Retracer le passé : L’achat à pied de 1737

Par Melanie Gold

En 1737, un marathon historique s’est déroulé dans la vallée de Lehigh. Il s’agissait d’une course coloniale qui ne comptait que trois coureurs, et bien qu’elle ait ouvert la région à davantage de colonisation et de commerce européens, il s’agissait d’un exploit étonnant d’endurance humaine. On l’appelait l’achat à pied, et je célèbre son 276e anniversaire en retraçant cet événement historique… mais je triche un peu. Je ne marche pas du tout ; je le fais en voiture dans ma Jeep à ciel ouvert.

Le 19 septembre 1737, trois hommes – Solomon Jennings, James Yates et Edward Marshall, tous résidents de Pennsylvanie – décollent à l’aube de la maison de réunion des amis de Wrightstown, dans le comté de Bucks, accompagnés d’un certain nombre d’observateurs du gouvernement provincial, de chronométreurs et de chercheurs de curiosité, ainsi que de quelques surveillants indiens Lenape. Ils accomplissaient un traité quelque peu douteux qui avait été négocié 50 ans plus tôt.

L’est de la Pennsylvanie était alors la frontière occidentale, et Wrightstown est aussi le point de départ de mon voyage. Après avoir exploré le cimetière quaker à côté de la maison de réunion, je me dirige vers le nord-ouest dans ma voiture sur la Durham Road, également connue sous le nom de PA Route 413, et je la suis pendant environ 15 miles. Après quelques kilomètres, je passe devant l’hôtel Gardenville, qui aurait été ouvert en 1737. Le groupe de « marcheurs » serait passé devant cet endroit, désireux de mettre autant de distance que possible entre eux et Wrightstown. Une récompense de 500 acres de terre était en jeu.

Presque immédiatement, les Indiens Lenape ont mis en doute la vitesse et la direction des participants. Ils avaient déjà protesté contre l’authenticité du traité de 1686 qui permettait aux Penns d’engloutir toutes les terres qui pouvaient être parcourues à pied en un jour et demi. Ils s’attendaient à perdre quelques terres agricoles le long de la rivière Delaware, mais les coureurs ont dépassé la frontière occidentale stipulée dans le traité, se dirigeant vers l’ouest sur les principaux terrains de chasse des Indiens. Les protestations des Indiens sont tombées dans l’oreille d’un sourd.

Dans le village rural de Pipersville, où la PA 413 rencontre la PA 611, le premier des trois coureurs, Solomon Jennings, est tombé hors de la course, épuisé. Je suis la PA 611 en direction du nord, vers le lac Nockamixon, passant rapidement sur des cours d’eau portant des noms tels que Deep Run et Tohickon Creek, et je me rappelle que les coureurs n’avaient pas la commodité des ponts. En courant sur un terrain vallonné, ils devaient transpirer dans leurs vêtements de lin, et à chaque point bas, en traversant ces nombreux ruisseaux, ils devaient tremper leurs lourdes chaussures et leurs pieds en cuir. Et pourtant, selon la plupart des témoignages, ils ont maintenu un rythme soutenu de 4,5 miles par heure sur des sentiers primitifs et des routes étroites. Pas étonnant que Jennings ait chuté.

À midi, six heures après le début de la course, Marshall et Yates avaient atteint la jonction des routes PA 412 et 212 près de Springtown, s’arrêtant seulement 15 minutes pour manger et se reposer, puis continuant sur la route 412 à travers Hellertown et Southside Bethlehem. Après avoir traversé la rivière Lehigh à Bethlehem, ils ont suivi une route vers le nord-ouest, à peu près parallèle à la PA 145, pressant pendant encore quatre heures à travers un terrain de plus en plus accidenté et vallonné. Ils se sont arrêtés pour la nuit près de la ville indienne de Hokendauqua, où un panneau marque l’endroit général où Marshall et Yates ont traversé le ruisseau Hokendauqua pour se reposer, malgré la menace de violence potentielle.

Le lendemain matin, Yates et Marshall sont partis sous la pluie, continuant à remonter le sentier Nescopeck, un sentier indien parallèle à la rive est de la rivière Lehigh, se dirigeant vers un territoire inconnu. Je suis en train de suivre un itinéraire similaire, de la PA 145 à la PA 248, et je dois m’arrêter devant le paysage accidenté et montagneux qui apparaît soudainement à Palmerton, à environ 10 miles au nord du point de départ du matin. Nous nous dirigeons vers les montagnes Pocono.

Pressant plus loin vers le nord-ouest malgré leur épuisement, les hommes traversent la Pohopoco Creek dans de l’eau jusqu’à la taille près de la ville indienne de Pokopogchunk (ville moderne de Parryville). À cet endroit, le laborieux Yates tombe face contre terre dans l’eau tourbillonnante. Marshall, qui était en tête de la course, fit demi-tour pour secourir l’homme tandis que les observateurs à pied et à cheval restaient à la traîne. Alors que Marshall traînait le Yates sur le rivage, l’homme blessé se frottait les yeux, s’exclamant qu’il ne pouvait pas voir. (Sans Yates, Marshall a continué, bien que lui aussi soit épuisé par l’effort d’escalader une montagne à 45 degrés d’inclinaison à 1 700 pieds. Ma voiture se traîne en haut de la montagne aussi, après le lieu de divertissement Penn’s Peak jusqu’à une clairière plate au sommet, une oasis.

Alors, à 14 heures le 20 septembre 1737, le shérif Timothy Smith du comté de Bucks a prononcé la fin de la « marche » pour Edward Marshall, le seul finisseur, à peu près à l’intersection entre Maury Road et la route 903, à quelques kilomètres au nord du mémorial de Jim Thorpe, PA.

En tout, l’achat à pied a gagné pour les héritiers Penn environ 1 200 miles carrés de terres riches en gibier, en terres arables et en autres ressources naturelles. Marshall n’a jamais reçu sa récompense de 500 acres de terre dans le nouveau territoire ; et lorsqu’il s’est présenté à Thomas Penn, on lui a offert un paiement de cinq livres britanniques à la place.

En même temps, les Indiens n’ont jamais oublié le pion politique au pied léger qui leur avait coûté leurs meilleurs terrains de chasse. Lorsque Marshall s’est installé près du Delaware Water Gap en 1752 avec sa famille, la plupart des Indiens Lenape avaient été contraints de se réfugier dans la vallée de la rivière Ohio, près de Pittsburgh. Pendant la guerre franco-indienne, lorsque les Lenape sont revenus sur leurs terres pour se venger de leur expulsion massive, la femme de Marshall a payé le prix ultime pour les torts causés aux Indiens.

Alors que je redescends de la montagne, en direction de la maison, les panneaux de signalisation indiquent que c’est un endroit privilégié pour les chutes de pierres et les 18 roues en fuite. Franchement, je suis épuisé d’avoir parcouru le trajet dans une Jeep robuste, et je ne peux que m’émerveiller de la forme physique de Marshall, de sa persévérance, et de la force brute et de la force d’âme dont il a fait preuve pour s’arrêter un moment afin de sauver la vie de son concurrent avant de revendiquer la victoire pour lui-même. Loin d’être un « marcheur », Marshall était sûrement un olympien colonial.