A Brief Aboriginal History

“The very ink with which all history is written is merely fluid prejudice.”
Mark Twain

Sinds de Europese invasie in Australië in 1788 is het Aboriginal volk duizenden jaren onderdrukt geweest in een wereld die onnatuurlijk was voor hun bestaan. Eerst kwam de toevloed van de vreemdelingen die ziekten met zich meedroegen, die de onmiddellijke bevolking van de Sydney stammen decimeerden. Geschat wordt dat in 1788 meer dan 750.000 Aboriginals het eilandcontinent bewoonden. De kolonisten werd wijsgemaakt dat het land terra nullius (‘niemandsland’) was, ondanks wat Lt James Cook in 1770 zag tijdens zijn reis langs de oostkust van Australië.

“… ze waren zo onwetend dat ze dachten dat er maar één ras op de aarde was en dat was het blanke ras. Dus toen Captain Cook voor het eerst kwam, toen luitenant James Cook voor het eerst voet zette op Wangal-land bij Kundul, dat nu Kurnell heet, zei hij: “Laten we ergens een vlag ophangen, want deze mensen zijn analfabeet, ze hebben geen hekken. Ze begrepen niet dat we geen hekken nodig hadden … dat we hier zes tot acht weken bleven, dan ergens anders naartoe verhuisden waar er veel tucker en bush medicine was en we bleven verhuizen en dan over twaalf maanden terugkomen als het voedsel helemaal ververst was … “1
wijlen tante Beryl Timbery Beller

Het zou niet overdreven zijn om te beweren dat het eilandcontinent ten tijde van deze claim van Cook eigendom was van meer dan 400 verschillende naties. Toen de eerste vloot in Sydney Cove aankwam, was Kapitein Philip naar verluidt verbijsterd over de theorie van Cook’s terra nullius. Hij zei: “Zeilend naar Sydney Cove konden we inboorlingen langs de kust zien staan, speren schuddend en schreeuwend.”

De bewoners van het land

Clans in de regio Sydney – met dank aan Dr. Val Attenbrow, 2010

Duizenden jaren voor de komst van de Europeanen werd het noorden van Sydney bewoond door verschillende Aboriginal clans. Zij leefden voornamelijk langs de vooroevers van de haven, visten en jaagden in de wateren en het achterland van het gebied en oogstten voedsel uit de omringende bush. Zelfvoorzienend en harmonieus, hoefden zij niet ver van hun land te reizen, omdat de hulpbronnen om hen heen zo overvloedig waren, en handel met andere stammen was goed ingeburgerd. De mensen bewogen zich door hun land in overeenstemming met de seizoenen en hoefden slechts ongeveer 4-5 uur per dag te werken om te overleven. Met zo’n grote hoeveelheid vrije tijd ontwikkelden zij een rijk en complex ritueel leven – taal, gebruiken, spiritualiteit en de wet – waarvan de kern de verbinding met het land was.

Europese ontdekking en aankomst

De komst van Lt James Cook in 1770 betekende het begin van het einde voor deze oude manier van leven. Cooks ontdekkingsreis had als opdracht het Zuidelijk Continent in bezit te nemen als het onbewoond was, of met instemming van de inboorlingen als het bezet was. Hoe dan ook, het moest worden ingenomen. Bij zijn aankomst verklaarde Lt. Cook dat het land dat hij New South Wales noemde, eigendom was van koning George III van Groot-Brittannië, en negeerde hij het lastige feit dat het land al dichtbevolkt was. Het feit dat hij niet eens probeerde de toestemming van de inheemse bevolking te krijgen, leidde tot de juridische fictie dat Australië woest en onbewoond was (terra nullius: lees meer).

Cook werd snel genoeg gevolgd door de aankomst van de Eerste Vloot, in januari 1788, onder het bevel van kapitein Arthur Phillip, die als missie had een strafkolonie te stichten en Terra Australia in handen te krijgen voor vestiging.

