La storia dietro il Columbus Day mostra che la festa è stata controversa fin dalla sua istituzione

Colombo ha navigato nell’oceano blu, e ha fatto anche cose piuttosto orribili.
Hulton Archive / Stringer / Getty Images
  • Alcuni luoghi degli Stati Uniti hanno sostituito il Columbus Day con il Giorno dei Popoli Indigeni.
  • L’osservanza della festa in Nord America risale all’epoca coloniale.
  • Il grande pubblico è diventato sempre più consapevole del lato oscuro dell’eredità di Cristoforo Colombo, causando polemiche.
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Il Columbus Day è diventato una delle feste più controverse negli Stati Uniti.

Diverse città in America lo hanno già scambiato con il Giorno dei Popoli Indigeni. I detrattori sostengono che l’esploratore genovese Cristoforo Colombo ha portato con sé schiavitù, malattie e morte quando ha colonizzato i Caraibi per la Spagna, e quindi non dovrebbe essere salutato come un eroe.

I sostenitori di Colombo hanno etichettato gli sforzi per rovesciare la festa come un caso di correttezza politica, sostenendo che egli è una parte importante del patrimonio italo-americano.

Negli ultimi due anni, più città e stati hanno scelto di celebrare la Giornata dei Popoli Indigeni contemporaneamente – o al posto di – la festa, in quanto gli attivisti indigeni e i manifestanti evidenziano la violenza raccapricciante di Colombo e la storia di schiavitù.

In ogni caso, il fatto che sia un dibattito è insolito, considerando che Colombo stesso non è mai arrivato in Nord America – figuriamoci nella parte del continente che un giorno sarebbe diventato gli Stati Uniti. E le sue azioni nei Caraibi e in America Centrale furono controverse anche per i primi standard moderni. Non fu semplicemente un navigatore il cui arrivo in America scatenò un’ondata di distruzione. Colombo stesso partecipò attivamente ad alcuni crimini piuttosto raccapriccianti, nella sua ricerca del profitto.

Su Hispaniola, Colombo servì come governatore del nuovo territorio spagnolo. I colonizzatori spagnoli resero schiavi i nativi Taíno, costringendoli a lavorare nelle miniere d’oro. Condizioni dure, fame e malattie decimarono la popolazione locale, secondo lo Smithsonian Magazine.

In alcune aree, gli individui nativi di età superiore ai 14 anni erano costretti a raccogliere una certa quantità di polvere d’oro per ricevere un gettone, riporta lo Smithsonian Magazine. Se non riuscivano a raggiungere la quota, le loro mani sarebbero state tagliate.

Gli storici hanno riconosciuto il fenomeno della Leggenda Nera, un fenomeno storico in cui gli storici non spagnoli tentano di ritrarre gli spagnoli come i più brutali colonizzatori europei.

Per affrontare i presunti abusi e incompetenze di Colombo, Francisco de Bobadilla viaggiò a Hispaniola. Dopo aver raccolto le testimonianze degli alleati e dei nemici del governatore, mise insieme un rapporto che affermava che Colombo e i suoi fratelli erano tiranni sfortunati. Il rapporto conteneva orribili accuse di torture e mutilazioni.

I moderni sostenitori di Colombo hanno dipinto Bobadilla come un usurpatore disonesto, ma la regina Isabella e il re Ferdinando imprigionarono Colombo e i suoi fratelli per sei settimane in risposta al rapporto. Mentre fu liberato e inviato in un altro viaggio, Colombo non fu riconfermato come governatore.

Come mai gli americani sono arrivati a celebrare l’eredità di Cristoforo Colombo?

La febbre di Colombo ha preso piede già durante la guerra rivoluzionaria, e ha cominciato a rompere veramente per il grande pubblico solo nel 20° secolo.

L’esploratore veneziano John Cabot fu infatti il primo esploratore europeo a raggiungere il continente nel 1497, a parte i vichinghi che si stabilirono in Canada. Ma aveva rivendicato la terra per l’Inghilterra. Durante lo scontro tra le colonie e la Corona, questo si rivelò un fatto politicamente scorretto, come riporta lo Smithsonian Magazine.

Dopo aver ottenuto l’indipendenza dall’Inghilterra, gli americani cominciarono a chiamare quasi tutto come l’esploratore. Città, fiumi, punti di riferimento – persino la nostra capitale – portano il suo nome.

Quando gli immigrati italiani cominciarono ad arrivare negli Stati Uniti nel XIX secolo, affrontarono l’ostilità e la violenza dei nativisti, secondo la Biblioteca del Congresso. Colombo divenne un simbolo importante per la comunità – nonostante il fatto che la Genova moderna si considerasse più una città stato “ferocemente indipendente” che una vera città italiana, come riporta il Washington Post.

“Quale miglior simbolo per mobilitare e americanizzare questi immigrati di uno dei loro?” scrive Sam Wineburg sul Los Angeles Times.

Il presidente americano Benjamin Harrison suscitò l’ammirazione nazionale tenendo Colombo come simbolo di patriottismo e dichiarando festa l’anniversario del suo arrivo nelle Americhe. Il New York Times riportò che ci fu anche una petizione per canonizzare Colombo nel 1909, che il Vaticano respinse.

Alcuni decenni dopo, nel 1937, il Columbus Day fu ufficialmente istituito come festa federale sotto il presidente americano Franklin Roosevelt.

Molte città e stati americani stanno riconsiderando la celebrazione dell’eredità di Colombo

Indigenous Peoples’ Day ha ottenuto più trazione negli ultimi anni, soprattutto perché la storia di Colombo come colonizzatore e schiavista è vista nel più ampio contesto della storia americana di schiavitù e oppressione razziale sistematica.

Durante l’estate, almeno una statua di Colombo è stata abbattuta a Baltimora tra le proteste che chiedono giustizia razziale, risarcimenti e denunciano la violenza della polizia. Come riportato dal Baltimore Sun, i manifestanti che hanno tirato giù la statua hanno chiesto di rimuovere le statue “che onorano i suprematisti bianchi, i proprietari di persone schiavizzate, i perpetratori di genocidi e i colonizzatori”.

Resti della statua di Cristoforo Colombo vicino a Little Italy dopo che è stata strappata dal suo piedistallo e trascinata nelle Jones Falls dai manifestanti a Baltimora sabato 4 luglio 2020.
Karl Merton Ferron/Baltimore Sun/Tribune News Service via Getty Images

La festa dei popoli indigeni non è una novità: Come riportato da Business Insider, le proteste contro la celebrazione del Columbus Day sono iniziate negli anni ’80. Il Dakota del Sud ha iniziato ad osservare il Native American Day invece del Columbus Day nel 1989, in seguito alle pressioni degli attivisti.

Ma gli indiani d’America a Berkeley, California, sono stati i primi a celebrare ufficialmente l’Indigenous Peoples’ Day nel 1992 – 500 anni dopo il viaggio originale di Colombo.

Negli ultimi anni, più città e stati hanno adottato la festa. La CNN ha riferito che oltre 130 città hanno scelto di sostituire il Columbus Day con l’Indigenous Peoples’ Day. E, secondo USA Today, 14 stati lo celebrano ufficialmente.

In definitiva, un’ondata di sostegno pubblico si è riversata sull’innocua – e fittizia – immagine di un navigatore rinascimentale avventuroso e intraprendente. Ora, è più comunemente noto che Colombo navigò nell’oceano blu nel 1492 – e fece anche altre cose orribili.

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