Una breve storia aborigena

“L’inchiostro stesso con cui è scritta tutta la storia è solo un fluido pregiudizio.”
Mark Twain

Dall’invasione europea dell’Australia nel 1788, il popolo aborigeno è stato oppresso in un mondo innaturale alla sua esistenza per migliaia di anni. Prima arrivò l’afflusso degli stranieri che portarono con sé delle malattie, che decimarono la popolazione immediata delle tribù di Sydney. Si stima che più di 750.000 aborigeni abitavano il continente insulare nel 1788. I coloni furono portati a credere che la terra fosse terra nullius (‘terra di nessuno’), nonostante ciò che il tenente James Cook vide nel 1770 durante il suo viaggio sulla costa orientale dell’Australia.

“… erano così ignoranti da pensare che ci fosse solo una razza sulla terra e che fosse la razza bianca. Così quando il capitano Cook arrivò per la prima volta, quando il tenente James Cook mise piede per la prima volta sulla terra di Wangal a Kundul, che ora si chiama Kurnell, disse: “Mettiamo una bandiera da qualche parte, perché queste persone sono analfabete, non hanno recinti. Non hanno capito che non avevamo bisogno di recinzioni … che siamo rimasti qui per sei-otto settimane, poi ci siamo spostati da qualche altra parte dove c’era abbondanza di frutta secca e medicine del bush e abbiamo continuato a spostarci per poi tornare tra dodici mesi quando il cibo era tutto rinfrescato … “1
la defunta Aunty Beryl Timbery Beller

Non sarebbe un’esagerazione affermare che il continente insulare era di proprietà di oltre 400 nazioni diverse al tempo di questa dichiarazione di Cook. Quando la prima flotta arrivò a Sydney Cove si dice che il capitano Philip rimase sbalordito dalla teoria della terra nullius di Cook, dicendo: “Navigando fino a Sydney Cove potevamo vedere gli indigeni allineati sulla riva che agitavano lance e gridavano.”

Gli occupanti della terra

I clan nella regione di Sydney – per gentile concessione della dottoressa Val Attenbrow, 2010

Per migliaia di anni prima dell’arrivo degli europei, il nord di Sydney fu occupato da diversi clan aborigeni. Vivendo principalmente lungo le rive del porto, pescavano e cacciavano nelle acque e nell’entroterra della zona, e raccoglievano il cibo dal bush circostante. Autosufficienti e armoniosi, non avevano bisogno di viaggiare lontano dalle loro terre, dato che le risorse intorno a loro erano così abbondanti, e il commercio con altri gruppi tribali era ben stabilito. Spostandosi in tutto il loro paese in accordo con le stagioni, le persone avevano solo bisogno di passare circa 4-5 ore al giorno a lavorare per garantire la loro sopravvivenza. Con una così grande quantità di tempo libero a disposizione, svilupparono una vita rituale ricca e complessa – lingua, costumi, spiritualità e legge – il cui cuore era la connessione con la terra.

Scoperta e arrivo degli europei

L’arrivo del tenente James Cook nel 1770 segnò l’inizio della fine per questo antico modo di vivere. Il viaggio di esplorazione di Cook era salpato con l’ordine di prendere possesso del continente meridionale se era disabitato, o con il consenso dei nativi se era occupato. In entrambi i casi, doveva essere preso. Al suo arrivo, il tenente Cook dichiarò la terra che chiamò Nuovo Galles del Sud come proprietà del re britannico Giorgio III, e ignorò il fatto scomodo che la terra era già ben popolata. Il suo fallimento nel tentativo di ottenere il consenso dei nativi diede inizio alla finzione legale che l’Australia fosse deserta e non occupata (terra nullius: per saperne di più).

Cook fu seguito abbastanza presto dall’arrivo della Prima Flotta, nel gennaio del 1788, sotto il comando del capitano Arthur Phillip, la cui missione era quella di stabilire una colonia penale e prendere il controllo della Terra Australia per la colonizzazione.

