Recuperando el pasado: La compra a pie de 1737

Por Melanie Gold

En 1737, un histórico maratón atravesó el valle de Lehigh. Se trataba de una carrera colonial en la que sólo participaban tres corredores, y aunque abrió la zona a más asentamientos europeos y al comercio, fue una asombrosa hazaña de resistencia humana. Se llamó la Compra a Pie, y estoy celebrando su 276º aniversario repitiendo este acontecimiento histórico… pero estoy haciendo un poco de trampa. El 19 de septiembre de 1737, tres hombres -Solomon Jennings, James Yates y Edward Marshall, todos ellos residentes en Pensilvania- partieron al amanecer de la Casa de Reuniones de los Amigos de Wrightstown, en el condado de Bucks, acompañados por varios observadores del gobierno provincial, cronometradores y curiosos, y algunos supervisores indios lenape. Estaban cumpliendo un tratado algo dudoso que se había negociado 50 años antes.

El este de Pensilvania era entonces la frontera occidental, y en Wrightstown es donde comienza también mi viaje. Después de explorar el cementerio cuáquero junto a la casa de reuniones, me dirijo al noroeste en mi coche por la Durham Road, también conocida como PA Route 413, y la sigo durante unas 15 millas. A los pocos kilómetros, paso por el Hotel Gardenville, que debía estar abierto en 1737. El grupo de «caminantes» habría pasado de largo por este lugar, deseosos de poner la mayor distancia posible entre ellos y Wrightstown. Estaba en juego una recompensa de 500 acres de tierra.

Casi inmediatamente, los indios lenape cuestionaron la velocidad y la dirección de los participantes. Ya habían protestado por la autenticidad del Tratado de 1686 que permitía a los peninsulares engullir toda la tierra que se pudiera recorrer en un día y medio. Esperaban perder algunas tierras de labranza a lo largo del río Delaware, pero los corredores sobrepasaron la frontera occidental estipulada en el tratado, dirigiéndose hacia el oeste, hacia las principales tierras de caza de los indios. Las protestas de los indios cayeron en saco roto.

En el pueblo rural de Pipersville, donde la PA 413 se une a la PA 611, el primero de los tres corredores, Solomon Jennings, se cayó de la carrera, agotado. Sigo la 611 hacia el norte, hacia el lago Nockamixon, pasando rápidamente por encima de arroyos con nombres como Deep Run y Tohickon Creek, y recuerdo que los corredores no tenían la comodidad de los puentes. Corriendo por un terreno montañoso, habrían estado sudando en sus prendas de lino, y en cada punto bajo, al cruzar estos numerosos arroyos, habrían estado empapando sus pesados zapatos y pies de cuero. Y sin embargo, según la mayoría de los relatos, mantuvieron un ritmo rápido de 4,5 millas por hora en senderos primitivos y caminos estrechos. No es de extrañar que Jennings se haya caído.

Al mediodía, tras seis horas de carrera, Marshall y Yates habían llegado al cruce de las rutas PA 412 y 212 cerca de Springtown, parando sólo 15 minutos para comer y descansar, y luego continuando por la ruta 412 a través de Hellertown y Southside Bethlehem. Tras cruzar el río Lehigh en Bethlehem, siguieron una ruta hacia el noroeste aproximadamente paralela a la PA 145, presionando durante otras cuatro horas a través de un terreno cada vez más accidentado y accidentado. Se detuvieron para pasar la noche cerca del pueblo indio de Hokendauqua, donde una señal marca el lugar general donde Marshall y Yates cruzaron el arroyo Hokendauqua para descansar, a pesar de la amenaza de posibles actos de violencia.

A la mañana siguiente, Yates y Marshall salieron bajo la lluvia, continuando por el camino de Nescopeck, un sendero indio que iba en paralelo al lado este del río Lehigh, adentrándose en territorio desconocido. Yo estoy conduciendo por una ruta similar, de la PA 145 a la PA 248, y tengo que detenerme ante el terreno escarpado y montañoso que aparece de repente en Palmerton, a unos 16 kilómetros al norte del punto de partida de la mañana. Nos adentramos en las Montañas Pocono.

Presionando más hacia el noroeste a pesar de su agotamiento, los hombres cruzaron el arroyo Pohopoco con el agua hasta la cintura cerca de la ciudad india de Pokopogchunk (moderna ciudad de Parryville). En este punto, el laborioso Yates cayó boca abajo en el agua que se arremolinaba. Marshall, que lideraba la carrera, dio media vuelta para rescatar al hombre mientras los observadores a pie y a caballo se quedaban atrás. Mientras Marshall arrastraba a Yates hasta la orilla, el herido se frotaba los ojos, exclamando que no podía ver. (Recuperó la visión tres días después, pero Yates murió al cabo de un año). Sin Yates, Marshall siguió adelante, aunque él también estaba agotado por el esfuerzo de escalar una montaña con una inclinación de 45 grados a 1.700 pies. Mi coche también sube la montaña, pasando por el lugar de entretenimiento Penn’s Peak hasta llegar a un claro llano en la cima, un oasis.

Entonces, a las 2 de la tarde del 20 de septiembre de 1737, el sheriff Timothy Smith del condado de Bucks pronunció el final de la «caminata» para Edward Marshall, el único que llegó a la meta, aproximadamente en la intersección entre Maury Road y la ruta 903, un par de millas al norte del monumento a Jim Thorpe en Jim Thorpe, PA.

En total, la Compra a Pie ganó para los herederos de Penn aproximadamente 1.200 millas cuadradas de tierras ricas en caza, tierra cultivable y otros recursos naturales. Marshall nunca recibió su recompensa de 500 acres de tierra en el nuevo territorio; y cuando se presentó ante Thomas Penn, se le ofreció una recompensa de cinco libras esterlinas en su lugar.

Al mismo tiempo, los indios nunca olvidaron al peón político de pies ligeros que les había costado sus principales tierras de caza. Cuando Marshall se estableció con su familia cerca de Delaware Water Gap en 1752, la mayoría de los indios lenape se habían visto obligados a trasladarse al valle del río Ohio, cerca de Pittsburgh. Durante la Guerra de los Franceses y los Indios, cuando los lenape regresaron a su tierra natal para vengarse de su desalojo masivo, la esposa de Marshall pagó el precio definitivo por las injusticias cometidas contra los indios.

Mientras bajo la montaña, en dirección a casa, las señales de tráfico indican que este es un lugar privilegiado para el desprendimiento de rocas y los vehículos de 18 ruedas desbocados. Francamente, estoy agotado de conducir la ruta en un Jeep accidentado, y sólo puedo maravillarme de la forma física de Marshall, de su perseverancia y de la fuerza bruta y pura fortaleza que tuvo para detenerse un momento a salvar la vida de su competidor antes de reclamar la victoria para sí mismo. Lejos de ser un «caminante», Marshall era seguramente un olímpico colonial.