Una breve historia aborigen

«La propia tinta con la que se escribe toda la historia no es más que un prejuicio fluido»
Mark Twain

Desde la invasión europea de Australia en 1788, los aborígenes han sido oprimidos en un mundo antinatural para su existencia durante miles de años. Primero llegó la afluencia de los forasteros que llevaban consigo enfermedades, que diezmaron la población inmediata de las tribus de Sidney. Se calcula que más de 750.000 aborígenes habitaban la isla continente en 1788. A los colonos se les hizo creer que la tierra era terra nullius (‘tierra de nadie’), a pesar de lo que el teniente James Cook vio en 1770 durante su viaje por la costa este de Australia.

«… eran tan ignorantes que pensaban que sólo había una raza en la tierra y era la blanca. Así que cuando el capitán Cook llegó por primera vez, cuando el teniente James Cook pisó por primera vez la tierra de Wangal en Kundul que ahora se llama Kurnell, dijo oh vamos a poner una bandera en alguna parte, porque estas personas son analfabetas, no tienen vallas. No entendieron que no necesitábamos vallas… que nos quedábamos aquí de seis a ocho semanas, y luego nos trasladábamos a otro lugar donde había abundante comida y medicina de la selva, y seguíamos moviéndonos y volvíamos dentro de doce meses, cuando la comida se había refrescado… «1
la difunta tía Beryl Timbery Beller

No sería exagerado afirmar que el continente insular era propiedad de más de 400 naciones diferentes en el momento de esta afirmación de Cook. Cuando la primera flota llegó a la ensenada de Sidney se dice que el capitán Philip quedó asombrado con la teoría de la terra nullius de Cook, diciendo «Navegando hacia la ensenada de Sidney pudimos ver a los nativos alineados en la orilla agitando lanzas y gritando.»

Los ocupantes de la tierra

Clanes en la región de Sídney – cortesía del Dr. Val Attenbrow, 2010

Durante miles de años, antes de la llegada de los europeos, el norte de Sídney estuvo ocupado por diferentes clanes aborígenes. Vivían principalmente a lo largo de las costas del puerto, pescaban y cazaban en las aguas y en el interior de la zona, y recolectaban alimentos de los arbustos circundantes. Autosuficientes y armoniosos, no tenían necesidad de alejarse de sus tierras, ya que los recursos que los rodeaban eran muy abundantes y el comercio con otros grupos tribales estaba bien establecido. Al desplazarse por todo el país según las estaciones, sólo necesitaban dedicar unas 4 o 5 horas al día a trabajar para asegurar su supervivencia. Con tal cantidad de tiempo libre disponible, desarrollaron una rica y compleja vida ritual -lengua, costumbres, espiritualidad y ley- cuyo núcleo era la conexión con la tierra.

Descubrimiento y llegada de los europeos

La llegada del teniente James Cook en 1770 marcó el principio del fin de este antiguo modo de vida. El viaje de exploración de Cook había zarpado con instrucciones de tomar posesión del continente austral si estaba deshabitado, o con el consentimiento de los nativos si estaba ocupado. En cualquier caso, había que tomarla. A su llegada, el teniente Cook declaró que la tierra que llamaba Nueva Gales del Sur era propiedad del rey británico Jorge III, e ignoró el inconveniente de que la tierra ya estaba bien poblada. Su fracaso a la hora de intentar obtener el consentimiento de los nativos dio inicio a la ficción legal de que Australia era un territorio baldío y desocupado (terra nullius: saber más).

A Cook le siguió muy pronto la llegada de la Primera Flota, en enero de 1788, bajo el mando del capitán Arthur Phillip, cuya misión era establecer una colonia penal y tomar el control de Terra Australia para su asentamiento.

Encontramos a los nativos tolerablemente numerosos a medida que avanzábamos río arriba, e incluso en la boca del puerto tuvimos razones para concluir que el país estaba más poblado de lo que el señor Cook pensaba. Pues a la llegada del suministro a la bahía, el día 18 del mes, se reunieron en la playa de la orilla sur no menos de cuarenta personas, gritando y haciendo muchas señales y gestos groseros. Esta aparición despertó la curiosidad al máximo, pero como la prudencia prohibía que unas pocas personas se aventuraran sin miramientos entre un número tan grande, y se observó una partida de sólo seis hombres en la orilla norte, el gobernador procedió inmediatamente a desembarcar en ese lado para tomar posesión de este nuevo territorio y propiciar un intercambio entre sus nuevos y antiguos amos.
Watkin Tench, enero de 1788

El primer acto de posesión de tierras por parte de los europeos se produjo a los cuatro días de su llegada, cuando un grupo de hombres del HMS Sirius desembarcó para despejar la tierra y acceder al agua dulce. Para el 26 de enero, la Primera Flota había llegado a Sydney Cove y desembarcó en el puerto.

La vida de los aborígenes a través de los ojos europeos

Los primeros europeos vieron con malos ojos el modo de vida de los aborígenes cuando lo encontraron por primera vez.

