HMS Challenger

Il viaggio della HMS Challenger

Molto prima che gli osservatori cablati fossero costruiti per esplorare l’oceano, la HMS Challenger si imbarcò nella prima spedizione oceanografica globale del mondo. Sponsorizzata dalla Royal Society di Londra, in collaborazione con l’Università di Edimburgo, l’intento esplicito della spedizione era quello di migliorare la comprensione dell’oceano e della vita che supporta. Un’altra motivazione era il crescente interesse per la posa di cavi tra i continenti, che richiedeva una migliore comprensione del fondo dell’oceano. (1) Spinta da questi due interessi, la HMS Challenger salpò e raccolse una grande quantità di dati scientifici sugli oceani della Terra.

La HMS Challenger, originariamente una nave della marina britannica, era appositamente attrezzata per l’esplorazione degli oceani. La presenza di entrambi i camini a vapore e degli alberi sul Challenger di 200 piedi fornisce la prova visiva dei continui sforzi della marina britannica per aggiornare le loro navi dalla vela al vapore durante il XIX secolo. La Challenger stessa fu designata come corvetta “a vapore” e fu originariamente progettata come nave da guerra. Tuttavia, per gli scopi della spedizione, la Challenger è stata sottoposta a una revisione completa, compresa la rimozione di tutti i cannoni tranne due e la costruzione di alloggi, diversi laboratori e lo stoccaggio dei materiali raccolti dai naturalisti sulla nave. (2)

Il Challenger salpò il 21 dicembre 1872 da Portsmouth, in Inghilterra, con un equipaggio di 243 ufficiali, scienziati ed esperti. Il viaggio sarebbe durato quattro anni e avrebbe circumnavigato il globo, oltre a raccogliere dati in 362 luoghi diversi. La rotta andava a sud dell’Inghilterra, intorno al Capo di Buona Speranza, attraverso l’Oceano Indiano, passando per l’Australia e nel Pacifico, intorno a Capo Horn e di nuovo in Inghilterra. (1)

Mentre il viaggio fu senza dubbio estenuante, i dati raccolti furono inestimabili e riempirono un rapporto di 29.500 pagine che richiese 23 anni per essere compilato completamente. Gran parte dei dati erano descrizioni scritte della vita animale incontrata durante il viaggio, che poi dovevano essere interpretate dagli scienziati in Europa. (3) (1) Tra i collaboratori del rapporto c’era Ernst Haeckel, uno zoologo noto per le sue splendide illustrazioni della vita naturale.

Le scoperte della spedizione Challenger non solo hanno contribuito alla nostra comprensione degli oceani, ma sono servite anche a verificare alcuni dei postulati di Darwin sull’evoluzione e ad accendere l’interesse del pubblico per la vita oceanica. L’eredità del Challenger vive oggi sotto forma di piattaforme di navi oceanografiche e infrastrutture che continuano l’esplorazione degli oceani.

Fonti:

(1) Delaney, John. “Lecture 1: The Global Ocean & Human Culture: Past Present and Future”
(2) The Voyage of H.M.S. Challenger 1873-1876. Narrativa Vol. 1 Prima Parte. Capitolo 1. http://archimer.ifremer.fr/doc/1885/publication-4749.pdf
(3) “Then and Now: La spedizione HMS Challenger e la ‘Spedizione sulle montagne del mare'”. http://oceanexplorer.noaa.gov/explorations/03mountains/background/challenger/challenger.html