Hoe nazi’s het hakenkruis omtoverden tot een symbool van haat

De beelden uit Charlottesville, Va., van witte supremacisten die met nazi-spandoeken marcheerden, herinnerden ons eraan, alsof we dat nodig hadden, dat het hakenkruis een krachtig symbool van racistische haat blijft.

In Duitsland, waar neonazi’s ook marcheren, is het illegaal om het hakenkruis te tonen, en burgers daar initiëren particuliere of buurtinspanningen om het van graffiti en andere straatkunst te verwijderen.

Maar pogingen om het hakenkruis uit te roeien kunnen soms mislopen, zoals onlangs in Québec gebeurde. Corey Fleischer, bekend onder de Instagram-greep erasinghate, werd aangehouden door de politie toen hij probeerde hakenkruizen uit te wissen die in reliëf waren aangebracht op geborgen ankers die in het openbaar werden tentoongesteld in de kleine St. Lawrence River-gemeenschap van Pointes-des-Cascades.

Plaques suggereerde dat de ankers afkomstig waren uit het Derde Rijk, maar een correspondent van Radio Canada meldde dat ze door het Engelse bedrijf W.L. Byers waren gemaakt voordat de nazi’s aan de macht kwamen. Het bedrijf gebruikte het hakenkruis als een symbool van goed geluk, een gangbare praktijk in het begin van de 20e eeuw.

Fleischer bleef onbewogen bij deze historische uitleg. Zoals hij CityNews vertelde: “Het hakenkruis is niet langer een teken van vrede. Het is een teken dat is verbonden aan een partij die letterlijk bijna een hele cultuur heeft weggevaagd.”

Deze obsessie met hakenkruizen kom ik keer op keer tegen. In mijn universitaire colleges over de Duitse cultuurgeschiedenis zijn de studenten afgewezen en toch gefascineerd door de gruwel die ze symboliseren. Als ik vraag of het hakenkruis in Noord-Amerika verboden zou moeten worden zoals in Duitsland, zeggen sommigen ja, terwijl anderen wijzen op het onschuldige gebruik ervan in andere culturen.

Het debat is vergelijkbaar met dat tussen Pointes-des-Cascades en Corey Fleischer. Moeten de 25 jaar dat het symbool stond voor nazi-racisme opwegen tegen het millennia-lange gebruik ervan als talisman van geluk?

Een afbeelding van het erasinghate Instagram-account waarop Alexander Trowbridge, een multimediajournalist, te zien is die deelneemt aan een van de vroege evenementen.

Een diverse en eeuwenoude geschiedenis

Het hakenkruis was niet altijd een verfoeilijk symbool van haat. Verre van dat. Het woord svastika is van oorsprong Sanskriet en betekent “bevorderlijk voor het welzijn”.

Als symbool schuilt de kracht van het hakenkruis in zijn eenvoud en evenwicht. Grafisch ontwerper Steven Heller merkt op dat “de geometrische zuiverheid van het hakenkruis leesbaarheid op elke grootte en afstand mogelijk maakt, en wanneer het om zijn as draait, geeft het wervelende vierkant de illusie van beweging.”

De vorm is, volgens Heller, “subliem,” dus het is geen wonder dat het in zoveel culturen een plaats heeft gevonden.

In het boeddhisme wordt gedacht dat het hakenkruis de voetafdrukken van de Boeddha voorstelt. In het Jainisme heeft het een liturgische functie, en in het Hindoeïsme worden het symbool met de klok mee (het hakenkruis zoals wij dat kennen, met de armen naar rechts gericht) en het symbool tegen de klok in, de sauvistika, gecombineerd om tegenstellingen als licht en duisternis uit te beelden.

In Mesopotamië werd het gebruikt op munten, en het Navajo-volk weefde het in dekens. Het is gevonden op oud aardewerk in Afrika en Azië. Het werd soms gebruikt als een enkel element, maar vaak werd het herhaald als een reeks in elkaar grijpende hakenkruizen om een rand te vormen op een kledingstuk of in de architectuur, zoals gebruikelijk was in de Romeinse tijd.

Het deed zijn intrede in de Germaanse en Vikingculturen, en je vindt het in middeleeuwse kerken en religieuze gewaden in heel Europa.

In de late 19e en vroege 20e eeuw raakte het hakenkruis in de westerse cultuur ingeburgerd als een gelukssymbool, vergelijkbaar met een klavertjevier of een hoefijzer.

Bedrijven gebruikten het als logo; het sierde geboortekaartjes en wenskaarten. Amerikaanse Boy Scouts konden een badge met een hakenkruis krijgen, en de Girls’ Club gaf een tijdschrift uit met de naam Het Hakenkruis. Finland, Letland en de Verenigde Staten hebben het allemaal als militair insigne gebruikt.