Este extracto está tomado del diario de Watkin Tench, un oficial de la Primera Flota:

No parece que estas pobres criaturas tengan ninguna morada fija; a veces duermen en una caverna de roca, que hacen tan cálida como un horno encendiendo un fuego en medio de ella, y se instalan aquí, durante una noche quizás, y luego en otra la noche siguiente. En otras ocasiones (y creemos que sobre todo en verano) se alojan durante un día o dos en un miserable wigwam, que hacen con la corteza de un árbol. Hay dispersos por los bosques cerca del agua, 2, 3, 4 juntos; algunas conchas de ostras, berberechos y músculo (sic) yacen a la entrada de ellos, pero no en ninguna cantidad que indique que hacen de estas chozas su hábitat constante. Nos encontramos con algunas que parecían completamente desiertas, de hecho parece bastante evidente que su habitación, ya sea Cavernas o Wigwams, son comunes a todos, y habitadas alternativamente por diferentes tribus.

El parentesco con la tierra

Para los aborígenes y, en este caso, los clanes que viven en las costas del norte de Sydney, nada podría estar más lejos de la verdad. Lo que los primeros colonos nunca entendieron, y quizás lo que muchos australianos están empezando a comprender ahora, es que el estilo de vida de los aborígenes se basaba en un parentesco total con el entorno natural. La sabiduría y las habilidades obtenidas a lo largo de milenios les permitían utilizar su entorno al máximo. Para los aborígenes, actos como la matanza de animales para alimentarse o la construcción de un refugio estaban impregnados de ritual y espiritualidad, y se llevaban a cabo en perfecto equilibrio con su entorno.

… desde tiempos inmemoriales, creemos como aborígenes, que Australia ha estado aquí desde el primer amanecer, nuestro pueblo ha estado aquí junto con el continente, con el primer amanecer. Sabemos que nuestra tierra nos fue dada por Baiami, tenemos el deber sagrado de proteger esa tierra, tenemos el deber sagrado de proteger a todos los animales con los que tenemos una afiliación a través de nuestro sistema de tótems…1
Jenny Munro, nación Wiradjuri

La comida era abundante, al igual que el agua dulce y el refugio. Todo lo necesario para una vida fructífera y saludable estaba fácilmente disponible. No iba a seguir siendo así. La llegada de los británicos trajo consigo conflictos armados y una falta de entendimiento, que anunciaron la desaparición de los clanes del norte de Sydney, junto con los otros pueblos de la cuenca de Sydney: los Dharawal al sur y los Dharug al oeste. La escasez de alimentos pronto se convirtió en un problema. La numerosa población blanca esquilmó la pesca con redes enormes, redujo la población de canguros con una caza insostenible, desbrozó la tierra y contaminó el agua. Como resultado, los aborígenes de toda la cuenca de Sidney pronto estuvieron a punto de morir de hambre.

Enfermedad y devastación

La enfermedad asestó un golpe fatal y extenso a los aborígenes, que hasta ese momento habían estado aislados durante miles de años de las enfermedades que habían asolado Europa y Asia. No tenían resistencia a los virus mortales que portaban los marineros y los convictos, como la viruela, la sífilis y la gripe. En menos de un año, más de la mitad de la población indígena que vivía en la cuenca de Sidney había muerto de viruela. La región, antaño viva con una vibrante mezcla de clanes aborígenes, ahora quedaba en silencio.

Todos los barcos que bajaban por el puerto los encontraban muertos en las playas y en las cavernas de las rocas… Generalmente los encontraban con los restos de una pequeña hoguera a cada lado y algo de agua a su alcance.
Teniente Fowell, 1789

Es difícil comprender lo devastador que fue este acontecimiento para los clanes aborígenes de la zona de Sydney. Bennelong le dijo al Juez Advocat David Collins que la tribu de su amigo Colebee había quedado reducida a sólo tres personas. Aquellos que fueron testigos no pudieron permanecer impasibles.

En ese momento un nativo vivía con nosotros; y cuando lo llevamos al puerto para buscar a sus antiguos compañeros, aquellos que fueron testigos de su expresión y agonía nunca podrán olvidar tampoco. Miró ansiosamente a su alrededor en las diferentes calas que visitamos; no había ni un vestigio de pie humano en la arena; las excavaciones en las rocas estaban llenas de los cuerpos putrefactos de los que habían caído víctimas del desorden; no había ni una persona viva. Parecía como si, huyendo del contagio, hubieran dejado que los muertos enterraran a los muertos. Levantó las manos y los ojos en silenciosa agonía durante algún tiempo; al final exclamó: «¡Todos muertos! ¡Todos muertos!» y luego colgó la cabeza en un lúgubre silencio, que conservó durante el resto de nuestra excursión. Algunos días después se enteró de que los pocos compañeros que habían sobrevivido habían huido al puerto para evitar la peste que tan terriblemente asolaba. Su destino ya ha sido mencionado. Cayó víctima de su propia humanidad cuando Boo-roong, Nan-bar-ray y otros fueron llevados a la ciudad cubiertos por las erupciones del desorden. Al visitar Broken Bay, descubrimos que no había limitado sus efectos a Port Jackson, pues en muchos lugares nuestro camino estaba cubierto de esqueletos, y los mismos espectáculos se encontraban en los huecos de la mayoría de las rocas de ese puerto.
Judge Advocate David Collins, 1798

Los colonos habían destruido en pocos meses una forma de vida que había sobrevivido a la historia británica en decenas de miles de años, y la gente pronto se dio cuenta de que los intrusos estaban comprometidos nada menos que con la ocupación total de la tierra.