Trovammo gli indigeni abbastanza numerosi man mano che risalivamo il fiume, e anche all’imboccatura del porto avevamo ragione di concludere che il paese era più popolato di quanto il signor Cook pensasse. Il 18 del mese, all’arrivo dei rifornimenti nella baia, si radunarono sulla spiaggia della riva sud per un numero di non meno di quaranta persone, gridando e facendo molti segni e gesti rozzi. Questa apparizione stuzzicò al massimo la curiosità, ma poiché la prudenza proibiva a poche persone di avventurarsi sconsideratamente in mezzo a un numero così grande, e un gruppo di soli sei uomini fu osservato sulla riva nord, il governatore procedette immediatamente a sbarcare da quella parte per prendere possesso di questo nuovo territorio e stabilire una relazione tra i suoi nuovi e vecchi padroni.
Watkin Tench, gennaio 1788

Il primo atto di possesso della terra da parte degli europei avvenne entro quattro giorni dall’arrivo, quando un gruppo di uomini della HMS Sirius scese a terra per liberare la terra per avere accesso all’acqua dolce. Entro il 26 gennaio, la Prima Flotta aveva trovato la strada per Sydney Cove ed era sbarcata sul porto.

La vita degli aborigeni attraverso gli occhi europei

I primi europei non vedevano di buon occhio lo stile di vita degli aborigeni quando lo incontrarono per la prima volta.

Questo estratto è tratto dal diario di Watkin Tench, un ufficiale della prima flotta:

Non sembra che queste povere creature abbiano un’abitazione fissa; a volte dormono in una caverna di roccia, che rendono calda come un forno accendendo un fuoco nel mezzo, e vi prendono dimora, forse per una notte, poi in un’altra la notte successiva. Altre volte (e crediamo soprattutto in estate) prendono alloggio per un giorno o due in un miserabile Wigwam, che hanno fatto con la corteccia di un albero. Ce ne sono sparsi per i boschi vicino all’acqua, 2, 3, 4 insieme; alcune conchiglie di ostriche, di cardidi e di muscoli (sic) giacciono all’ingresso di essi, ma non in quantità tale da indicare che fanno di queste capanne la loro costante dimora. Ne abbiamo incontrate alcune che sembravano completamente deserte, anzi sembra abbastanza evidente che le loro abitazioni, che siano caverne o Wigwams, sono comuni a tutti, e alternativamente abitate da diverse tribù.

La parentela con la terra

Per gli aborigeni e, in questo caso, per i clan che vivono sulle rive settentrionali di Sydney, niente poteva essere più lontano dalla verità. Quello che i primi colonizzatori non hanno mai capito, e forse quello che molti australiani stanno cominciando a capire solo ora, è che lo stile di vita degli aborigeni era basato sulla totale parentela con l’ambiente naturale. La saggezza e le abilità ottenute nel corso dei millenni permettevano loro di utilizzare il loro ambiente al massimo. Per gli aborigeni, atti come l’uccisione di animali per il cibo o la costruzione di un rifugio erano intrisi di rituali e spiritualità, ed eseguiti in perfetto equilibrio con l’ambiente circostante.

… da tempo immemorabile, noi crediamo come popolo aborigeno, che l’Australia sia stata qui dal primo sorgere del sole, la nostra gente è stata qui insieme al continente, con il primo sorgere del sole. Sappiamo che la nostra terra ci è stata data dalla Baiami, abbiamo il sacro dovere di proteggere quella terra, abbiamo il sacro dovere di proteggere tutti gli animali a cui siamo affiliati attraverso il nostro sistema totemico…1
Jenny Munro, nazione Wiradjuri

Il cibo era abbondante, così come l’acqua fresca e il riparo. Tutto il necessario per una vita fruttuosa e sana era facilmente disponibile. Non doveva rimanere così. L’arrivo degli inglesi portò un conflitto armato e una mancanza di comprensione, che preannunciò la scomparsa dei clan del nord di Sydney, insieme agli altri popoli del bacino di Sydney – i Dharawal a sud e i Dharug a ovest. La scarsità di cibo divenne presto un problema. La grande popolazione bianca impoverì il pesce con enormi catture, ridusse la popolazione di canguri con una caccia insostenibile, disboscò la terra e inquinò l’acqua. Come risultato, gli aborigeni di tutto il bacino di Sydney furono presto vicini alla morte per fame.

