Pourquoi les babouins mâles bénéficient des amis femelles

« Nous ne comprenons pas vraiment les mécanismes réels qui transforment les amitiés en durée de vie », a déclaré le Dr Campos.

Les babouins des deux sexes pourraient obtenir des avantages pour la santé simplement en se faisant enlever leurs parasites. L’amitié pourrait également aider les animaux à éviter les conflits. Des études menées sur d’autres primates ont montré que les relations sociales réduisent les signes physiologiques de stress.

Il est également possible, dit le Dr Campos, que la causalité aille dans l’autre sens. Peut-être que les animaux en bonne santé – babouins ou humains – ont plus d’énergie à investir dans les relations.

Oliver Schülke, un écologiste du comportement à l’Université de Göttingen en Allemagne qui n’a pas participé à la recherche, a déclaré qu’il était « notoirement difficile » d’étudier la durée de vie des animaux mâles comme les babouins qui quittent les groupes dans lesquels ils sont nés. Le Dr Schülke a ajouté qu’il serait important de comprendre pourquoi l’amitié d’une femelle – qui n’est pas une compagne et qui ne peut pas aider dans les combats parce qu’elle est beaucoup plus petite – pourrait aider un mâle à vivre plus longtemps. Il se demande également si les mâles de rang inférieur investissent davantage dans ces relations parce qu’ils ne dépensent pas autant d’énergie pour la reproduction que les mâles de haut rang.

Ces mâles de haut rang ont une vie difficile. Les babouins mâles se livrent une concurrence féroce pour obtenir la plus haute position au sein d’un groupe, ce qui leur permet de s’accoupler avec de nombreuses femelles et d’engendrer beaucoup de descendants. Dans la lutte pour cette position, les mâles peuvent se blesser et même se tuer. Le Dr Campos et ses coauteurs ont constaté qu’à Amboseli, les babouins mâles de haut rang avaient une vie plus courte.

Si un babouin mâle perd la position de tête et survit, a dit le Dr Campos, il reste souvent dans le groupe pendant un certain temps, surtout s’il y a des amies femelles. Les chercheurs avaient supposé que cela pouvait être dans le but de protéger les petits du mâle évincé, a déclaré le Dr Campos. Mais la nouvelle étude laisse entendre que le fait de rester dans les parages pourrait être bénéfique pour le babouin mâle lui-même : « Peut-être que le simple fait de chercher de la compagnie apporte ses propres avantages. »