Para la mayoría de los colonos, los aborígenes eran considerados como canguros, dingos y emús, fauna extraña que debía ser erradicada para dar paso al desarrollo de la agricultura y el pastoreo.

Yo mismo he oído a un hombre, educado, y gran propietario de ovejas y ganado, sostener que no había más daño en disparar a un nativo, que en disparar a un perro salvaje. He escuchado a otros sostener que es el curso de la Providencia, que los negros deben desaparecer antes que los blancos, y que cuanto antes se lleve a cabo el proceso, mejor, para todas las partes. Me temo que tales opiniones prevalecen en gran medida. Hace muy poco, en presencia de dos clérigos, un hombre educado contó, como algo bueno, que él había sido uno de los que habían perseguido a los negros, como consecuencia de que el ganado se había precipitado por ellos, y que estaba seguro de que habían disparado a más de cien. Cuando se le discutió, sostuvo que no había nada malo en ello, que era absurdo suponer que tenían almas. En esta opinión se le unió otra persona educada presente.
Obispo Polding, 1845

A pesar de estos impactos, los aborígenes libraron una guerra de guerrillas durante muchos años. En un lugar rebautizado como Woodford Bay por los colonos, ahora en Longueville, en el consejo de Lane Cove, se construyó una empalizada en 1790 para proteger a los madereros y cortadores de hierba de los ataques de los clanes locales. Se habían producido ataques contra los británicos en otros lugares (más información), sin embargo, la «erradicación», en su mayor parte, había sido fácil. La viruela había destruido a más de la mitad de la población y los que no fueron devastados por la enfermedad fueron desplazados cuando se despejó la tierra para construir asentamientos y granjas. Despojados de la tierra que los había alimentado durante tanto tiempo, los aborígenes pasaron a depender de los alimentos y la ropa de los blancos. El alcohol, utilizado como medio de comercio por los británicos, sirvió para destrozar aún más las estructuras sociales y familiares tradicionales.

La civilización europea devastó, en lo que equivale a un parpadeo, a un pueblo incomparable y antiguo. Dado que la gran mayoría de los clanes que vivían en la cuenca de Sidney fueron asesinados como resultado de la invasión de 1788, las historias de la tierra se han perdido para siempre. Gran parte de lo que sabemos sobre los clanes del norte de Sídney hay que entresacarlo de sus restos arqueológicos. En toda la región abundan los medallones, los refugios, los grabados y los restos artísticos de la vida indígena, pero no queda ninguno que revele sus significados particulares o su antiguo significado. No existen relatos de testigos de primera mano que ofrezcan la perspectiva aborigen de lo que ocurría.

Redescubrir la historia

La historia aborigen se ha transmitido en forma de cuentos, danzas, mitos y leyendas. El sueño es historia. Una historia de cómo el mundo, que no tenía rasgos, se transformó en montañas, colinas, valles y cursos de agua. El sueño cuenta cómo se formaron las estrellas y cómo surgió el sol.

En el área metropolitana de Sydney hay miles de yacimientos aborígenes, más de 1.000 sólo en las zonas del Consejo asociado a AHO. Estos lugares están amenazados cada día por el desarrollo, el vandalismo y la erosión natural. Los yacimientos no pueden ser sustituidos y, una vez destruidos, desaparecen para siempre. Los yacimientos situados en Lane Cove, North Sydney, Willoughby, Ku-ring-gai, Strathfield y Northern Beaches Councils están todavía en condiciones razonables y tienen un papel importante en nuestra historia. Los aborígenes, que en su día ocuparon esta zona, dejaron importantes pruebas de su pasado y su forma de vida antes de la colonización. Todos los yacimientos aborígenes son significativos para los aborígenes porque son pruebas de la pasada ocupación aborigen de Australia y se valoran como un vínculo con su cultura tradicional. Se hace hincapié en la investigación científica de la tecnología de la piedra, ya que el estudio de las técnicas de fabricación y de los animales asociados a ellas permite obtener una gran cantidad de información sobre la vida tradicional cotidiana. También se pueden obtener pistas sobre el uso de estos lugares hablando con los ancianos de otras partes de Australia donde el conocimiento tradicional no se ha perdido en la misma medida.

1. Cita de una entrevista realizada en 2007, impresa en Currie J (2008) Bo-ra-ne Ya-goo-na Par-ry-boo-go Yesterday Today Tomorrow: An Aboriginal History of Willoughby Ayuntamiento de Willoughby.