Jones, Lois Mailou 1905-

In sintesi…

Ha insegnato arte

A Parigi e ritorno

Ha scoperto la cultura di Haiti

Opere selezionate

Fonti

Pittrice, educatrice

Nel 1937, Lois Jones era dove molti giovani pittori americani del tempo pensavano fosse essenziale essere: Parigi. Era già una rispettata educatrice alla Howard University di Washington, D.C., prima di ricevere la borsa di studio necessaria per viaggiare oltreoceano. Fervente ammiratrice di Cezanne, Jones andò a Parigi per studiare gli stili artistici europei come l’impressionismo e il cubismo, per fondare il suo lavoro più pienamente nella tradizione classica; ma lì accadde qualcos’altro: scoprì la sua eredità africana.

Jones provò un senso di libertà entrando in una città dove il razzismo esisteva ancora, certo, ma non in modo intenso e aperto come negli Stati Uniti. Inoltre, Parigi era a quel tempo “in fibrillazione per l’Africa”, come disse Jones. Con l’arte africana esposta abbondantemente in giro per la città, Jones cominciò ad acquisire un’educazione nelle tradizioni dell’arte nera, che non aveva potuto ricevere negli Stati Uniti. Questo la portò a dipingere Les Fetiches, un quadro di maschere africane in stile modernista. Divenne uno dei più importanti dipinti americani della prima metà del ventesimo secolo, poiché introdusse l’uso di temi e immagini africane ai pittori americani di formazione classica.

Lois Jones accreditò la sua spinta e ambizione a suo padre che manteneva la famiglia come sovrintendente edile quando lei nacque. Stava anche prendendo lezioni alla scuola di legge di notte. Si è laureato in legge dieci anni dopo la sua nascita, quando ha compiuto 40 anni. D’altra parte, l’inclinazione artistica della Jones deve essere venuta in gran parte da sua madre, un’estetista che teneva la loro casa splendidamente adornata in ogni momento con forse gli stessi colori vivaci che più tardi avrebbero figurato in alcuni dei lavori di sua figlia.

La giovane Lois sapeva cosa voleva fare e frequentò una scuola superiore per le arti pratiche. Imitando suo padre, iniziò un modello che avrebbe continuato a seguire e prese lezioni extra, questa volta di disegno al Museo di Boston. Durante gli anni del liceo, assistette anche la costumista Grace Ripley nella realizzazione di costumi per una compagnia di danza a Boston. Jones disse a Titobia Benjamin in un’intervista su Ebony che le maschere che fece per queste danze furono in un certo senso il suo primo contatto con l’arte africana.

Poiché Jones aveva ricevuto la sua educazione liceale con una borsa di studio, fu ammessa al Museo di Boston

All’incirca…

Fatta il 3 novembre 1905, a Boston, MA; figlia di Thomas Vreeiand e Carolyn Dorinda (Adams) Jones. Sposato Louis Vergniaud Pierre-Nobel, 1953: Boston Museum School of Fine Art, diploma, 1927; Boston Normal Art School, certificato di insegnamento, 1928; Howard University, laurea, 1945. Ha frequentato la Designers Art School, 1928 e l’Académie Julien, Parigi, 1938.

Palmer Memorial Institute, insegnante 1928-30; Howard University, istruttore d’arte, 1930-45, professore, 1945-77, professore emerito, 1977-.

Collezioni selezionate: Metropolitan Museum of Art, New York; Boston Museum of Fine Arts, Boston, MA; National Portrait Gallery, Washington, DC; Hirshhorn Museum, Washington, DC; Corcoran Gallery, Washington, DC; National Museum of American Art, Washington, DC; National Women’s Museum of Art, Washington, DC.

Premi selezionati: Lauree honoris causa della Howard University e del Colorado State Christian College; Robert Woods Bliss Award, 1941; Primo posto, National Museum of Art Competition, 1949, 1953, 1964; Primo posto, Luban Watercolor Award, 1958; Franz Bader Award, 1962; Alumni Award della Howard University, 1978; Candace Award del Metropolitan Museum of Art, 1982; Women’s Caucus Honor Award for Outstanding Achievement in Art, 1986.

Indirizzi: Office- 4706 17th Street NW, Washington, DC 20011.

Programma della Scuola di Belle Arti sulla base della vittoria della contestatissima Susan Minot Lane Scholarship in Design. Tra i suoi insegnanti c’erano Alice Morse e Anson Cross. Fu una delle prime nere a laurearsi in quell’istituzione, aggiungendo a quella laurea un certificato di insegnamento in arte, che ottenne contemporaneamente alla Boston Normal Art School. Ludwig Frank, un designer di fama internazionale, insegnava in un’altra scuola d’arte, la Designers Art School di Boston. Il lavoro della Jones arrivò all’attenzione di Frank, che le assicurò una borsa di studio per studiare con lui. Il suo lavoro nel design le permise di mantenersi per gli anni successivi creando modelli per tende e tappezzeria.

