The Great Equalizer

Eva Sweeney, una diciassettenne di Santa Monica, California, amante del divertimento e dai capelli rossi, parla con le sue amiche per ore e ore e non si stanca mai di dire cose. Ogni pomeriggio, va on-line a mandare e-mail alle sue amiche, solo per aggiornarsi. Le piace andare a scuola ma non vede l’ora che arrivino le vacanze estive. Il suo viso si illumina quando qualcuno menziona i suoi due cani: Annie, il labrador color cioccolato, e Buster, un vivace meticcio. Eva ama i cani così tanto che ne ha fatto un business, guadagnando soldi durante l’estate con il suo servizio di dog-walking.

Incontrare Eva significa capire come la parola “disabile” sia spesso un termine improprio per chi ha bisogni speciali. Eva ha una paralisi cerebrale, un gruppo di condizioni causate da un danno alla parte del cervello che controlla e coordina l’azione muscolare. Ha imparato ad adattarsi alla sua condizione con la tecnologia di assistenza, il suo stesso slancio e la cooperazione amichevole di coloro che la circondano. È una studentessa pienamente inclusa nella Crossroads School.

Le sfide di Eva sono fisiche: non è verbale e non ha controllo motorio fine. Si muove su una sedia a rotelle leggera e ha bisogno dell’assistenza di un assistente a tempo pieno. Per comunicare, usa una semplice lavagna alfabetica laminata. Una luce rossa a batteria attaccata al bordo di un berretto da baseball le permette di esprimere i suoi pensieri facendo un cenno con la testa. In classe, la sua assistente, Laurel Isbister, legge le sue parole ad alta voce e registra le sue risposte ai test a mano.

Eva ha imparato una serie di dispositivi che le danno ancora più indipendenza di comunicazione a casa. Uno di questi si chiama HeadMouse. Consiste in una piccola scatola, montata sopra il computer, che emette una luce infrarossa e segue il movimento di un piccolo punto riflettente che Eva porta al centro della fronte. Muovendo la testa, il cursore del computer attiva una tastiera sullo schermo in modo che Eva possa digitare relazioni, scrivere lettere e inviare e-mail.

Per quanto sia brava ad usare la tecnologia più complessa, Eva preferisce la luce della penna e la tavola ortografica a bassa tecnologia per interagire di persona con i suoi amici e compagni di classe.

“La tecnologia più elaborata”, dice, “li distrae da ciò che sono”. Per Nika Hoffman, l’insegnante di inglese dell’11° anno di Eva, la tecnologia assistiva è stata cruciale nell’aiutare ad avviare e sostenere il contatto diretto per tutte le persone coinvolte. “Abbiamo un assetto molto egualitario in classe”, spiega Hoffman. “Tutti sono seduti in un ampio cerchio in modo da potersi vedere l’un l’altro. Eva lavora accanto a tutti gli altri. Fa parte di quel cerchio e partecipa a tutti gli effetti.”

La tecnologia, sia alta che bassa, è diventata un grande equalizzatore, permettendo agli studenti con bisogni speciali di imparare nella classe generale e aiutando gli insegnanti – che possono essere nuovi al mainstreaming – a rendere la transizione fluida per tutti.

La necessità del mainstreaming

Nel suo 21esimo rapporto annuale al Congresso, il Dipartimento dell’Educazione Ufficio dell’Educazione Speciale e dei Servizi Riabilitativi indica che l’11% della popolazione studentesca nazionale dai 6 ai 17 anni è servita dall’Individuals with Disabilities Education Act (idea). Di questi bambini, il 96% è in scuole pubbliche e private regolari. I programmi di inclusione mirano a integrare questi studenti dai programmi di educazione speciale alle classi regolari. Il successo dipende non solo dall’accesso degli studenti alla tecnologia assistiva, ma anche dall’impegno degli insegnanti ad abbracciare nuove strategie di classe.

Nel 1990, Linda Schilling, un’insegnante di quinta elementare di Cornelius, N.C., si stava preparando ad accogliere cinque nuovi studenti – due con distrofia muscolare, costretti sulla sedia a rotelle, e tre con difficoltà di apprendimento. Non aveva precedenti esperienze di integrazione di studenti speciali, né era particolarmente preparata sulle ultime tecnologie assistive. Di fronte a questa nuova sfida, la signora Schilling ha ricevuto una sovvenzione dal Carolina Computer Access Center per utilizzare la tecnologia per assistere i suoi nuovi studenti. Ha tratto sostegno e ispirazione dall’ambiente di apprendimento cooperativo della sua classe.