Malattia e devastazione

La malattia inflisse un colpo fatale ed esteso al popolo aborigeno, che fino a quel momento era stato isolato per migliaia di anni dalle malattie che avevano imperversato in Europa e Asia. Non avevano alcuna resistenza ai virus mortali portati dai marinai e dai galeotti, come il vaiolo, la sifilide e l’influenza. In meno di un anno, più della metà della popolazione indigena che viveva nel bacino di Sydney era morta di vaiolo. La regione, una volta viva con un vibrante mix di clan aborigeni, ora cadeva nel silenzio.

Ogni barca che scendeva nel porto li trovava stesi morti sulle spiagge e nelle caverne delle rocce… Venivano generalmente trovati con i resti di un piccolo fuoco su ogni lato e un po’ d’acqua a portata di mano.
Tenente Fowell, 1789

È difficile comprendere quanto questo evento sia stato devastante per i clan aborigeni della zona di Sydney. Bennelong disse al giudice avvocato David Collins che la tribù del suo amico Colebee era stata ridotta a sole tre persone. I testimoni non potevano rimanere indifferenti.

A quel tempo un nativo viveva con noi; e quando lo portammo giù al porto per cercare i suoi vecchi compagni, coloro che furono testimoni della sua espressione e della sua agonia non potranno mai dimenticare. Guardò ansiosamente intorno a sé nelle diverse baie che visitammo; sulla sabbia non c’era traccia di piede umano; gli scavi nelle rocce erano pieni dei corpi putridi di coloro che erano caduti vittime del disordine; non si incontrava una persona viva. Sembrava che, fuggendo dal contagio, avessero lasciato i morti a seppellire i morti. Per un po’ di tempo alzò le mani e gli occhi in silenziosa agonia; alla fine esclamò: “Tutti morti! Tutti morti!” e poi chinò la testa in un silenzio luttuoso, che conservò per il resto della nostra escursione. Alcuni giorni dopo apprese che i pochi compagni sopravvissuti erano fuggiti verso il porto per evitare la pestilenza che imperversava così terribilmente. Il suo destino è già stato menzionato. Cadde vittima della sua stessa umanità quando Boo-roong, Nan-bar-ray e altri furono portati in città coperti dalle eruzioni del disordine. Visitando Broken Bay, trovammo che non aveva limitato i suoi effetti a Port Jackson, perché in molti punti il nostro cammino era coperto di scheletri, e gli stessi spettacoli si incontravano nelle cavità della maggior parte delle rocce di quel porto.
Giudice avvocato David Collins, 1798

I coloni avevano distrutto in pochi mesi un modo di vivere che era sopravvissuto alla storia britannica per decine di migliaia di anni, e la gente capì presto che gli intrusi erano impegnati in niente meno che nell’occupazione totale della terra.

Per la maggior parte dei coloni, gli aborigeni erano considerati alla stregua di canguri, dingo ed emù, strana fauna da sradicare per far posto allo sviluppo dell’agricoltura e dei pascoli.