Arte insegnata

Anche se continuò a studiare ad Harvard e alla Columbia, Jones rimase delusa quando le fu detto che non ci sarebbero state posizioni aperte per lei alla stessa Museum School in cui aveva prosperato come studentessa. Henry Hunt Clark le suggerì invece di cercare una posizione nel Sud dove avrebbe potuto aiutare la sua gente. Jones fece domanda alla Howard University, ma era un po’ in ritardo e James A. Porter, che in seguito avrebbe scritto acutamente sul suo lavoro, aveva già ottenuto un posto nel Dipartimento d’Arte. Non c’erano altri posti disponibili per l’insegnamento, così Jones decise di seguire il consiglio di Clark e dirigersi verso sud.

Una delle sue insegnanti della Museum School, Charlotte Hawkins Brown, le trovò un lavoro al Palmer Memorial Institute, una delle prime scuole preparatorie per college neri della nazione, come capo del dipartimento di arte. Come molti altri giovani e desiderosi insegnanti hanno dovuto fare sia prima che dopo, Jones ha dovuto anche allenare l’atletica e dirigere attività extra curriculari come la danza. Nella sua posizione di presidente del dipartimento d’arte della Palmer, invitò il presidente del dipartimento d’arte della Howard University a parlare ai suoi studenti. James Vernon Herrin, che era anche il fondatore del programma d’arte di Howard, vide immediatamente che lei stava tirando fuori un livello insolitamente alto di risultati dai suoi studenti.

Herrin invitò la Jones a insegnare arte a Howard. Sarebbe rimasta lì fino al suo pensionamento come insegnante nel 1977. I suoi studenti la trovarono un’insegnante esigente che poteva essere critica nei confronti del loro lavoro e non si preoccupava di far vedere alla classe il suo disappunto. Uno studente che ha esposto in una mostra del 1995 alla Howard University dei lavori della Jones e dei suoi studenti più illustri ha ricordato: “Il tuo lavoro sarebbe stato criticato di fronte alla classe, e lei poteva essere davvero brutale. Ricordo che ero molto arrabbiato e ferito… Ma quando raggiungevi i suoi standard, quando progredivi, ti amava come una madre”. La tecnica della Jones deve aver funzionato. Tra i suoi studenti che hanno intrapreso carriere artistiche illustri ci sono David Driskell, Alma Thomas, Elizabeth Catlett e Sylvia Snowden. Non altrettanto conosciuto al di fuori del suo campo fu Edward T. Wellborn, che prese lezioni di design con lei e divenne capo designer della Oldsmobile.

A Parigi e ritorno

Al termine dei sette anni, agli educatori universitari viene solitamente assegnato un anno sabbatico, o tempo libero dall’insegnamento. Ci si aspetta che gli istruttori usino il tempo per viaggiare, lavorare sulla ricerca o scrivere. Nel 1937, Jones vinse una borsa di studio per andare a Parigi durante il suo anno sabbatico. Lì venne a conoscenza di Emile Bernard, un importante pittore francese di strani dipinti con significati elusivi; ma fu anche qui che cominciò ad attingere al suo patrimonio nel suo lavoro. Paradossalmente, è arrivata a Parigi più come pittrice francese che quando è partita. Arrivò lì e cominciò a dipingere scene di strada tradizionali dei bei boulevard, ma in una città che accettava facilmente quelli di origine africana e apprezzava l’arte africana, cominciò a realizzare l’immenso valore delle proprie tradizioni artistiche.

Gli artisti popolari neri americani avevano mantenuto l’eredità ininterrottamente viva da quando erano arrivati sulle navi degli schiavi; ma una volta che gli artisti afroamericani si erano formati classicamente, tendevano a denigrare il valore della propria tradizione. Fu la Jones a invertire questa tendenza, e fu il suo periodo a Parigi che le diede la fiducia necessaria per creare opere riconoscibilmente influenzate dall’arte africana. Alla fine del suo periodo a Parigi, ha esposto il suo dipinto innovativo, Les Fetiches. Forse il suo primo capolavoro, Les Fetiches ora è appeso al National Museum of American Art.

Al suo ritorno negli Stati Uniti, Jones ha avuto la sua prima grande mostra personale alla Robert Vose Galleries di Boston. Fu acclamata dalla critica e portò ad una mostra dopo l’altra in un flusso che continuò per tutti gli anni ’40. Jones sperimentò anche il razzismo con l’establishment artistico bianco, ma trovò il modo di aggirare il pregiudizio. Partecipò e vinse la Corcoran Galley Robert Woods Bliss Competition, che era chiusa ai neri, facendo consegnare e ritirare il suo lavoro da un amico bianco. L’amico bianco accettò anche il premio, così fu solo due anni dopo che rivendicò il giusto credito per il suo dipinto, Indian Shops, Gay Head. prese anche un’altra laurea, questa volta un A.B. in educazione artistica da Howard e si laureò magna cum laude.