“Gli insegnanti nuovi a questa situazione”, dice la Schilling, “devono prima ammettere ciò che non sanno, accettarlo e poi iniziare il processo di apprendimento. La cosa più importante è coinvolgere tutti”. Schilling ha arruolato tutta la sua classe nello sforzo. I compagni di classe si dimostrarono cruciali per il processo quanto il computer.

Dall’esperienza di Linda Schilling, le tecnologie assistive sono diventate più sofisticate ogni anno che passa. La dottoressa Denise Lance insegna “Mainstreaming: Teaching Individuals with Special Needs in the Regular Classroom” per l’Università di San Diego attraverso OnlineLearning.net, un importante fornitore di formazione continua online per adulti. Lance, che insegna anche agli studenti di tutta la nazione dal suo computer nel Missouri, è diventata un’esperta nell’uso dei dispositivi di assistenza a seguito della sua paralisi cerebrale. Nel suo lavoro, sottolinea l’ampiezza delle opzioni di attrezzature disponibili per gli studenti e altre persone con bisogni speciali.

“Ci sono più di 20.000 dispositivi di tecnologia assistiva e programmi software sul mercato”, sottolinea la dottoressa Lance, “e ogni individuo con disabilità ha diversi punti di forza e bisogni. La tecnologia utilizzata varia a seconda della disabilità, il grado di gravità e la scelta personale dell’individuo.”

Eva Sweeney può preferire la sua lavagna ortografica low-tech per le conversazioni, ma le piace usare un computer e ne ha chiesto uno ai suoi genitori quando aveva solo 3 anni. Ha familiarizzato con i computer e le loro capacità mentre frequentava un programma prescolare speciale all’Università della California, Los Angeles. L’UCLA Intervention Program for Children with Disabilities è un modello efficace per introdurre il bambino con bisogni speciali alla tecnologia assistiva e al processo di inclusione.

Seguito dal direttore esecutivo Kit Kehr, il programma include 14 bambini, due dei quali non sono disabili. Per Kehr, la presenza di coetanei non disabili nel gruppo di bambini è importante perché “è un catalizzatore per l’interazione sociale, la comunicazione e il gioco tra i giovani. Aiuta anche i genitori a riconoscere gli aspetti dello sviluppo del loro bambino che fanno parte dello sviluppo normale.”

Il programma è gestito da due educatori della prima infanzia e due assistenti, oltre a terapisti occupazionali, fisici e del linguaggio. Iniziata nel 1982, l’iniziativa ha fatto progredire l’uso dei computer e della tecnologia assistiva e ha aperto la strada allo sviluppo di più di 80 programmi software educativi per studenti con bisogni speciali.

Nel mezzo di una tipica classe d’asilo, tre bambini si riuniscono intorno a una console per computer giocando a “Paper Dolls”, un’attività che insegna ai più piccoli a identificare i vestiti stagionali e a vestire i personaggi sullo schermo. I giocatori possono apportare cambiamenti sullo schermo con un singolo, semplice interruttore.

Per quando entreranno in una normale scuola materna all’età di 3 anni, i bambini saranno stati esposti ad una serie di esperienze di apprendimento al computer qui nella struttura UCLA. Secondo Kehr, “I computer aiutano a stimolare i bambini a fare di più, e generalmente rimangono più a lungo al computer. Interagiscono in piccoli gruppi, il che contribuisce allo sviluppo sociale, e aiuta a promuovere lo sviluppo motorio, cognitivo, linguistico e personale.”

Colmare le lacune

Non tutti i bambini con bisogni speciali hanno il vantaggio di imparare a usare la tecnologia in età così precoce, e alcuni bambini – disabili da ictus o incidenti d’auto o ferite da arma da fuoco – si trovano in un bisogno improvviso. Per imparare quali scelte di assistenza sono disponibili e come usarle al meglio, le scuole, gli insegnanti, i genitori e gli studenti con disabilità possono rivolgersi alla no-profit Alliance for Technology Access (ATA) e ai suoi 42 centri di risorse nazionali.

Un sito ATA, il Computer Access Center (CAC) di Los Angeles, è supervisionato dal direttore esecutivo Mary Ann Glicksman ed è sotto contratto con i distretti scolastici della California meridionale per assistere gli studenti con bisogni speciali e i loro insegnanti nel processo di integrazione. Il loro obiettivo è la piena inclusione. Fornendo centinaia di software e soluzioni informatiche periferiche, il Computer Access Center aiuta ogni utente a creare una soluzione tecnologica personalizzata.