Cleveland, the True Birthplace of Superman

Met het vertrek van basketbalster LeBron James eerder deze zomer, heeft Cleveland een superman verloren. James zou de stad redden als zijn geboortezoon, door Cleveland te redden uit zijn economische ellende. Zijn beeltenis doemde letterlijk op boven de inwoners van de stad, op een billboard dat het centrum domineerde. Maar nu James de Cavaliers heeft verlaten en naar Miami is vertrokken, kan Cleveland zich richten op zijn eerste Superman, degene die op Krypton is geboren. In het verleden heeft de stad niet veel aandacht besteed aan Clark Kent en zijn alter ego, ook al is hij uitgevonden door twee jongens aan de oostkant van Cleveland. Maar dat is aan het veranderen, nu de stad langzaam haar rol begint te erkennen in het creëren van de superheld die stond voor “Waarheid, Gerechtigheid en de Amerikaanse Weg.”

In 1933 bedachten Jerry Siegel en Joe Shuster de stripheld met superkrachten. Beide jongens kwamen uit geïmmigreerde Joodse families en woonden bij elkaar in de straat in Glenville, toen een bloeiende, overwegend Joodse, middenklasse buurt, met koosjere markten die Jiddische kranten verkochten op bijna elke straathoek. In die tijd was Cleveland de vijfde stad van Amerika met het grootste inwonertal, en een vooruitstrevende stad bovendien, die als eerste openbare elektriciteit en trolleys installeerde.

Siegels vader kwam eerst in Cleveland aan als uithangbordschilder, maar hij verliet dat beroep al snel om een fourniturenzaak te openen in een minder welvarend deel van de stad, om vervolgens te sterven aan een hartaanval toen overvallers zijn winkel binnenvielen. Volgens Gerard Jones’ onmisbare boek Men of Tomorrow: Geeks, Gangsters, and the Birth of the Comic Book, werd de familie Siegel verteld dat hij in de borst was geschoten. (Of dit incident de inspiratie was voor een kogelvrije superheld is onbekend, maar lijkt aannemelijk.)

Shuster’s familie was niet zo rijk als die van Siegel, dus Joe, een obsessieve kunstenaar, schetste vaak op tissues en ander oud papier. Beide tieners waren onhandig in de buurt van meisjes, verlegen en geobsedeerd door de pulp tijdschriften van die tijd. Volgens Jones bezocht Shuster de kiosken en bekeek hij de tijdschriften, vooral Amazing Stories, om ze thuis na te maken.

Judi Feniger, uitvoerend directeur van het Maltz Museum of Jewish Heritage, merkt op dat Siegel en Shuster allebei een voorbeeld zijn van het immigrantenverhaal van Cleveland, als kinderen van ouders die misschien geen Engels spraken. Ze hadden een “arbeidersethiek die typisch is voor Cleveland en Glenville”, zegt ze. In 2008 organiseerde het museum de tentoonstelling “Zap! Bow! Bam!” over het ontstaan van Superman en andere striphelden door Joodse immigranten.

Siegel en Shuster ontmoetten elkaar op de middelbare school; Siegel was de ambitieuze. Nadat de twee op het idee van een stripheld waren gekomen, nam hij de leiding over de onderneming en verzon een romantisch oorsprongsverhaal voor Superman. Op een slapeloze zomernacht, zoals Jones in zijn boek vertelt, kreeg Siegel een ingeving: “Ik spring uit bed en schrijf dit op, en dan ga ik terug en denk nog wat na gedurende ongeveer twee uur en sta dan weer op en schrijf dat op. Dit gaat zo de hele nacht door met tussenpozen van twee uur. “Ik ben naar Joe’s huis gegaan en heb het hem laten zien…. We gingen gewoon zitten en ik werkte meteen door. Ik denk dat ik wat sandwiches had meegenomen om te eten, en we werkten de hele dag door.” Tegen die avond waren de eerste weken stripverhalen voltooid.