Io stesso ho sentito un uomo, istruito, e grande proprietario di pecore e bestiame, sostenere che non c’era più male a sparare a un nativo, che a un cane selvatico. Ho sentito altri sostenere che è il corso della Provvidenza, che i neri dovrebbero scomparire prima dei bianchi, e che prima il processo viene portato a termine, meglio è per tutte le parti. Temo che tali opinioni prevalgano in larga misura. Molto di recente, in presenza di due ecclesiastici, un uomo istruito ha raccontato, come una buona cosa, che era stato uno di un gruppo che aveva inseguito i neri, in seguito alla corsa del bestiame da parte loro, e che era sicuro che ne avessero uccisi più di cento. Quando gli si chiedeva qualcosa, sosteneva che non c’era niente di male, che era assurdo supporre che avessero delle anime. In questa opinione fu raggiunto da un’altra persona istruita presente.
Vescovo Polding, 1845

Nonostante questi impatti, gli aborigeni combatterono una guerriglia per molti anni. In un luogo ribattezzato Woodford Bay dai coloni, ora a Longueville nel Lane Cove Council, una palizzata fu costruita nel 1790 per proteggere i tagliatori di legname e di erba dagli attacchi dei clan locali. Gli attacchi erano stati montati contro gli inglesi altrove (per saperne di più), tuttavia, lo ‘sradicamento’, per la maggior parte, era stato facile. Il vaiolo aveva distrutto più della metà della popolazione e quelli che non erano stati devastati dalla malattia erano stati sfollati quando la terra era stata liberata per insediamenti e fattorie. Privati della terra che li aveva nutriti così a lungo, gli aborigeni divennero dipendenti dal cibo e dai vestiti dei bianchi. L’alcool, usato come mezzo di commercio dagli inglesi, servì a frantumare ulteriormente le tradizionali strutture sociali e familiari.

La civiltà europea devastò, in un batter d’occhio, un popolo incomparabile e antico. Poiché la stragrande maggioranza dei clan che vivevano nel bacino di Sydney furono uccisi in seguito all’invasione del 1788, le storie di questa terra sono state perse per sempre. Molto di quello che sappiamo sui clan del nord di Sydney deve essere ricavato dai loro resti archeologici. Middens, rifugi, incisioni e resti artistici della vita indigena sono prolifici in tutta la regione, ma nessuno rimane a rivelare i loro particolari significati o l’antico significato. Non ci sono testimonianze di prima mano che diano la prospettiva aborigena di ciò che stava accadendo.

Riscoprire la storia

La storia aborigena è stata tramandata attraverso storie, danze, miti e leggende. Il sogno è la storia. Una storia di come il mondo, che era privo di caratteristiche, si è trasformato in montagne, colline, valli e corsi d’acqua. Il sogno racconta come si sono formate le stelle e come è nato il sole.

Nell’area metropolitana di Sydney ci sono migliaia di siti aborigeni, oltre 1000 solo nelle aree del Consiglio partner di AHO. Questi siti sono minacciati ogni giorno dallo sviluppo, dal vandalismo e dall’erosione naturale. I siti non possono essere sostituiti e una volta distrutti, sono andati per sempre. I siti che si trovano in Lane Cove, North Sydney, Willoughby, Ku-ring-gai, Strathfield e le aree del Consiglio delle Spiagge del Nord sono ancora in condizioni ragionevoli e hanno una parte importante nella nostra storia. Gli aborigeni, che un tempo occupavano questa zona, hanno lasciato importanti testimonianze del loro passato e del loro modo di vivere prima della colonizzazione. Tutti i siti aborigeni sono significativi per gli aborigeni perché sono la prova della passata occupazione aborigena dell’Australia e sono apprezzati come un legame con la loro cultura tradizionale. Un’enfasi è posta sull’investigazione scientifica della tecnologia della pietra perché una grande quantità di intuizioni è ottenuta studiando le tecniche di fabbricazione e gli animali associati ad esse che ci parlano della vita tradizionale quotidiana. Indizi sull’uso di questi siti possono essere ipotizzati anche parlando con gli anziani di altre parti dell’Australia dove la conoscenza tradizionale non è andata persa allo stesso modo.

1. Citazione da un’intervista del 2007, stampata in Currie J (2008) Bo-ra-ne Ya-goo-na Par-ry-boo-go Yesterday Today Tomorrow: An Aboriginal History of Willoughby Willoughby City Council.

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