Une brève histoire aborigène

« L’encre même avec laquelle toute histoire est écrite n’est qu’un préjugé fluide. »
Mark Twain

Depuis l’invasion européenne de l’Australie en 1788, le peuple aborigène a été opprimé dans un monde contre nature à son existence pendant des milliers d’années. Il y a d’abord eu l’afflux des étrangers qui ont apporté avec eux des maladies, qui ont décimé la population immédiate des tribus de Sydney. On estime que plus de 750 000 aborigènes habitaient l’île-continent en 1788. Les colons ont été amenés à croire que la terre était terra nullius (« la terre de personne »), malgré ce que le lieutenant James Cook a vu en 1770 lors de son voyage le long de la côte est de l’Australie.

« … ils étaient si ignorants qu’ils pensaient qu’il n’y avait qu’une seule race sur la terre et que c’était la race blanche. Donc, quand le capitaine Cook est venu pour la première fois, quand le lieutenant James Cook a posé le pied sur la terre des Wangal, à Kundul, qui s’appelle maintenant Kurnell, il a dit : « Oh, mettons un drapeau quelque part, parce que ces gens sont analphabètes, ils n’ont pas de clôtures. Ils n’ont pas compris que nous n’avions pas besoin de clôtures … que nous sommes restés ici pendant six à huit semaines, puis nous nous sommes déplacés ailleurs où il y avait beaucoup de tuckers et de médecine de brousse et nous avons continué à nous déplacer et puis nous sommes revenus dans douze mois quand la nourriture a été rafraîchie … « 1
feu Aunty Beryl Timbery Beller

Il ne serait pas exagéré de prétendre que l’île continent appartenait à plus de 400 nations différentes à l’époque de cette revendication par Cook. Lorsque la première flotte est arrivée dans l’anse de Sydney, il est dit que le capitaine Philip a été stupéfait par la théorie de la terra nullius de Cook, disant « En naviguant dans l’anse de Sydney, nous pouvions voir des indigènes alignés sur le rivage secouant des lances et criant. »

Les occupants de la terre

Clans de la région de Sydney – avec l’aimable autorisation du Dr Val Attenbrow, 2010

Pendant des milliers d’années avant l’arrivée des Européens, le nord de Sydney était occupé par différents clans aborigènes. Vivant principalement le long des estrans du port, ils pêchaient et chassaient dans les eaux et l’arrière-pays de la région, et récoltaient leur nourriture dans le bush environnant. Autosuffisants et harmonieux, ils n’avaient pas besoin de voyager loin de leurs terres, puisque les ressources autour d’eux étaient si abondantes, et le commerce avec les autres groupes tribaux était bien établi. Se déplaçant dans leur pays au gré des saisons, les gens n’avaient besoin de passer que 4 à 5 heures par jour à travailler pour assurer leur survie. Avec une telle quantité de temps libre disponible, ils ont développé une vie rituelle riche et complexe – langue, coutumes, spiritualité et loi – dont le cœur était la connexion à la terre.

Découverte et arrivée des Européens

L’arrivée du Lt James Cook en 1770 a marqué le début de la fin pour cet ancien mode de vie. Le voyage d’exploration de Cook avait navigué avec l’instruction de prendre possession du continent austral s’il était inhabité, ou avec le consentement des indigènes s’il était occupé. Dans tous les cas, il fallait le prendre. À son arrivée, le lieutenant Cook a déclaré que la terre qu’il appelait Nouvelle-Galles du Sud était la propriété du roi George III de Grande-Bretagne, et a ignoré le fait gênant que la terre était déjà bien peuplée. Le fait qu’il n’ait même pas essayé d’obtenir le consentement des indigènes a amorcé la fiction juridique selon laquelle l’Australie était un terrain vague et inoccupé (terra nullius : en savoir plus).

Cook a été suivi assez rapidement par l’arrivée de la Première Flotte, en janvier 1788, sous le commandement du capitaine Arthur Phillip, dont la mission était d’établir une colonie pénitentiaire et de prendre le contrôle de Terra Australia pour la colonisation.