We vonden de inboorlingen tamelijk talrijk naarmate we verder de rivier op voeren, en zelfs bij de monding van de haven hadden we reden om te concluderen dat het land dichter bevolkt was dan Mr Cook dacht. Want bij de aankomst van de Bevoorrading in de baai op de 18e van de maand verzamelden zij zich op het strand van de zuidkust met niet minder dan veertig personen, schreeuwend en vele onbehouwen tekens en gebaren makend. Deze verschijning prikkelde de nieuwsgierigheid tot het uiterste, maar omdat voorzichtigheid een paar mensen verbood zich zomaar te wagen tussen zo’n groot aantal, en er een groep van slechts zes man werd waargenomen op de noordelijke oever, ging de gouverneur onmiddellijk aan land aan die kant om bezit te nemen van dit nieuwe gebied en een gemeenschap tot stand te brengen tussen zijn nieuwe en oude meesters.
Watkin Tench, januari 1788

De eerste daad van landbezit door Europeanen vond plaats binnen vier dagen na aankomst, toen een groep mannen van de HMS Sirius aan land ging om land vrij te maken om toegang te krijgen tot zoet water. Op 26 januari had de Eerste Vloot zijn weg gevonden naar Sydney Cove en landde daar in de haven.

Aboriginal Leven Door Europese Ogen

De vroege Europeanen hadden een sombere kijk op de Aboriginal manier van leven toen ze die voor het eerst tegenkwamen.

Dit fragment komt uit het dagboek van Watkin Tench, een officier van de Eerste Vloot:

Het lijkt er niet op dat deze arme schepsels een vaste verblijfplaats hebben; soms slapen ze in een grot van rots, die ze zo warm maken als een oven door er een vuur in het midden van aan te steken, ze nemen er hun intrek, misschien voor één nacht, dan in een andere de volgende nacht. Op andere momenten (en wij geloven meestal in de zomer) nemen zij hun intrek voor een dag of twee in een armzalige wigwam, die zij maken van boomschors. Er zijn er verspreid over de bossen bij het water, 2, 3, 4 bij elkaar; sommige Oester, Kokkel en Spier (sic) schelpen liggen rond de ingang van hen, maar niet in enige hoeveelheid om aan te geven dat ze deze hutten hun constante bewoning maken. We ontmoetten er enkele die volledig verlaten leken, het lijkt inderdaad vrij duidelijk dat hun woningen, of het nu spelonken of wigwams zijn, gemeenschappelijk zijn voor allen, en afwisselend bewoond worden door verschillende stammen.

Gezinsband met het Land

Voor de Aboriginals en in dit geval de clans die aan de noordelijke kusten van Sydney leven, kon niets verder van de waarheid zijn. Wat de vroege kolonisten nooit begrepen, en wat veel Australiërs misschien nu pas beginnen te begrijpen, was dat de levensstijl van de Aboriginals gebaseerd was op totale verwantschap met de natuurlijke omgeving. In de loop van duizenden jaren verworven wijsheid en vaardigheden stelden hen in staat hun omgeving optimaal te benutten. Voor de Aboriginals waren handelingen zoals het doden van dieren voor voedsel of het bouwen van een onderkomen doordrenkt van rituelen en spiritualiteit, en werden uitgevoerd in volmaakt evenwicht met hun omgeving.

… sinds onheuglijke tijden, geloven wij als Aboriginals, is Australië hier al vanaf de eerste zonsopgang, ons volk is hier samen met het continent, met de eerste zonsopgang. We weten dat ons land aan ons is gegeven door Baiami, we hebben een heilige plicht om dat land te beschermen, we hebben een heilige plicht om alle dieren te beschermen waarmee we een band hebben via ons totemsysteem …1
Jenny Munro, Wiradjuri natie

Voedsel was er in overvloed, net als vers water en onderdak. Alles wat nodig was voor een vruchtbaar en gezond leven was voorhanden. Het zou niet zo blijven. De komst van de Britten bracht gewapende conflicten en een gebrek aan begrip met zich mee, die de ondergang inluidden van de noordelijke Sydney clans, samen met de andere volkeren van het Sydney bekken – de Dharawal in het zuiden en de Dharug in het westen. Voedseltekorten werden al snel een probleem. De grote blanke bevolking putte de vis uit door enorme vangsten met netten, verminderde de kangoeroe populatie door niet-duurzame jacht, maakte het land kaal en vervuilde het water. Het resultaat was dat de Aboriginals in het hele bekken van Sydney al snel de hongerdood nabij waren.

