Laine

Laine, fibre animale formant l’enveloppe protectrice, ou toison, des moutons ou d’autres mammifères poilus, comme les chèvres et les chameaux. L’homme préhistorique, se vêtant de peaux de moutons, a fini par apprendre à fabriquer du fil et du tissu à partir de leur enveloppe de fibres. L’élevage sélectif des moutons a éliminé la plupart des poils longs et grossiers formant un manteau extérieur protecteur, laissant le sous-poil molletonné isolant de fibres douces et fines.

Échantillons de laine mérinos

Échantillons de laine mérinos à vendre aux enchères, Newcastle, N.S.W., Austl.

Cgoodwin

La laine est principalement obtenue par la tonte de la toison des animaux vivants, mais les peaux des moutons abattus sont parfois traitées pour détacher la fibre, ce qui donne un type inférieur appelé laine tirée. Le nettoyage de la toison élimine le « suint », la substance grasse purifiée pour fabriquer la lanoline (q.v.), un sous-produit employé dans les cosmétiques et les onguents.

La fibre de laine est principalement composée de kératine, une protéine animale. Les substances protéiques sont plus vulnérables aux dommages chimiques et aux conditions environnementales défavorables que la matière cellulosique formant les fibres végétales. Plus grossière que les fibres textiles telles que le coton, le lin, la soie et la rayonne, la laine a un diamètre compris entre 16 et 40 microns (un micron équivaut à environ 0,00004 pouce). La longueur est plus grande pour les fibres les plus grossières. Les laines fines mesurent entre 4 et 7,5 centimètres de long, tandis que les fibres extrêmement grossières peuvent atteindre une longueur de 14 pouces. La laine se caractérise par son ondulation, avec jusqu’à 30 ondes par pouce (12 par centimètre) dans les fibres fines et 5 par pouce (2 par centimètre) ou moins dans les fibres plus grossières. La couleur, généralement blanchâtre, peut être brune ou noire, surtout dans les types grossiers, et les laines grossières ont un lustre plus élevé que les types fins.

Les fibres de laine simples peuvent résister à la rupture lorsqu’elles sont soumises à des poids de 0,5 à 1 once (15 à 30 grammes) et lorsqu’elles sont étirées jusqu’à 25 à 30 % de leur longueur. Contrairement aux fibres végétales, la laine a une résistance à la rupture plus faible lorsqu’elle est mouillée. La fibre résiliente peut revenir à sa longueur initiale après un étirement ou une compression limitée, conférant ainsi aux tissus et aux vêtements la capacité de conserver leur forme, de bien se draper et de résister au froissement. L’ondulation encourageant les fibres à s’accrocher les unes aux autres, même les fils faiblement tordus sont solides. L’ondulation et la résilience permettent de fabriquer des fils et des tissus à structure ouverte qui emprisonnent et retiennent l’air calorifuge. La faible densité de la laine permet la fabrication de tissus légers.

Ayez un abonnement Britannica Premium et accédez à du contenu exclusif. Subscribe Now

La fibre de laine a une affinité bonne à excellente avec les colorants. Très absorbante, retenant jusqu’à 16 à 18 % de son poids en humidité, la laine devient plus chaude pour le porteur à mesure qu’elle absorbe l’humidité de l’air, ajustant ainsi sa teneur en humidité et, par conséquent, son poids, en réponse aux conditions atmosphériques. Comme l’absorption et la libération de l’humidité sont progressives, la laine est lente à se sentir humide et ne refroidit pas le porteur par un séchage trop rapide.

La laine qui a été étirée pendant la fabrication du fil ou du tissu peut subir un rétrécissement de relaxation au lavage, les fibres reprenant leur forme normale. Le rétrécissement de feutrage se produit lorsque les fibres humides, soumises à une action mécanique, s’emmêlent en masses compactes. La laine résiste bien aux solvants du nettoyage à sec, mais les alcalis puissants et les températures élevées sont nocifs. Le lavage nécessite l’utilisation de réactifs doux à des températures inférieures à 20° C (68° F), avec une action mécanique minimale. Les performances de la laine ont été améliorées par le développement de finitions conférant une résistance aux insectes et aux moisissures, un contrôle du rétrécissement, une meilleure résistance au feu et une imperméabilité à l’eau.

Les fils de laine, généralement fabriqués à partir de fibres plus courtes, sont épais et pleins et sont utilisés pour des articles corsés comme les tissus tweed et les couvertures. Les fils peignés, généralement fabriqués à partir de fibres plus longues, sont fins, lisses, fermes et durables. Ils sont utilisés pour les tissus fins et les costumes. La laine qui n’a pas été utilisée auparavant est appelée laine vierge ou, aux États-Unis, laine vierge. L’offre mondiale étant limitée, on utilise des laines récupérées. Aux États-Unis, la laine récupérée sur un tissu qui n’a jamais été utilisé par le consommateur est appelée laine retraitée ; la laine récupérée sur un matériau qui a été utilisé est appelée laine réutilisée. Les laines récupérées, employées principalement dans les lainages et les mélanges, sont souvent de qualité inférieure en raison des dommages subis pendant le processus de récupération.

L’Australie, la Russie, la Nouvelle-Zélande et le Kazakhstan sont en tête de la production de laine fine, et l’Inde est en tête de la production des laines plus grossières connues sous le nom de laine pour tapis. Les principaux consommateurs sont le Royaume-Uni, les États-Unis et le Japon.