Nous avons trouvé les indigènes assez nombreux à mesure que nous avancions dans la rivière, et même à l’embouchure du port, nous avions des raisons de conclure que le pays était plus peuplé que ne le pensait M. Cook. En effet, à l’arrivée du Supply dans la baie, le 18 du mois, ils se rassemblèrent sur la plage de la rive sud au nombre de pas moins de quarante personnes, criant et faisant de nombreux signes et gestes grossiers. Cette apparition aiguisa la curiosité au plus haut point, mais comme la prudence interdisait à quelques personnes de s’aventurer inconsidérément parmi un si grand nombre, et qu’un groupe de six hommes seulement fut observé sur la rive nord, le gouverneur procéda immédiatement à un débarquement de ce côté afin de prendre possession de ce nouveau territoire et d’établir des rapports entre ses nouveaux et anciens maîtres.
Watkin Tench, janvier 1788

Le premier acte de possession de terres par les Européens a eu lieu quatre jours après leur arrivée, lorsqu’un groupe d’hommes du HMS Sirius est descendu à terre pour défricher afin d’avoir accès à l’eau douce. Le 26 janvier, la Première flotte avait trouvé le chemin de Sydney Cove et y avait débarqué sur le port.

La vie des autochtones à travers les yeux des Européens

Les premiers Européens voyaient d’un mauvais œil le mode de vie des autochtones lorsqu’ils l’ont rencontré pour la première fois.

Cet extrait est tiré du journal de Watkin Tench, un officier de la première flotte :

Il ne semble pas que ces pauvres créatures aient une Habitation fixe ; parfois, dormant dans une Caverne de roche, qu’ils rendent aussi chaude qu’un Four en allumant un Feu au milieu de celle-ci, ils y prennent leur demeure, pour une Nuit peut-être, puis dans une autre la Nuit suivante. À d’autres moments (et nous croyons que c’est surtout en été), ils se logent pendant un jour ou deux dans un misérable wigwam, qu’ils ont fabriqué avec l’écorce d’un arbre. Ils sont dispersés dans les bois près de l’eau, 2, 3, 4 ensemble ; quelques coquilles d’huître, de coque et de muscle (sic) se trouvent à l’entrée de ceux-ci, mais pas en quantité suffisante pour indiquer qu’ils font de ces huttes leur habitation constante. Nous en avons rencontré qui semblaient entièrement désertes en effet il semble assez évident que leur Habitation, qu’il s’agisse de Cavernes ou de Wigwams, est commune à tous, et alternativement habitée par différentes Tribus.

La parenté avec la Terre

Pour les Aborigènes et, dans ce cas, les clans vivant sur les rives nord de Sydney, rien ne pouvait être plus éloigné de la vérité. Ce que les premiers colons n’ont jamais compris, et peut-être ce que de nombreux Australiens commencent seulement à saisir, c’est que le mode de vie aborigène était fondé sur une parenté totale avec l’environnement naturel. La sagesse et les compétences acquises au cours des millénaires leur permettaient d’utiliser leur environnement au maximum. Pour les Aborigènes, des actes tels que tuer des animaux pour se nourrir ou construire un abri étaient imprégnés de rituels et de spiritualité, et réalisés en parfait équilibre avec leur environnement.

… depuis des temps immémoriaux, nous croyons, en tant qu’Aborigènes, que l’Australie est là depuis le premier lever du soleil, que notre peuple est là en même temps que le continent, avec le premier lever du soleil. Nous savons que notre terre nous a été donnée par Baiami, nous avons le devoir sacré de protéger cette terre, nous avons le devoir sacré de protéger tous les animaux avec lesquels nous avons une affiliation à travers notre système totémique …1
Jenny Munro, nation Wiradjuri

La nourriture était abondante, tout comme l’eau fraîche et les abris. Tout ce qui était nécessaire à une vie fructueuse et saine était facilement disponible. Cela ne devait pas rester ainsi. L’arrivée des Britanniques entraîna des conflits armés et un manque de compréhension, ce qui annonça la disparition des clans du nord de Sydney, ainsi que des autres peuples du bassin de Sydney – les Dharawal au sud et les Dharug à l’ouest. Les pénuries alimentaires devinrent rapidement un problème. L’importante population blanche a épuisé les poissons en faisant d’énormes prises au filet, a réduit la population de kangourous par une chasse non durable, a défriché les terres et a pollué l’eau. En conséquence, les Aborigènes de tout le bassin de Sydney furent bientôt proches de la famine.