Ziekte en verwoesting

De ziekte sloeg een fatale en omvangrijke slag toe bij de Aboriginals, die tot op dat moment duizenden jaren geïsoleerd waren geweest van de ziekten die door Europa en Azië hadden gewoed. Zij hadden geen weerstand tegen de dodelijke virussen die de zeelieden en veroordeelden bij zich droegen, zoals pokken, syfilis en griep. In minder dan een jaar tijd was meer dan de helft van de inheemse bevolking in het bekken van Sydney gestorven aan de pokken. De regio, die ooit een levendige mix van Aboriginal clans kende, viel nu stil.

Elke boot die de haven af voer vond hen dood liggend op de stranden en in de spelonken van de rotsen… Ze werden meestal gevonden met de resten van een klein vuurtje aan elke kant van hen en wat water binnen hun bereik.
Luitenant Fowell, 1789

Het is moeilijk te bevatten hoe verwoestend deze gebeurtenis was voor de Aboriginal clans in de omgeving van Sydney. Bennelong vertelde rechter advocaat David Collins dat de stam van zijn vriend Colebee was gereduceerd tot slechts drie mensen. Degenen die er getuige van waren, konden niet onbewogen blijven.

Toen woonde een inboorling bij ons; en toen we hem meenamen naar de haven om naar zijn vroegere metgezellen te zoeken, konden degenen die getuige waren van zijn uitdrukking en doodsangst dat ook nooit vergeten. Hij keek angstig om zich heen in de verschillende baaien die wij bezochten; op het zand was geen spoor van een menselijke voet te vinden; de uitgravingen in de rotsen waren gevuld met de verrotte lichamen van hen die het slachtoffer waren geworden van de wanorde; geen levend persoon was waar dan ook te vinden. Het leek wel of men, op de vlucht voor de besmetting, de doden had achtergelaten om de doden te begraven. Enige tijd hield hij zijn handen en ogen in stille doodsangst omhoog; tenslotte riep hij uit: “Allemaal dood! Allemaal dood!” en liet toen zijn hoofd hangen in treurige stilte, die hij de rest van onze tocht bewaarde. Enkele dagen later vernam hij dat de weinige van zijn metgezellen die het overleefd hadden, de haven waren ingevlucht om te ontkomen aan de pest die zo hevig woedde. Zijn lot is al genoemd. Hij werd het slachtoffer van zijn eigen menselijkheid toen Boo-roong, Nan-bar-ray en anderen de stad werden binnengebracht onder de uitbarstingen van de ziekte. Toen wij Broken Bay bezochten, ontdekten wij dat de ziekte zich niet tot Port Jackson had beperkt, want op vele plaatsen was ons pad bedekt met skeletten, en in de holten van de meeste rotsen van die haven waren dezelfde verschijnselen te zien.
Rechter David Collins, 1798

De kolonisten hadden binnen enkele maanden een levenswijze vernietigd die tienduizenden jaren langer had geduurd dan de Britse geschiedenis, en de mensen beseften al snel dat de indringers niets minder dan een totale bezetting van het land nastreefden.

Voor de meeste kolonisten werden de Aboriginals beschouwd als verwant aan kangoeroes, dingo’s en emoes, vreemde fauna die moest worden uitgeroeid om plaats te maken voor de ontwikkeling van landbouw en begrazing.

Ik heb zelf een man, opgeleid en een groot eigenaar van schapen en vee, horen beweren dat het geen kwaad kon om een inheemse neer te schieten, dan om een wilde hond neer te schieten. Ik heb anderen horen beweren dat het de loop van de Voorzienigheid is, dat de zwarten vóór de blanken moeten verdwijnen, en hoe eerder het proces wordt uitgevoerd, hoe beter het is voor alle partijen. Ik vrees dat dergelijke meningen in grote mate heersen. Onlangs vertelde een man met een goede opleiding, in aanwezigheid van twee geestelijken, dat hij deel had uitgemaakt van een groep die de zwarten had achtervolgd, omdat zij vee opjaagden, en dat hij er zeker van was dat zij er meer dan honderd hadden doodgeschoten. Toen hij daarop aangesproken werd, hield hij vol dat er niets verkeerds aan was, dat het absurd was te veronderstellen dat zij zielen hadden. In deze mening werd hij bijgevallen door een andere geleerde aanwezige.
Bisschop Polding, 1845

