The Great Equalizer

Eva Sweeney, una joven pelirroja de 17 años, amante de la diversión, de Santa Mónica, California, habla con sus amigas durante horas y nunca se cansa de decir cosas. Todas las tardes se conecta al correo electrónico de sus amigas para ponerse al día. Le gusta ir a la escuela, pero está deseando que lleguen las vacaciones de verano. Se le ilumina la cara cuando alguien menciona a sus dos perros: Annie, la labradora de color chocolate, y Buster, un alegre mestizo. Eva ama tanto a los perros que lo ha convertido en un negocio, ganando dinero durante el verano con su propio servicio de paseo de perros.

Conocer a Eva es entender cómo la palabra «discapacitado» es a menudo un término equivocado para aquellos con necesidades especiales. Eva tiene parálisis cerebral, un grupo de enfermedades causadas por daños en la parte del cerebro que controla y coordina la acción muscular. Ha aprendido a adaptarse a su condición con tecnología de asistencia, su propio impulso y la amable cooperación de quienes la rodean. Es una estudiante totalmente incluida en la escuela Crossroads.

Los retos de Eva son físicos: no es verbal y no tiene control motor fino. Se desplaza en una silla de ruedas ligera y necesita la ayuda de un asistente a tiempo completo. Para comunicarse, utiliza un sencillo tablero alfabético laminado. Una linterna roja a pilas sujeta al borde de una gorra de béisbol le permite deletrear sus pensamientos asintiendo con la cabeza. En clase, su ayudante, Laurel Isbister, lee sus palabras en voz alta y anota sus respuestas a los exámenes a mano.

Eva domina una serie de dispositivos que le dan aún más independencia comunicativa en casa. Uno de ellos se llama HeadMouse. Consiste en una pequeña caja, montada encima del ordenador, que emite una luz infrarroja y sigue el movimiento de un pequeño punto reflectante que Eva lleva en medio de la frente. Cuando mueve la cabeza, el cursor del ordenador activa un teclado en pantalla para que Eva pueda escribir informes, redactar cartas y enviar mensajes de correo electrónico.

Por muy hábil que sea en el uso de la tecnología más compleja, Eva prefiere el bolígrafo de baja tecnología y el tablero de ortografía para interactuar en persona con sus amigos y compañeros de clase.

«Una tecnología más elaborada», dice, «les distrae de quién soy». Para Nika Hoffman, la profesora de inglés de 11º curso de Eva, la tecnología de asistencia fue crucial para ayudar a iniciar y mantener el contacto directo de todos los implicados. «Tenemos una configuración muy igualitaria en clase», explica Hoffman. «Todo el mundo se sienta en un amplio círculo para que todos puedan verse. Eva trabaja junto a todos los demás. Forma parte de ese círculo y participa en todos los aspectos».

La tecnología, tanto la alta como la baja, se ha convertido en un gran igualador, que permite a los alumnos con necesidades especiales aprender en el aula general y ayuda a los profesores -que pueden ser nuevos en la integración- a hacer la transición sin problemas para todos.

La necesidad de la integración

En su 21º informe anual al Congreso, la Oficina de Educación Especial y Servicios de Rehabilitación del Departamento de Educación indica que el 11 por ciento de la población estudiantil nacional de entre 6 y 17 años de edad está atendida por la Ley de Educación para Personas con Discapacidades (IDE). De esos niños, el 96% está en escuelas públicas y privadas normales. Los programas de inclusión tienen como objetivo integrar a estos alumnos de los programas de educación especial en el aula ordinaria. El éxito no sólo depende del acceso de los alumnos a la tecnología de apoyo, sino también del compromiso de los profesores de adoptar nuevas estrategias en el aula.

En 1990, Linda Schilling, profesora de 5º curso en Cornelius, Carolina del Norte, se preparaba para dar la bienvenida a cinco nuevos alumnos: dos con distrofia muscular, confinados en sillas de ruedas, y tres con problemas de aprendizaje. No tenía experiencia previa en la integración de alumnos de educación especial, ni estaba especialmente versada en las últimas tecnologías de asistencia. Ante este nuevo reto, la Sra. Schilling recibió una subvención del Carolina Computer Access Center para utilizar la tecnología para ayudar a sus nuevos alumnos. Se apoyó e inspiró en el entorno de aprendizaje cooperativo de su aula.

