Afbreker

De belangrijkste afbreker van afval in veel ecosystemen zijn schimmels. In tegenstelling tot bacteriën, die eencellige organismen zijn en ook afbrekers, groeien de meeste saprotrofe schimmels als een vertakt netwerk van schimmeldraden. Terwijl bacteriën zich beperken tot groei en voeding op de blootliggende oppervlakken van organisch materiaal, kunnen schimmels hun schimmeldraden gebruiken om grotere stukken organisch materiaal, onder het oppervlak, binnen te dringen. Bovendien hebben alleen hout-afbrekende schimmels de enzymen ontwikkeld die nodig zijn voor de afbraak van lignine, een chemisch complexe stof die in hout voorkomt. Deze twee factoren maken schimmels tot de voornaamste afbrekers in bossen, waar strooisel hoge concentraties lignine bevat en vaak in grote stukken voorkomt. Schimmels breken organisch materiaal af door enzymen af te geven om het rottende materiaal af te breken, waarna ze de voedingsstoffen in het rottende materiaal opnemen. Hyphen die worden gebruikt om materiaal af te breken en voedingsstoffen op te nemen, worden ook gebruikt bij de voortplanting. Wanneer twee compatibele schimmeldraden dicht bij elkaar groeien, zullen ze samensmelten om zich voort te planten en een andere schimmel te vormen.