Ondanks deze gevolgen voerden de Aboriginals vele jaren lang een guerrillaoorlog. Op een plaats die door de kolonisten Woodford Bay werd genoemd, nu in Longueville in Lane Cove Council, werd in 1790 een palissade gebouwd om houthakkers en grasmaaiers te beschermen tegen aanvallen van plaatselijke clans. Er waren elders aanvallen tegen de Britten geweest (lees meer), maar de ‘uitroeiing’ was voor het grootste deel gemakkelijk geweest. Pokken hadden meer dan de helft van de bevolking vernietigd en degenen die niet door de ziekte waren geteisterd, werden verdreven toen land werd vrijgemaakt voor nederzettingen en boerderijen. Onteigend van het land dat hen zo lang had gevoed, werd de Aboriginal bevolking afhankelijk van blank voedsel en blanke kleding. Alcohol, dat door de Britten als handelsmiddel werd gebruikt, zorgde voor een verdere verbrijzeling van de traditionele sociale en familiestructuren.

De Europese beschaving verwoestte in een oogwenk een onvergelijkbaar en oeroud volk. Omdat de overgrote meerderheid van de clans die in het Sydney Basin leefden werden gedood als gevolg van de invasie van 1788, zijn de verhalen van het land voor altijd verloren gegaan. Veel van wat we weten over de Noord-Sydney clans moeten we afleiden uit hun archeologische overblijfselen. Middens, schuilplaatsen, gravures en kunstresten van het inheemse leven zijn overvloedig aanwezig in de hele regio, maar er is niemand overgebleven die hun bijzondere betekenissen of oude betekenis kan onthullen. Er zijn geen getuigenissen uit de eerste hand die het Aboriginal perspectief geven van wat er gebeurde.

Rediscovering History

Aboriginal geschiedenis is overgeleverd in de vorm van verhalen, dansen, mythen en legenden. Het dromen is geschiedenis. Een geschiedenis van hoe de wereld, die karakterloos was, werd omgevormd tot bergen, heuvels, valleien en waterwegen. De dromen vertellen hoe de sterren werden gevormd en hoe de zon ontstond.

In het grootstedelijk gebied van Sydney zijn er duizenden Aboriginal sites, meer dan 1000 alleen al in de AHO partner Council gebieden. Deze plaatsen worden elke dag bedreigd door ontwikkeling, vandalisme en natuurlijke erosie. De sites kunnen niet vervangen worden en als ze eenmaal vernietigd zijn, zijn ze voor altijd verdwenen. De vindplaatsen in Lane Cove, North Sydney, Willoughby, Ku-ring-gai, Strathfield en Northern Beaches Council zijn nog in redelijke staat en spelen een belangrijke rol in onze geschiedenis. De Aboriginals, die eens dit gebied bewoonden, hebben belangrijke bewijzen nagelaten van hun verleden en levenswijze vóór de kolonisatie. Alle Aboriginal-sites zijn belangrijk voor de Aboriginals omdat zij het bewijs vormen van de vroegere bewoning van Australië door de Aboriginals en worden gewaardeerd als een schakel met hun traditionele cultuur. De nadruk wordt gelegd op het wetenschappelijk onderzoek van de steentechnologie, want de studie van de vervaardigingstechnieken en van de dieren die ermee in verband worden gebracht, levert veel inzicht op dat ons iets zegt over het dagelijkse traditionele leven. Aanwijzingen voor waar deze sites voor werden gebruikt kunnen ook worden afgeleid door te praten met Ouderen uit andere delen van Australië waar traditionele kennis niet in dezelfde mate verloren is gegaan.

1. citaat uit interview in 2007, afgedrukt in Currie J (2008) Bo-ra-ne Ya-goo-na Par-ry-boo-go Yesterday Today Tomorrow: An Aboriginal History of Willoughby Willoughby City Council.