«Los profesores nuevos en esta situación», dice Schilling, «primero tienen que admitir lo que no saben, aceptarlo y luego comenzar el proceso de aprendizaje. Y lo más importante, hacer que todos participen». Schilling hizo participar a toda su clase en el esfuerzo. Los compañeros de clase resultaron ser tan cruciales para el proceso como el ordenador.

Desde la experiencia de Linda Schilling, las tecnologías de ayuda se han vuelto más sofisticadas con cada año que pasa. La Dra. Denise Lance enseña «Mainstreaming: Teaching Individuals with Special Needs in the Regular Classroom» para la Universidad de San Diego a través de OnlineLearning.net, un proveedor líder de educación continua para adultos en línea. Lance, que también instruye a estudiantes de todo el país desde su ordenador en Missouri, se convirtió en una experta en el uso de dispositivos de ayuda como resultado de su propia parálisis cerebral. En su trabajo, hace hincapié en la amplitud de las opciones de equipamiento disponibles para los estudiantes y otras personas con necesidades especiales.

«Hay más de 20.000 dispositivos de tecnología de asistencia y programas de software en el mercado», señala la Dra. Lance, «y cada persona con discapacidad tiene puntos fuertes y necesidades diferentes. La tecnología utilizada variará en función de la discapacidad, el grado de gravedad y la elección personal del individuo».

Eva Sweeney prefiere su tablero de deletreo de baja tecnología para las conversaciones, pero le gusta utilizar un ordenador y pidió uno a sus padres cuando sólo tenía 3 años. Se familiarizó con los ordenadores y sus capacidades mientras asistía a un programa preescolar especial de la Universidad de California, en Los Ángeles. El Programa de Intervención para Niños con Discapacidades de la UCLA es un modelo eficaz para introducir al niño con necesidades especiales en la tecnología de asistencia y en el proceso de inclusión.

Supervisado por la directora ejecutiva Kit Kehr, el programa incluye a 14 niños pequeños, dos de los cuales no son discapacitados. Para Kehr, la presencia de compañeros no discapacitados en el grupo de niños pequeños es importante porque «es un catalizador para la interacción social, la comunicación y el juego entre los pequeños. También ayuda a los padres a reconocer aspectos del desarrollo de sus hijos que forman parte del desarrollo normal».

El programa cuenta con dos educadores de la primera infancia y dos profesores auxiliares, así como con terapeutas ocupacionales, físicos y del habla. Iniciada en 1982, la iniciativa ha avanzado en el uso de ordenadores y tecnología de asistencia y ha sido pionera en el desarrollo de más de 80 programas de software educativo para alumnos con necesidades especiales.

En medio de una típica aula de infantil, tres niños se reúnen alrededor de una consola de ordenador jugando a «Paper Dolls», una actividad que enseña a los pequeños a identificar la ropa de temporada y a vestir a los personajes de la pantalla. Los jugadores pueden hacer cambios en la pantalla con un simple interruptor.

Para cuando entren en un preescolar normal a los 3 años, los niños habrán estado expuestos a una serie de experiencias de aprendizaje informático aquí en las instalaciones de la UCLA. Según Kehr, «los ordenadores ayudan a estimular a los niños a hacer más cosas y, por lo general, también se quedan con el ordenador durante más tiempo. Interactúan en pequeños grupos, lo que contribuye al desarrollo social, y también ayuda a promover el desarrollo motor, cognitivo, lingüístico y personal».

Cómo llenar las lagunas

No todos los niños con necesidades especiales tienen la ventaja de aprender a utilizar la tecnología a una edad tan temprana, y algunos niños -discapacitados por derrames cerebrales o accidentes de tráfico o heridas de bala- se encuentran con una necesidad repentina. Para saber qué opciones de asistencia están disponibles y cómo utilizarlas mejor, las escuelas, los profesores, los padres y los estudiantes con discapacidades pueden recurrir a la organización sin ánimo de lucro Alianza para el Acceso a la Tecnología (ATA) y a sus 42 centros de recursos en todo el país.

Una de las sedes de la ATA, el Centro de Acceso a la Informática (CAC) de Los Ángeles, está supervisada por la directora ejecutiva Mary Ann Glicksman y tiene un contrato con los distritos escolares del sur de California para ayudar a los estudiantes con necesidades especiales y a sus profesores en el proceso de integración. Su objetivo es la plena inclusión. El Centro de Acceso a los Ordenadores, que ofrece cientos de soluciones informáticas de software y periféricos, ayuda a cada usuario a adaptar una solución tecnológica individualizada.