Maladie et dévastation

La maladie porta un coup fatal et étendu aux Aborigènes, qui jusqu’alors avaient été isolés pendant des milliers d’années des maladies qui avaient fait rage en Europe et en Asie. Ils n’avaient aucune résistance aux virus mortels transportés par les marins et les bagnards tels que la variole, la syphilis et la grippe. En moins d’un an, plus de la moitié de la population indigène vivant dans le bassin de Sydney est morte de la variole. La région, autrefois vivante avec un mélange dynamique de clans aborigènes, s’est maintenant réduite au silence.

Chaque bateau qui descendait le port les trouvait étendus morts sur les plages et dans les cavernes des rochers… On les trouvait généralement avec les restes d’un petit feu de chaque côté d’eux et un peu d’eau laissée à leur portée.
Lieutenant Fowell, 1789

Il est difficile de comprendre à quel point cet événement a été dévastateur pour les clans aborigènes de la région de Sydney. Bennelong a déclaré au juge Advocat David Collins que la tribu de son ami Colebee avait été réduite à seulement trois personnes. Les témoins ne pouvaient rester insensibles.

À cette époque, un indigène vivait avec nous ; et lorsque nous l’avons emmené au port pour chercher ses anciens compagnons, ceux qui ont été témoins de son expression et de son agonie ne peuvent jamais oublier non plus. Il regarda anxieusement autour de lui dans les différentes criques que nous visitâmes ; pas un vestige de pied humain sur le sable ; les excavations dans les rochers étaient remplies des corps putrides de ceux qui avaient été victimes du désordre ; pas une personne vivante n’était rencontrée. Il semblait que, fuyant la contagion, on eût laissé les morts enterrer les morts. Il leva les mains et les yeux en une agonie silencieuse pendant un certain temps ; enfin, il s’exclama : « Tous morts ! tous morts ! », puis il suspendit la tête dans un silence de deuil, qu’il garda pendant le reste de notre excursion. Quelques jours après, il apprit que le peu de ses compagnons qui avaient survécu avaient fui le port pour éviter la peste qui sévissait si terriblement. Son sort a déjà été évoqué. Il fut victime de sa propre humanité lorsque Boo-roong, Nan-bar-ray et d’autres furent amenés dans la ville couverts des éruptions du désordre. En visitant Broken Bay, nous avons constaté qu’elle n’avait pas confiné ses effets à Port Jackson, car en de nombreux endroits notre chemin était couvert de squelettes, et les mêmes spectacles se rencontraient dans les creux de la plupart des rochers de ce port.
Juge Advocate David Collins, 1798

Les colons avaient détruit en quelques mois un mode de vie qui avait survécu à l’histoire britannique par des dizaines de milliers d’années, et le peuple s’est vite rendu compte que les intrus ne visaient rien de moins que l’occupation totale du territoire.

Pour la plupart des colons, les aborigènes étaient considérés comme apparentés aux kangourous, aux dingos et aux émeus, une faune étrange à éradiquer pour faire place au développement de l’agriculture et du pâturage.

