Retracing the Past: The Walking Purchase of 1737

By Melanie Gold

In 1737 werd een historische marathon door de Lehigh Valley gelopen. Het was een koloniale race die uit slechts drie lopers bestond, en hoewel het gebied hierdoor toegankelijk werd voor meer Europese nederzettingen en handel, was het een verbazingwekkend staaltje van menselijk uithoudingsvermogen. Het werd de Walking Purchase genoemd, en ik vier de 276e verjaardag ervan door deze historische gebeurtenis na te lopen… maar ik speel een beetje vals. Op 19 september 1737 vertrokken drie mannen – Solomon Jennings, James Yates en Edward Marshall, allen inwoners van Pennsylvania – bij zonsopgang uit het Wrightstown Friends Meeting House in Bucks County, vergezeld van een aantal provinciale regeringswaarnemers, tijdwaarnemers en nieuwsgierigen, en een paar toezichthouders van de Lenape Indianen. Ze voldeden aan een ietwat dubieus verdrag dat 50 jaar eerder tot stand was gekomen.

Oost Pennsylvania was toen de westelijke grens, en Wrightstown is ook de plaats waar mijn reis begint. Nadat ik de Quaker begraafplaats naast het ontmoetingshuis heb verkend, rijd ik in mijn auto naar het noordwesten over de Durham Road, ook bekend als PA Route 413, en volg die ongeveer 15 mijl. Na een paar mijl passeer ik het Gardenville Hotel, dat in 1737 open was voor zaken. De “wandelende” groep zou hier voorbij zijn geraasd, erop gebrand om zoveel mogelijk afstand te nemen van Wrightstown. Er stond een beloning van 500 acres land op het spel.

Al vrijwel onmiddellijk trokken de Lenape Indianen de snelheid en de richting van de deelnemers in twijfel. Zij hadden al geprotesteerd tegen de echtheid van het verdrag van 1686 dat de Penns toestond om al het land op te slokken dat in anderhalve dag kon worden belopen. Ze verwachtten wat landbouwgrond langs de Delaware Rivier te verliezen, maar de lopers bliezen de westelijke grens die in het verdrag was vastgelegd voorbij en trokken westwaarts het beste jachtgebied van de Indianen in. De protesten van de Indianen waren aan dovemansoren gericht.

In het plattelandsdorpje Pipersville, waar PA 413 samenkomt met PA 611, viel de eerste van de drie lopers, Solomon Jennings, uitgeput uit de race. Ik volg de 611 noordwaarts naar Lake Nockamixon, en passeer snel stroompjes met namen als Deep Run en Tohickon Creek, en ik word er aan herinnerd dat de lopers niet het gemak van bruggen hadden. Terwijl ze over heuvelachtig terrein liepen, zweetten ze in hun linnen kleding, en bij elke laagte, bij het oversteken van die vele beekjes, werden hun zware, leren schoenen en voeten doorweekt. En toch, volgens de meeste verslagen, hielden zij een vlug tempo van 4,5 mijl per uur aan op primitieve paden en smalle wegen. Geen wonder dat Jennings was uitgevallen.

Tegen de middag, zes uur na de start van de race, hadden Marshall en Yates de kruising van de PA routes 412 en 212 bij Springtown bereikt, waar ze slechts 15 minuten stopten om te eten en te rusten, en dan verder gingen op Route 412 door Hellertown en Southside Bethlehem. Nadat ze de Lehigh River in Bethlehem waren overgestoken, volgden ze een noordwestelijke route die ongeveer parallel liep aan PA 145, nog vier uur door steeds ruiger en heuvelachtiger terrein. Ze stopten voor de nacht in de buurt van de Indiaanse stad Hokendauqua, waar een bord de algemene locatie markeert waar Marshall en Yates de Hokendauqua Creek overstaken om te rusten, ondanks de dreiging van mogelijk geweld.

De volgende ochtend vertrokken Yates en Marshall in de regen, verder op het Nescopeck Path, een Indiaans pad dat parallel liep aan de oostzijde van de Lehigh River, op weg naar onbekend terrein. Ik rijd een vergelijkbare route, PA 145 naar PA 248, en moet even stilstaan bij het ruige, bergachtige land dat plotseling opdoemt bij Palmerton, zo’n 10 mijl ten noorden van het beginpunt van de ochtend. We gaan de Pocono Mountains in.

Drukkend verder naar het noordwesten ondanks hun uitputting, staken de mannen de Pohopoco Creek over in heuphoog water nabij de Indiaanse stad Pokopogchunk (de moderne stad Parryville). Op deze plek viel de zwoegende Yates met zijn gezicht naar beneden in het kolkende water. Marshall, die de race aanvoerde, keerde om om de kronkelende man te redden terwijl de waarnemers te voet en te paard achterbleven. Terwijl Marshall de Yates naar de kant sleepte, schrobde de gewonde man aan zijn ogen en riep dat hij niets meer kon zien. (Zijn gezichtsvermogen kwam drie dagen later terug, maar Yates stierf binnen een jaar.) Zonder Yates ging Marshall verder, hoewel ook hij uitgeput was van de inspanning om een berg te beklimmen met een helling van 45 graden op 1.700 voet. Mijn auto gaat ook de berg op, langs Penn’s Peak entertainment venue naar een vlakke open plek op de top, een oase.

Toen, om 2 uur ’s middags op 20 september 1737, verklaarde Sheriff Timothy Smith van Bucks County het einde van de “wandeling” voor Edward Marshall, de enige finisher, op ongeveer de kruising tussen Maury Road en Route 903, een paar mijl ten noorden van het Jim Thorpe memorial in Jim Thorpe, PA.

Al met al leverde de Walking Purchase de erven Penn ongeveer 1200 vierkante mijl land op, rijk aan wild, akkerland en andere natuurlijke hulpbronnen. Marshall heeft zijn beloning van 500 acres land in het nieuwe gebied nooit ontvangen; en toen hij zich bij Thomas Penn meldde, werd hem in plaats daarvan een betaling van vijf Britse ponden aangeboden.

Op hetzelfde moment zijn de Indianen de lichtvoetige politieke pion die hen hun beste jachtgebieden had gekost nooit vergeten. Tegen de tijd dat Marshall zich in 1752 met zijn familie in de buurt van de Delaware Water Gap vestigde, waren de meeste Lenape Indianen gedwongen naar de Ohio River Valley te verhuizen, in de buurt van Pittsburgh. Tijdens de Frans-Indiaanse Oorlog, toen de Lenape terugkeerden naar hun thuisland om hun massale uitzetting te wreken, betaalde Marshalls vrouw de ultieme prijs voor het onrecht dat de Indianen was aangedaan.

Terwijl ik de berg weer afrijd, op weg naar huis, geven verkeersborden aan dat dit een uitstekende plek is voor vallend gesteente en op hol geslagen 18-wielers. Eerlijk gezegd ben ik uitgeput van het rijden van de route in een ruige Jeep, en ik kan me alleen maar verbazen over Marshall’s conditie, doorzettingsvermogen, en de brute kracht en pure vastberadenheid die hij had om een moment te pauzeren om het leven van zijn concurrent te redden voordat hij de overwinning voor zichzelf opeiste. Verre van een “wandelaar”, was Marshall zeker een koloniale Olympiër.