Gravando con tali strette restrizioni di razzismo dopo la libertà di Parigi, Jones portò al suo lavoro una nuova consapevolezza sociale che fu mostrata in opere come MobVictim, un pezzo in cui usò come modello un testimone di un linciaggio. Poco dopo il suo ritorno, incontrò anche Alain Locke, che insieme a Langston Hughes, fu il poeta più visibile dell’Harlem Renaissance. L’Harlem Renaissance, che a volte veniva chiamato New Negro Movement, era un centro di identità culturale nera. Naturalmente la nuova direzione della pittura di Jones verso la propria eredità lo interessava molto, e lui la incoraggiò ad affrontare non solo la sua eredità culturale africana ma anche le ingiustizie sociali e razziali della sua società. Jones si riferirà in seguito al suo lavoro degli anni ’40 come al suo periodo Locke.

Scoperta la cultura di Haiti

Nel 1953 Jones inaugurò una nuova fase della sua vita sia a livello sociale che artistico quando sposò il grafico haitiano Louis Vergniaud Pierre-Noel. I due andarono in luna di miele ad Haiti e Jones si innamorò della gente e dell’attività del mercato. Gli elementi cubisti rimasero nel suo lavoro, ma il suo lavoro prese un nuovo senso di libertà e divenne più audace con il colore. Ad Haiti trovò l’esuberanza e la espresse nella sua arte in opere come “Peasants on Parade”, che produsse circa dieci anni dopo aver visto Haiti per la prima volta.

Il marito della Jones lavorava come designer per l’Organizzazione Mondiale della Sanità delle Nazioni Unite, e lei viaggiò spesso con lui. Eppure, di tutte le culture che aveva visto da vicino, quella di Haiti continuava a influenzarla maggiormente. Negli anni ’70, continuava a produrre dipinti come il suo acclamato, Ubi Girl from the Tai Region, che ora è appeso al Boston Museum of Fine Arts, una scuola che una volta aveva frequentato, ma alla quale non era riuscita ad assicurarsi una borsa di studio per l’insegnamento.

Nel 1969, la Howard University diede alla Jones una borsa di studio per andare in Africa a fotografare e archiviare il lavoro degli artisti contemporanei. Tornò con più di 1.000 diapositive per la biblioteca di Howard. Forse il viaggio in Africa diede al suo lavoro un’ulteriore spinta mentre continuava a combinare una linea pulita ed elementi decorativi con una tendenza all’astrazione dai colori vivaci. Negli anni Settanta, il mondo dell’arte cominciò a riconoscere l’impatto e l’importanza della sua arte. Retrospettive del suo lavoro furono tenute al Boston Museum of Fine Arts e alla Howard University Gallery. Nel 1980, il presidente Jimmy Carter le ha consegnato un premio di riconoscimento internazionale. Altre retrospettive sono seguite negli anni ’80 e ’90. Negli anni ’90, la sua arte è stata usata nel poster del film Cry, the Beloved Country.

Tuttavia, proprio quando Lois Jones ha iniziato a ottenere il riconoscimento che merita nel mondo dell’arte in generale, il mondo dell’arte sta diventando nuovamente segregato – questa volta per scelta, non per forza. Numerosi artisti neri hanno cominciato a chiedere il separatismo, perché credono che i bianchi non possano capire o apprezzare le basi della loro arte. Jones è irremovibile nello schierarsi contro questo atteggiamento. Ha detto a un giornalista del Washington Post nel 1995: “Artisti di razze e culture diverse… non fanno lo sforzo di conoscersi l’un l’altro come facevano una volta… L’ignoranza del non riunirsi è terribile”.

Jones ha dichiarato che i media danno poco spazio agli artisti neri anche quando si tratta di prestare loro attenzione. Ha notato che le sue mostre attirano un pubblico prevalentemente nero. I bianchi non conoscono o ignorano il suo lavoro. Questo non cambia la sua speranza che “l’arte afroamericana sarà sempre parte dell’arte americana… Non voglio che sia vista come qualcosa di separato… separato dai miei colleghi, e con questo intendo altri artisti. C’è una connessione. L’arte… può aiutare a rafforzare questa connessione.”

Opere selezionate

Les Fetiches,1938.

Indian Shops, Gay Head,1941.

Mob Victim,1944.

Ville d’Houdain,1949.

Peasants on Parade,1962.

Vendeuses de Tissus,1964.

Ubi Girl from the Tai Region,1972.

Le Chien Sophistique,1994.