Comment les nazis ont détourné le svastika en un symbole de haine

Les images de Charlottesville, en Virginie, de suprémacistes blancs défilant avec des bannières nazies nous ont rappelé, comme si nous en avions besoin, que le svastika reste un puissant symbole de haine raciste.

En Allemagne, où les néo-nazis défilent également, il est illégal d’afficher la croix gammée, et les citoyens y lancent des efforts privés ou de quartier pour l’enlever des graffitis et autres arts de la rue.

Mais les tentatives d’éradication de la croix gammée peuvent parfois se solder par un échec, comme cela s’est produit récemment au Québec. Corey Fleischer, connu sous le pseudo Instagram erasinghate, a été arrêté par la police lorsqu’il a tenté d’effacer des croix gammées en relief sur des ancres récupérées exposées au public dans la petite communauté de Pointes-des-Cascades, sur le fleuve Saint-Laurent.

Plaques a suggéré que les ancres provenaient du Troisième Reich, mais un correspondant de Radio Canada a rapporté qu’elles avaient été fabriquées par la société anglaise W.L. Byers avant l’arrivée des nazis au pouvoir. L’entreprise utilisait le svastika comme symbole de chance, une pratique courante au début du 20e siècle.

Fleischer est resté de marbre face à cette explication historique. Comme il l’a déclaré à CityNews :  » La croix gammée n’est plus un signe de paix. C’est un signe attaché à un parti qui a littéralement presque anéanti toute une culture. »

Je rencontre cette obsession des croix gammées à maintes reprises. Dans mes cours universitaires sur l’histoire culturelle allemande, les étudiants sont repoussés et pourtant fascinés par l’horreur qu’elle symbolise. Lorsque je demande si la croix gammée devrait être interdite en Amérique du Nord comme elle l’est en Allemagne, certains répondent par l’affirmative, tandis que d’autres soulignent son utilisation innocente dans d’autres cultures.

Le débat est similaire à la dispute entre Pointes-des-Cascades et Corey Fleischer. Les 25 ans pendant lesquels il a été un symbole du racisme nazi doivent-ils l’emporter sur son utilisation millénaire comme talisman de la bonne fortune ?

Une image du compte Instagram erasinghate montrant Alexander Trowbridge, un journaliste multimédia, participant à l’un de ses premiers événements.

Une histoire diverse et ancienne

Le svastika n’a pas toujours été un odieux symbole de haine. Loin de là. Le mot svastika est d’origine sanskrite et signifie « propice au bien-être ».

En tant que symbole, la puissance du svastika réside dans sa simplicité et son équilibre. Le graphiste Steven Heller note que « la pureté géométrique du svastika permet une lisibilité à n’importe quelle taille ou distance, et lorsqu’il est sur son axe, le carré tourbillonnant donne l’illusion du mouvement. »

Sa forme, selon Heller, est « sublime », il n’est donc pas étonnant qu’il ait trouvé une place dans tant de cultures.

Dans le bouddhisme, le svastika est censé représenter les empreintes du Bouddha. Il prend une fonction liturgique dans le jaïnisme, et dans l’hindouisme, le symbole dans le sens des aiguilles d’une montre (le svastika tel que nous le connaissons, avec les bras pointant vers la droite) et le symbole dans le sens inverse des aiguilles d’une montre, le sauvistika, s’associent pour représenter des opposés tels que la lumière et l’obscurité.

En Mésopotamie, il était utilisé sur les pièces de monnaie, et la nation Navajo le tissait dans des couvertures. On l’a retrouvé sur des poteries anciennes en Afrique et en Asie. Il était parfois utilisé comme un seul élément, mais souvent il était répété comme une série de svastikas entrelacés pour former une bordure sur un vêtement ou dans l’architecture, comme cela était courant à l’époque romaine.

Il a fait son apparition dans les cultures germaniques et vikings, et vous pouvez le trouver dans les églises médiévales et les vêtements religieux à travers l’Europe.

À la fin du 19e et au début du 20e siècle, le svastika est devenu bien établi dans la culture occidentale comme un symbole de bonne chance, semblable au trèfle à quatre feuilles ou au fer à cheval.

Les entreprises l’utilisaient comme logo ; il ornait les faire-part de naissance et les cartes de vœux. Les scouts américains pouvaient obtenir un badge à croix gammée, et le Girls’ Club publiait un magazine intitulé The Swastika. La Finlande, la Lettonie et les États-Unis l’ont tous utilisé comme insigne militaire.