In Canada kreeg een mijngemeenschap in het noorden van Ontario de naam Swastika, net zoals je een stad New Hope of Bounty zou kunnen noemen. Windsor, N.S., en Fernie, B.C., hadden beide hockeyteams die de Swastikas heetten. In 1931 gaf Newfoundland een postzegel van $ 1 uit ter herdenking van belangrijke momenten in de transatlantische luchtvaart; op elke hoek stond een hakenkruis.

Af het einde van de 19e eeuw raakte het pas gevormde Duitse keizerrijk verstrikt in een tijdperk van ongebreideld nationalisme. Sommige nationalisten probeerden de Duitse rassensuperioriteit te bewijzen door zich te scharen achter het inmiddels in diskrediet geraakte idee dat een oud Arisch ras – de oorspronkelijke Indo-Europeanen – hun voorouders waren. Er was bewijs nodig om de Duitsers met de Ariërs te verbinden.

De nazi’s eigenden zich het symbool toe

Het hakenkruis zorgde voor de noodzakelijke link.

In het begin van de jaren 1870, toen de Duitse zakenman en archeoloog Heinrich Schliemann dacht de oude Griekse stad Troje te hebben ontdekt, werden meer dan 1.800 exemplaren van het hakenkruis opgegraven. Aangezien het hakenkruis ook aanwezig was onder de archeologische overblijfselen van de Germaanse stammen, duurde het niet lang voordat nationalisten tot de conclusie kwamen dat de Duitsers en de Grieken beide afstamden van de Ariërs.

En als je gelooft dat Duitsers een apart “ras” vormen dat superieur is aan andere etnische groepen eromheen, wordt het gemakkelijker om te beweren dat je dat “ras” zuiver moet houden. In die context volgde het antisemitisme.

De Thule Society, een antisemitische organisatie die de superioriteit van het Duitse Volk propageerde, werd opgericht aan het einde van de Eerste Wereldoorlog. Het gebruikte een gestileerd hakenkruis als zijn logo. De vereniging sponsorde de beginnende nazi-partij, en in een poging om meer bekendheid te krijgen, ontwierp de partij een spandoek met het hakenkruis zoals we dat vandaag de dag kennen.

Hitler was ervan overtuigd dat een krachtig symbool de massa’s voor zijn xenofobe zaak zou kunnen winnen. Met een zwart hakenkruis (in het Duits Hakenkreuz genoemd) 45 graden gedraaid op een witte cirkel tegen een rode achtergrond, moderniseerde het nazi-vaandel het oude symbool terwijl het de kleuren opriep van het onlangs verslagen Duitse keizerrijk.

In Mein Kampf ging Hitler alleen met de eer strijken voor het ontwerp en probeerde er betekenis aan te geven: “In rood zien we de sociale gedachte van de beweging, in wit de nationalistische gedachte, in het hakenkruis de missie van de strijd voor de overwinning van de Arische mens.” Afgezien van de gekwelde symboliek, deed het hakenkruisvaandel wat het moest doen – het gaf een visuele identiteit aan de nazibeweging.

Toen de nazi’s in 1933 de macht grepen, probeerden zij het land te verenigen achter hun racistische Arische ideologie, en het gebruik van hun symbool infiltreerde in alle aspecten van het Duitse leven.

Je kunt het soms nog zien, onder andere in mozaïek plafondtegels in Hitler’s Haus der Kunst in München. Het vaandel werd de officiële vlag van het land in 1935, en hoewel het niet overal was zoals Hollywood je zou willen doen geloven, was het wel degelijk aanwezig.

De weg vooruit

Steven Heller ondertitelt zijn boek, The Swastika, met een eenvoudige maar pertinente vraag: Symbool voorbij verlossing? In die culturen waar het symbool al eeuwenlang wordt gebruikt in religieuze praktijken of in de decoratieve kunsten, is deze vraag overbodig. Het symbool draagt daar geen negatieve connotaties.

Maar voorwerpen als het hakenkruis hebben geen inherente betekenis; de symboliek wordt geconstrueerd door de mensen die ze gebruiken. In onze westerse samenleving is het hakenkruis bezoedeld. De gewelddadige misdaden van de nazibeweging tegen de mensheid hebben het Hakenkreuz een betekenis gegeven die niet kan worden verborgen of uitgewist.

Op plaatsen als Pointes-des-Cascades, waar hakenkruizen van voor de nazi’s bestaan, moet extra zorg worden besteed aan het contextualiseren van hun aanwezigheid. Maar in alle andere gevallen moet het symbool echt worden gemeden.

De haatdragende racistische bedoelingen ervan zijn duidelijk. Het was geen onschuldig symbool voor de nazi’s, noch is het dat voor de hedendaagse neonazi’s en blanke supremacisten.