een verkeerde benaming is voor mensen met speciale behoeften. Eva heeft cerebrale parese, een groep van aandoeningen die worden veroorzaakt door schade aan het deel van de hersenen dat de spierwerking controleert en coördineert. Ze heeft geleerd om zich aan haar aandoening aan te passen met behulp van ondersteunende technologie, haar eigen drive en de vriendelijke medewerking van de mensen om haar heen. Ze is een volwaardige leerlinge op de Crossroads School.

Eva’s uitdagingen zijn fysiek: ze is non-verbaal en heeft geen fijne motoriek. Ze zit in een lichtgewicht rolstoel en heeft hulp nodig van een fulltime assistent. Om te communiceren, gebruikt ze een eenvoudig gelamineerd alfabetbord. Met een rode pen die op batterijen werkt en aan de rand van een baseballpet is vastgemaakt, kan ze haar gedachten spellen door met haar hoofd te knikken. In de klas leest haar assistente, Laurel Isbister, haar woorden hardop voor en noteert ze haar antwoorden op toetsen met de hand.

Eva heeft een reeks apparaten onder de knie die haar thuis nog meer communicatie-onafhankelijkheid geven. Een van deze apparaten heet een HeadMouse. Het bestaat uit een klein kastje, gemonteerd bovenop de computer, dat een infrarood licht uitzendt en de beweging volgt van een kleine reflecterende stip die Eva draagt in het midden van haar voorhoofd. Als ze haar hoofd beweegt, activeert de cursor van de computer een schermtoetsenbord, zodat Eva verslagen kan typen, brieven kan schrijven en e-mails kan versturen.

Deskundig als ze is in het gebruik van de meer complexe technologie, geeft Eva de voorkeur aan het low-tech penlicht en het spellingsbord voor persoonlijke interactie met haar vrienden en klasgenoten.

“Meer uitgebreide technologie,” zegt ze, “leidt hen af van wie ik ben.” Voor Nika Hoffman, Eva’s leraar Engels in de 11e klas, was ondersteunende technologie van cruciaal belang bij het helpen initiëren en onderhouden van direct contact voor alle betrokkenen. “We hebben een zeer egalitaire opstelling in de klas,” legt Hoffman uit. “Iedereen zit in een wijde cirkel zodat ze elkaar allemaal kunnen zien. Eva werkt samen met alle anderen. Ze maakt deel uit van die cirkel en doet in alle opzichten mee.”

Technologie, zowel hoog als laag, is een grote gelijkmaker geworden, die leerlingen met speciale behoeften in staat stelt om in de algemene klas te leren en leerkrachten helpt – die misschien nieuw zijn voor mainstreaming – om de overgang voor iedereen soepel te laten verlopen.

De noodzaak van mainstreaming

In zijn 21e jaarverslag aan het Congres geeft het Department of Education Office of Special Education and Rehabilitative Services aan dat 11 procent van de nationale leerlingenpopulatie van 6 tot 17 jaar wordt bediend door de Individuals with Disabilities Education Act (idee). Van deze kinderen zit 96 procent op reguliere openbare en particuliere scholen. Inclusieprogramma’s hebben tot doel deze leerlingen vanuit het speciaal onderwijs in de reguliere klas te laten instromen. Het succes hangt niet alleen af van de toegang van de leerlingen tot ondersteunende technologie, maar ook van de inzet van de leerkrachten om nieuwe strategieën voor de klas te omarmen.

In 1990 bereidde Linda Schilling, lerares in de vijfde klas van Cornelius, N.C., zich voor om vijf nieuwe leerlingen te verwelkomen — twee met musculaire dystrofie, die aan een rolstoel gekluisterd waren, en drie met leerstoornissen. Ze had nog geen ervaring met het begeleiden van leerlingen in het speciaal onderwijs en was ook niet goed op de hoogte van de nieuwste ondersteunende technologieën. Geconfronteerd met deze nieuwe uitdaging ontving mevrouw Schilling een beurs van het Carolina Computer Access Center om technologie te gebruiken om haar nieuwe leerlingen te helpen. Ze haalde steun en inspiratie uit de coöperatieve leeromgeving van haar klas.

“Leerkrachten die nieuw zijn in deze situatie,” zegt Schilling, “moeten eerst toegeven wat ze niet weten, dat accepteren en dan het leerproces beginnen. Het belangrijkste is dat iedereen meedoet.” Schilling betrok haar hele klas bij de inspanning. Klasgenoten bleken net zo cruciaal voor het proces als de computer.