J’ai moi-même entendu un homme, instruit, et grand propriétaire de moutons et de bétail, soutenir qu’il n’y avait pas plus de mal à tirer sur un indigène, que sur un chien sauvage. J’ai entendu d’autres personnes soutenir que c’est le cours de la Providence que les Noirs disparaissent avant les Blancs, et que le plus tôt ce processus sera réalisé, le mieux ce sera pour toutes les parties. Je crains que de telles opinions ne prévalent dans une large mesure. Très récemment, en présence de deux ecclésiastiques, un homme instruit a raconté, comme une bonne chose, qu’il avait fait partie d’un groupe qui avait poursuivi les Noirs, à la suite de la ruée du bétail par ces derniers, et qu’il était sûr qu’ils en avaient tué plus de cent. Lorsqu’on l’interrogea, il soutint qu’il n’y avait rien de mal à cela, qu’il était absurde de supposer qu’ils avaient des âmes. Dans cette opinion, il a été rejoint par une autre personne instruite présente.
Évêque Polding, 1845

Malgré ces impacts, les autochtones ont mené une guérilla pendant de nombreuses années. Dans un endroit rebaptisé Woodford Bay par les colons, aujourd’hui à Longueville dans le conseil de Lane Cove, une palissade fut construite en 1790 pour protéger les coupeurs de bois et d’herbe des attaques des clans locaux. Des attaques avaient été menées contre les Britanniques ailleurs (en savoir plus), mais l' »éradication », pour la plupart, avait été facile. La variole a détruit plus de la moitié de la population et ceux qui n’ont pas été ravagés par la maladie ont été déplacés lorsque les terres ont été défrichées pour les colonies et les fermes. Dépossédés de la terre qui les avait nourris pendant si longtemps, les Aborigènes sont devenus dépendants de la nourriture et des vêtements des Blancs. L’alcool, utilisé comme moyen de commerce par les Britanniques, a servi à briser encore plus les structures sociales et familiales traditionnelles.

La civilisation européenne a dévasté, en ce qui revient à un clin d’œil, un peuple incomparable et ancien. Parce que la grande majorité des clans vivant dans le bassin de Sydney ont été tués à la suite de l’invasion de 1788, les histoires de cette terre ont été perdues à jamais. Une grande partie de ce que nous savons sur les clans du nord de Sydney doit être glanée dans leurs vestiges archéologiques. Les tumulus, les abris, les gravures et les vestiges artistiques de la vie indigène sont prolifiques dans toute la région, mais personne ne reste pour révéler leurs significations particulières ou leur signification ancienne. Il n’y a pas de témoignages de première main donnant la perspective autochtone sur ce qui se passait.

Redécouvrir l’histoire

L’histoire autochtone a été transmise sous forme de récits, de danses, de mythes et de légendes. Le rêve, c’est l’histoire. Une histoire qui raconte comment le monde, qui était sans caractéristiques, s’est transformé en montagnes, collines, vallées et cours d’eau. Le rêve raconte comment les étoiles se sont formées et comment le soleil est apparu.

Dans la zone métropolitaine de Sydney, il y a des milliers de sites aborigènes, plus de 1000 rien que dans les zones des conseils partenaires de l’AHO. Ces sites sont menacés chaque jour par le développement, le vandalisme et l’érosion naturelle. Les sites ne peuvent pas être remplacés et une fois qu’ils sont détruits, ils disparaissent à jamais. Les sites situés à Lane Cove, North Sydney, Willoughby, Ku-ring-gai, Strathfield et Northern Beaches sont encore dans un état raisonnable et jouent un rôle important dans notre histoire. Les Aborigènes, qui occupaient autrefois cette région, ont laissé des preuves importantes de leur passé et de leur mode de vie avant la colonisation. Tous les sites aborigènes sont importants pour les Aborigènes car ils sont des preuves de l’occupation passée de l’Australie par les Aborigènes et sont appréciés comme un lien avec leur culture traditionnelle. L’accent est mis sur l’étude scientifique de la technologie de la pierre, car l’étude des techniques de fabrication et des animaux qui y sont associés nous renseigne sur la vie quotidienne traditionnelle. Des indices sur ce à quoi servaient ces sites peuvent également être supposés en parlant avec des aînés d’autres parties de l’Australie où le savoir traditionnel n’a pas été perdu au même degré.

1. citation d’une interview de 2007, imprimée dans Currie J (2008) Bo-ra-ne Ya-goo-na Par-ry-boo-go Yesterday Today Tomorrow : Une histoire autochtone de Willoughby Conseil municipal de Willoughby.