Gli scienziati capiscono quando la supergigante rossa Betelgeuse andrà in supernova

La stella supergigante rossa Betelgeuse è più piccola e molto più vicina alla Terra di quanto si credesse in precedenza, secondo gli astronomi della Australian National University, che hanno dato un nuovo dato per quando esploderà.

Mentre è normalmente una delle stelle più luminose del cielo, Betelgeuse sembrava attenuarsi alla fine del 2019 – qualcosa che gli scienziati pensavano potesse significare che stava per esplodere imminentemente.

Una nuova ricerca suggerisce che gli eventi di oscuramento erano in realtà dovuti a una nuvola di polvere che oscura la stella dalla Terra e alle pulsazioni naturali della stella, ma dà anche un calendario per quando andrà in supernova.

Immagine: Betelgeuse si è improvvisamente oscurata nel 2019. Pic: ESO

Betelgeuse è una delle più grandi stelle visibili ad occhio nudo, di solito la decima stella più luminosa nel cielo notturno, occupando la posizione in alto a sinistra nella costellazione di Orione.

Si chiama supergigante rossa perché la stella è vicina alla fine della sua vita, gonfiandosi mentre brucia gli elementi nel suo nucleo prima di esplodere presto – in un arco di tempo astronomico – in una supernova.

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Questa supernova non sarà in grado di danneggiare nessuno sulla Terra, ma sarebbe visibile, anche durante il giorno, brillando come una luna mezza piena per circa un anno, secondo gli scienziati dell’Università della California.

Ma questo evento è improbabile che accada durante la nostra vita, suggeriscono i ricercatori australiani nel loro nuovo documento, pubblicato sull’Astrophysical Journal.

Utilizzando una sofisticata modellazione per conoscere la fisica che guida le pulsazioni di Betelgeuse, i ricercatori hanno effettivamente confermato che le onde sonore all’interno della stella stanno causando le pulsazioni.

Il dottor Meredith Joyce dell’Australian National University ha detto che la stella stava ancora bruciando elio nel suo nucleo al momento “il che significa che non è affatto vicino ad esplodere”.

“Potremmo guardare a circa 100.000 anni prima che avvenga un’esplosione”, ha aggiunto.

Immagine: Se la supergigante rossa andasse in suprnova sarebbe visibile sulla Terra anche durante il giorno

Il suo co-autore Dr Laszlo Molnar dell’Osservatorio Konkoly di Budapest ha spiegato come lo studio abbia anche rivelato le dimensioni di Betelgeuse e la sua distanza dalla Terra.

“La dimensione fisica effettiva di Betelgeuse è stata un po’ un mistero – studi precedenti hanno suggerito che potrebbe essere più grande dell’orbita di Giove.

“I nostri risultati dicono che Betelgeuse si estende solo fino a due terzi di questo, con un raggio di 750 volte il raggio del sole”, ha detto il dottor Molnar.

“Una volta che avevamo la dimensione fisica della stella, siamo stati in grado di determinare la distanza dalla Terra. I nostri risultati mostrano che si trova a soli 530 anni luce da noi – il 25% più vicino di quanto si pensasse in precedenza.”

Nonostante sia così vicino, l’eventuale supernova non avrà ancora un impatto significativo sulla Terra.

“E’ ancora un grosso problema quando una supernova esplode. E questo è il nostro candidato più vicino. Ci dà una rara opportunità di studiare cosa succede a stelle come questa prima che esplodano”, ha aggiunto il dottor Joyce.