Of dit “Eureka!” verhaal nu waar is of niet (In Mannen van Morgen trekt de auteur de juistheid ervan in twijfel), Siegel en Shuster schreven de eerste Superman-strips vanuit hun huizen, en bleven dat doen, zelfs nadat ze afgestudeerd waren aan de middelbare school en beroemd waren geworden. (Siegel verhuisde uiteindelijk van het huis in Glenville naar een huis in de chique wijk University Heights, maar begon het grootste deel van zijn tijd in New York door te brengen, waar hij en Shuster uiteindelijk naartoe verhuisden.)

In 1938 verkochten ze hun held aan DC Comics voor 130 dollar, die de rechten op het personage verwierf. Superman werd al snel een van de bekendste personages in de wereld, maar Siegel en Shuster ontvingen geen royalty’s of voordelen van hun creatie. Niet in staat om zichzelf te onderhouden met hun strip, namen ze andere banen; tegen de jaren 1970, werkte Siegel als postbediende. In 1975 werd een rechtszaak die zij hadden aangespannen tegen DC Comics in hun voordeel beslecht, waarbij Siegel en Shuster beiden geld kregen – elk $20.000 per jaar voor de rest van hun leven – en krediet. Nu staat de zin “Superman gemaakt door Jerry Siegel en Joe Shuster” op alle Superman-gerelateerde producten.

Jerry Siegel, links, en Joe Shuster ontmoetten elkaar op de middelbare school en nadat de twee op het idee van een stripheld kwamen, nam Siegel de leiding over de onderneming en verzon een romantisch oorsprongsverhaal voor Superman. (Bettmann / Corbis)

Waar ooit het huis van Shuster stond, staat een hek met zes poster-size gereproduceerde platen van de eerste verschijning van Superman in Action Comics #1. (Jim Bowers, CapedWonder.com)

Een zevende poster bij het voormalige Shuster-huis verkondigt: “Op deze plaats stond ooit het huis waar Superman werd omgezet van woorden in beelden… Met de creatie van Superman, toonden deze twee vrienden de wereld dat de meest gewone onder ons de meest heldhaftige kan blijken te zijn.” (Jim Bowers, CapedWonder.com)

De Glenville Community Development Corporation nam de restauratie van Siegel’s huis op zich. Het dak werd gerepareerd, de gevel en de tuin werden opgeknapt en het huis werd Superman blauw en rood geschilderd. Er werd ook een plaquette geplaatst om Siegel te eren. (Jim Bowers, CapedWonder.com)

Kort na de dood van Siegel en Shuster in de jaren negentig vond in Cleveland een soortgelijke strijd plaats voor erkenning van de makers van Superman. Michael Sangiacomo, een stripcriticus en een verslaggever voor Cleveland’s The Plain Dealer, riep de stad op om Siegel en Shuster te eren. Er kwam niets van terecht. Om de zoveel jaar kwam hij weer met het idee en schreef hij een artikel waarin hij Cleveland opriep om het tweetal te eren. “Ik wees erop dat het Siegel-huis hier stond, en dat is het huis van Superman, en de stad zou iets moeten doen. In zijn testament vroeg Siegel om de helft van zijn as te schenken aan de stad Cleveland; zijn weduwe wilde ook enkele van zijn bezittingen aan de stad schenken, zoals zijn typemachine. Ze bezocht Cleveland om er een thuis voor te vinden, en Sangiacomo begeleidde haar door de stad. “Niemand wilde ze hebben,” herinnert hij zich. “Het was een dieptepunt. Ik vond het vreselijk voor haar en kwaad op de stad.”

Tussen raakte het oude Siegel-huis in verval, net als Glenville. Kimberly Avenue, waar Siegel woonde, heeft weinig langdurige bewoners – alleen al in het blok van de jongens stonden 11 verlaten huizen – maar Hattie en Jefferson Gray, het echtpaar dat in Siegels oude huis woont, hebben het al tientallen jaren in bezit.

