Rencontrez la seule première dame avant Melania Trump à ne pas être née aux États-Unis.

Louisa Catherine Adams (1775 – 1852), l’épouse du sixième président des États-Unis d’Amérique, John Quincy Adams. Peinture de GR Leslie et gravée par GE Storm, vers 1800. – Hulton Archive-Getty Images

Louisa Catherine Adams (1775 – 1852), l’épouse du sixième président des États-Unis d’Amérique, John Quincy Adams. Peinture de GR Leslie et gravée par GE Storm, vers 1800. Hulton Archive-Getty Images

Par Olivia B. Waxman

9 novembre 2016 11:00 EST

Avec la victoire de Donald Trump le jour de l’élection, Melania Trump, née en Slovénie, entre dans la course pour devenir la deuxième Première dame des États-Unis à être née en dehors des États-Unis. Louisa Adams, née à Londres, épouse du sixième président américain John Quincy Adams, a été la première.

Adams est née Louisa Catherine Johnson, à Londres, d’un père marchand américain et d’une mère anglaise le 12 février 1775 – juste deux mois avant que les premiers coups de feu de la guerre d’Indépendance soient tirés lors des batailles de Lexington et Concord dans le Massachusetts. La famille déménage à Nantes, en France, lorsqu’elle a 3 ans, car son père « était un fier patriote américain qui n’avait pas peur de montrer son allégeance, ce qui signifiait qu’il n’était ni sûr ni rentable pour lui de vivre » à Londres, comme l’explique la biographie de Louisa Thomas. C’est d’ailleurs là qu’ils reçurent John Adams et son fils John Quincy Adams, alors âgé d’environ 4 ans.

Louisa et John Quincy Adams se rencontrèrent à nouveau lorsqu’elle était âgée de 2os ans, alors qu’il était un diplomate servant de représentant de l’Amérique en Hollande, lors d’un autre dîner organisé par son père. Ils se sont mariés le 26 juillet 1797, mais John Quincy n’a rien dit à ses parents John et Abigail Adams, sachant qu’ils n’approuveraient pas le mariage, selon l’ouvrage de Nancy Hendricks intitulé America’s First Ladies : « John Adams s’opposait à ce que son fils John Quincy épouse une personne née dans un autre pays, en particulier un pays avec lequel les États-Unis avaient récemment été en guerre », tandis qu’Abigail se référait à Louisa de manière désobligeante comme « la mariée anglaise ».

Le jeune couple Adams n’aurait pas un mariage heureux. Si Louisa a bien suivi John Quincy à Saint-Pétersbourg lorsqu’il a été nommé ministre de la Russie et a vécu à Berlin lorsqu’il a été nommé ministre de la Prusse, il la laissait souvent seule, alors même qu’elle luttait contre des fausses couches. Lorsque John Quincy a été envoyé pour négocier le traité de Gand pour mettre fin à la guerre de 1812, il lui a dit, de façon célèbre, de le rencontrer à Paris, la laissant emballer leur maison en Russie et s’y rendre en calèche avec leur fils de 7 ans et quelques domestiques au milieu de l’hiver.

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Malgré leurs différences, elle a travaillé dur pour le faire élire président en 1824. Elle a organisé une fête pour Andrew Jackson dans l’espoir que le héros de guerre accepte d’être le colistier d’Adams – ce qui n’a pas fonctionné, car Jackson a fini par se présenter lui-même à la présidence, ce qui a conduit à un résultat contesté dans lequel Jackson a remporté les votes populaires et du collège électoral, mais n’a pas obtenu la majorité requise. Lorsque John Quincy Adams finit par devenir président grâce à un soi-disant « marché corrompu », Louisa était apparemment « déçue » et « déprimée » que son ascension à la Maison Blanche soit entachée de scandale.

Pendant la deuxième administration Adams, la chaleur du charbon à la Maison Blanche donnait à la Première Dame des problèmes respiratoires, et sa relation avec son mari se désintégrait davantage. On dit qu’elle se distrayait en se gavant de chocolats, en écrivant des poèmes et des pièces de théâtre sur un personnage féminin « réprimé » censé se représenter elle-même, et en élevant et récoltant ses propres vers à soie pour la couture. Elle fut également considérée comme la première Première Dame à répondre par écrit aux  » fausses accusations  » de la presse lorsqu’elle écrivit une tribune pour le Weekly Messenger de Mme A.S. Colvin, niant que son mari ait arrangé une liaison entre la nourrice de leurs enfants et le tsar de Russie en échange d’une diplomatie favorable aux intérêts américains.

Lorsqu’Adams fut élu au Congrès après avoir perdu sa candidature à un second mandat de président, Louisa utilisa sa position pour soutenir les causes abolitionnistes, organisant les pétitions anti-esclavagistes envoyées à son bureau. Elle a également défendu en privé les droits des femmes, notamment dans sa correspondance avec Sarah Grimké, auteur de Lettres sur l’égalité des sexes et sur la condition des femmes.

Quelques années avant sa mort en 1852 à 77 ans, elle écrit :  » Maintenant, j’aime très bien adopter les pensées et les mots de mon mari quand je les approuve, mais je n’aime pas les répéter comme un perroquet. Lorsque mon mari m’a épousée, il a commis une grande erreur s’il a cru que j’avais seulement l’intention de jouer un écho. » Comme le soutient l’historien Lewis L. Gould, elle n’était guère une féministe moderne – elle ne croyait pas que les femmes devaient montrer leurs chevilles en public – mais à certains égards, elle était en avance sur son temps. À tout le moins, comme l’historienne Amanda Mathews l’a déclaré à C-SPAN, elle était « une femme qui a vu plus de gouvernements du monde que la plupart des femmes de l’époque, à Londres, à Berlin, à Saint-Pétersbourg, à Washington. »

Comme il sied peut-être à une Première Dame qui a commencé sa vie à l’étranger, aucune autre femme dans cette position ne verra autant le monde avant le 20e siècle.

Écrire à Olivia B. Waxman à [email protected]