Au Canada, une communauté minière du nord de l’Ontario a été nommée Swastika, tout comme on peut nommer une ville New Hope ou Bounty. Windsor, en Nouvelle-Écosse, et Fernie, en Colombie-Britannique, avaient toutes deux des équipes de hockey appelées les Swastikas. En 1931, Terre-Neuve a émis un timbre de 1 $ commémorant les moments importants de l’aviation transatlantique ; chaque coin comportait une croix gammée.

La fin du 19e siècle a vu l’empire allemand nouvellement formé pris dans une ère de nationalisme effréné. Certains nationalistes cherchaient à prouver la supériorité raciale des Allemands, souscrivant à une idée désormais discréditée selon laquelle une ancienne race aryenne – les Indo-Européens originels – étaient leurs ancêtres. Des preuves étaient nécessaires pour relier les Allemands aux Aryens.

Les nazis se sont appropriés le symbole

La svastika a fourni le lien nécessaire.

Au début des années 1870, lorsque l’homme d’affaires et archéologue allemand Heinrich Schliemann pensait avoir découvert l’ancienne cité grecque de Troie, plus de 1 800 occurrences du svastika ont été mises au jour. Comme le svastika était également présent parmi les vestiges archéologiques des tribus germaniques, il n’a pas fallu longtemps aux nationalistes pour sauter à la conclusion que les Allemands et les Grecs étaient tous deux des descendants des Aryens.

Et si vous croyez que les Allemands forment une « race » distincte supérieure aux autres groupes ethniques qui l’entourent, il devient plus facile de prétendre qu’il faut garder cette « race » pure. Dans ce contexte, l’antisémitisme a suivi.

La Société Thulé, une organisation antisémite promouvant la supériorité du Volk (peuple en anglais) allemand, a été fondée à la fin de la Première Guerre mondiale. Elle utilisait une svastika stylisée comme logo. La société a parrainé le parti nazi naissant, et dans le but d’obtenir une plus grande visibilité publique, le parti a créé une bannière qui incorporait le svastika tel que nous le connaissons aujourd’hui.

Hitler était convaincu qu’un symbole puissant rallierait les masses à sa cause xénophobe. Avec un svastika noir (appelé Hakenkreuz en allemand, ou croix crochetée) tourné à 45 degrés sur un cercle blanc posé sur un fond rouge, la bannière nazie modernisait l’ancien symbole tout en évoquant les couleurs de l’empire allemand récemment vaincu.

Dans Mein Kampf, Hitler s’attribue seul le mérite du dessin et tente de lui donner un sens : « En rouge, nous voyons l’idée sociale du mouvement, en blanc l’idée nationaliste, dans la svastika la mission de la lutte pour la victoire de l’homme aryen. » Symbolisme torturé mis à part, la bannière à svastika a fait ce qu’elle était censée faire – elle a donné une identité visuelle au mouvement nazi.

Lorsque les nazis ont pris le pouvoir en 1933, ils ont cherché à unir le pays derrière leur idéologie raciste aryenne, et l’utilisation de leur symbole a infiltré tous les aspects de la vie allemande.

On peut encore le voir parfois, notamment dans les carreaux de plafond en mosaïque de la Haus der Kunst d’Hitler à Munich. La bannière est devenue le drapeau officiel du pays en 1935, et même si elle n’était pas partout comme Hollywood pourrait vous le faire croire, elle était bien présente.

La voie à suivre

Steven Heller sous-titre son livre, La Svastika, par une question simple mais pertinente : Le symbole au-delà de la rédemption ? Dans les cultures où il est utilisé depuis des siècles dans les pratiques religieuses ou dans les arts décoratifs, cette question est inutile. Le symbole n’y porte aucune connotation négative.

Mais les objets comme la svastika n’ont pas de signification inhérente ; le symbolisme est construit par les personnes qui les utilisent. Dans notre société occidentale, la svastika est entachée. Les crimes violents du mouvement nazi contre l’humanité ont donné à la Hakenkreuz une signification qui ne peut être dissimulée ou effacée.

Dans des endroits comme Pointes-des-Cascades, où des croix gammées pré-nazies existent, il faut prendre un soin supplémentaire pour contextualiser leur présence. Mais dans tous les autres cas, le symbole doit vraiment être évité.

Ses intentions racistes remplies de haine sont claires. Ce n’était pas un symbole innocent pour les nazis, et il ne l’est pas non plus pour les néo-nazis et les suprémacistes blancs des derniers jours.