Gebruikers van stripboeken en fans vroegen Sangiacomo vaak om een rondleiding door het Siegel-huis, en hij reed ze dan langs het huis. Twee jaar geleden nam hij bestseller thriller- en stripboekschrijver Brad Meltzer mee naar het huis, en het tweetal werd binnen uitgenodigd. Na het zien van de toestand van het interieur, zegt Sangiacomo: “Ik realiseerde me dat we iets moesten doen.”

Sangiacomo en Meltzer besloten geld in te zamelen om het huis te restaureren. Melzer uploadde een video van zichzelf in het huis die viral ging. Vervolgens sponsorde hij een veiling van stripgerelateerde kunst, waarmee hij meer dan $100.000 ophaalde. Sangiacomo en Meltzer vormden de non-profit Siegel and Shuster Society, en vroegen de Glenville Community Development Corporation om de leiding te nemen over de restauratie van het huis, in samenwerking met de Grays.

Volgens Tracey Kirksey, uitvoerend directeur van de Glenville CDC, bood haar groep aan om het huis van de Grays te kopen. Maar “zij wonen er al meer dan 20 jaar en waren niet geïnteresseerd om het familiehuis aan ons te verkopen.” Maar voordat het Glenville CDC tot reparatie overging, stemden de Grays ermee in de groep het eerste recht van weigering te geven, mochten zij besluiten te verkopen. De Glenville groep nam de leiding en huurde aannemers in om een lekkend dak te repareren, de gevel opnieuw te bekleden, het landschap te verbeteren en het huis Superman blauw en rood te schilderen. Een plaquette werd geïnstalleerd ter ere van Siegel. Geschreven door Sangiacomo en Meltzer, staat op de plaquette dat Siegel “een tienerjongen was die hier woonde tijdens de Grote Depressie.” “Jerry was niet populair,” gaat het verder. “Hij was een dromer, en hij wist hoe hij groot moest dromen.” De plaquette eindigt met het aforisme, ” gaf ons niet alleen ’s werelds eerste superheld….They gave us something to believe in.”

Trots op het historische belang van het huis, namen de Grays deel aan de ceremonie van 2009 om de plaquette te onthullen, die was bevestigd aan een stalen hek (voor de Man van Staal) met een groot rood Superman-schild in het midden.

Op de plaats waar ooit het huis van Shuster stond, plaatste de Glenville-groep een ander hek met zes poster-grote gereproduceerde platen van de eerste verschijning van Superman in Action Comics #1. Een zevende poster verkondigt: “Op deze plek stond ooit het huis waar Superman werd omgezet van woorden in beelden. Met de creatie van Superman toonden deze twee vrienden de wereld dat de gewoonsten onder ons de helden kunnen zijn.”

De stad kreeg eindelijk aandacht. Tracey Kirksey had, net als Sangiacomo, geprobeerd om de stad verlaten huizen te laten slopen, “maar het leek nooit een prioriteit te zijn.” Nu het Siegel-huis is gerestaureerd, heeft de stad zeven huizen op Kimberly Avenue gesloopt, zegt Kirksey, en wil ze “de kavels groener maken en die huizen vervangen door nieuwe ontwikkelingen.”

Het Siegel-huis is nog steeds eigendom van de Grays en niet toegankelijk voor het publiek, maar Sangiacomo hoopt dat het op een dag een museum kan worden. “Ik zou er graag een mekka van maken voor stripliefhebbers van over de hele wereld, een plek waar mensen die de stad bezoeken doorheen kunnen wandelen om te zien waar Jerry Superman creëerde, om er iets van te maken waar Cleveland trots op kan zijn.”

Kirksey heeft nog meer ideeën, zoals een permanent bord op de luchthaven van Cleveland, of een standbeeld voor Superman. De beste plek voor zo’n standbeeld? Misschien downtown, onder de plek waar ooit het billboard van LeBron James hing.