Sinds Linda Schilling’s ervaring zijn ondersteunende technologieën met het jaar geavanceerder geworden. Dr. Denise Lance doceert “Mainstreaming: Onderwijzen van personen met speciale behoeften in de gewone klas” voor de Universiteit van San Diego via OnlineLearning.net, een toonaangevende online aanbieder van voortgezet volwassenenonderwijs. Lance, die ook les geeft aan studenten in het hele land vanaf haar computer in Missouri, werd een expert in het gebruik van hulpmiddelen als gevolg van haar eigen cerebrale parese. In haar werk benadrukt ze de breedte van de apparatuuropties die beschikbaar zijn voor studenten en anderen met speciale behoeften.

“Er zijn meer dan 20.000 ondersteunende technologieapparaten en softwareprogramma’s op de markt,” wijst Dr. Lance erop, “en elk individu met een handicap heeft verschillende sterke punten en behoeften. De gebruikte technologie zal variëren afhankelijk van de handicap, de mate van ernst en de persoonlijke keuze van het individu.”

Eva Sweeney mag dan de voorkeur geven aan haar low-tech spellingsbord voor gesprekken, maar ze gebruikt graag een computer en vroeg haar ouders om een computer toen ze nog maar 3 jaar oud was. Ze raakte vertrouwd met computers en hun mogelijkheden toen ze naar een speciaal kleuterprogramma ging aan de Universiteit van Californië, Los Angeles. Het UCLA Intervention Program for Children with Disabilities is een effectief model om het kind met speciale behoeften kennis te laten maken met ondersteunende technologie en het inclusieproces.

Onder leiding van uitvoerend directeur Kit Kehr, omvat het programma 14 peuters, waarvan er twee niet-gehandicapt zijn. Voor Kehr is de aanwezigheid van niet-gehandicapte leeftijdsgenootjes in de peutergroep belangrijk omdat “het een katalysator is voor sociale interactie, communicatie en spel tussen de jongeren. Het helpt ouders ook om aspecten van de ontwikkeling van hun kind te herkennen die deel uitmaken van de normale ontwikkeling.”

Het programma wordt bemand door twee kleuterleidsters en twee assistent-leidsters, evenals ergotherapeuten, fysiotherapeuten en spraaktherapeuten. Het initiatief, dat in 1982 van start ging, heeft het gebruik van computers en ondersteunende technologie bevorderd en pionier gespeeld bij de ontwikkeling van meer dan 80 educatieve softwareprogramma’s voor leerlingen met speciale behoeften.

In het midden van een anders typische kleuterklas, verzamelen drie kinderen zich rond een computerconsole die “Paper Dolls” speelt, een activiteit die jongeren leert seizoensgebonden kleding te identificeren en de personages op het scherm aan te kleden. Spelers kunnen veranderingen op het scherm aanbrengen met een enkele, eenvoudige schakelaar.

Tegen de tijd dat ze op 3-jarige leeftijd naar een gewone kleuterschool gaan, zullen kinderen hier in de UCLA-faciliteit zijn blootgesteld aan een scala van computerleerervaringen. Volgens Kehr: “Computers stimuleren kinderen om meer te doen, en ze blijven over het algemeen ook langer met de computer bezig. Ze werken samen in kleine groepen, wat bijdraagt tot de sociale ontwikkeling, en het helpt ook de motorische, cognitieve, taal- en persoonlijke ontwikkeling te bevorderen.”

Filling the Gaps

Niet elk kind met speciale behoeften heeft het voordeel om op zo’n jonge leeftijd te leren omgaan met technologie, en sommige kinderen – gehandicapt door een beroerte of een auto-ongeluk of schotwond – komen in een plotselinge behoefte terecht. Om te leren welke hulpmiddelen beschikbaar zijn en hoe ze het best kunnen worden gebruikt, kunnen scholen, leerkrachten, ouders en gehandicapte leerlingen zich wenden tot de non-profit Alliance for Technology Access (ATA) en haar 42 landelijke hulpcentra.

Een ATA-locatie, het Computer Access Center (CAC) in Los Angeles, staat onder leiding van uitvoerend directeur Mary Ann Glicksman en heeft een contract met schooldistricten in Zuid-Californië om leerlingen met speciale behoeften en hun leerkrachten te helpen bij het mainstreamproces. Hun doel is volledige integratie. Het Computer Access Center biedt honderden software- en randapparatuuroplossingen en helpt elke gebruiker bij het vinden van een op maat gesneden technologische oplossing.