Los riesgos cardíacos de la artritis reumatoide

Como si el dolor crónico y los problemas de movilidad de la artritis reumatoide no fueran lo suficientemente gravosos, cada vez está más claro que las personas que padecen esta enfermedad se enfrentan a otra grave amenaza para la salud: un mayor riesgo de sufrir enfermedades cardíacas.

Alrededor de 1.5 millones de estadounidenses, la mayoría de ellos mujeres, padecen esta forma de artritis, una enfermedad autoinmune que se produce cuando el sistema inmunitario ataca los propios tejidos del cuerpo, provocando dolor, hinchazón, rigidez y pérdida de función en las articulaciones.

Los médicos saben desde hace tiempo que las personas con artritis reumatoide y otras afecciones relacionadas tienen una vida más corta que las que no padecen estas enfermedades. Los datos sugieren que las enfermedades cardíacas pueden explicar esta discrepancia. De hecho, una revisión de estudios publicada en la revista Nature Reviews Rheumatology sugiere que más del 50 por ciento de las muertes prematuras en pacientes con artritis reumatoide son consecuencia de afecciones cardiovasculares.

El vínculo entre ambas enfermedades: la inflamación. En las personas con artritis reumatoide, el sistema inmunitario ataca la membrana que recubre las articulaciones. Esto hace que el sinovio se engrose, dañando finalmente el cartílago y el hueso.

Pero el proceso no se detiene en las articulaciones. La inflamación puede dañar sistemas de todo el cuerpo, como la piel, los ojos, los pulmones y el corazón. La inflamación estrecha las arterias, elevando la presión arterial y reduciendo el flujo sanguíneo al corazón, por ejemplo.

No es de extrañar que las personas con artritis reumatoide tengan un riesgo un 50 por ciento mayor de sufrir un ataque al corazón, el doble de índice de insuficiencia cardíaca y más enfermedades vasculares periféricas que las que no padecen la enfermedad. De hecho, las investigaciones demuestran que los riesgos cardíacos de la artritis reumatoide están a la par de los asociados a la diabetes. La historia es similar en el caso de la gota, el lupus y la artritis psoriásica.

Históricamente, algunos de los medicamentos que ayudan a los pacientes a controlar su artritis reumatoide, como la prednisona, aumentan el riesgo de sufrir problemas cardíacos. Aunque a menudo se confía en la prednisona para sofocar la inflamación descontrolada, puede hacerlo a costa de una mayor acumulación de placa en las paredes de las arterias, de una mayor rigidez de las mismas, de una menor sensibilidad a la insulina y de una mayor presión arterial y niveles de colesterol. El tocilizumab, un fármaco inmunosupresor, eleva los niveles de colesterol. Y los AINE, que se utilizan para controlar el dolor y la inflamación, pueden interferir en la capacidad del organismo para mantener abiertos los vasos sanguíneos.

Por suerte, otras terapias, como los inhibidores del factor de necrosis tumoral (TNF) (Remicade; Humira; Enbrel), tienen un efecto más favorable en el organismo, al domar la inflamación y las enfermedades cardíacas. Un estudio apoyado por los Institutos Nacionales de la Salud está examinando actualmente si el metotrexato, otro tratamiento para la artritis, puede realmente reducir los riesgos de enfermedad cardíaca.

Los datos sugieren que los pacientes con artritis reumatoide y sus médicos deberían estar especialmente atentos a los factores de riesgo de enfermedad cardíaca, como el tabaquismo, la diabetes, el colesterol elevado y la hipertensión arterial, teniendo en cuenta que la gravedad de los síntomas articulares durante el primer año es un fuerte factor de predicción de la enfermedad cardíaca.

Los médicos deberían considerar la posibilidad de realizar una evaluación de riesgo cardiovascular individualizada más profunda en los pacientes con artritis reumatoide si no se ha hecho anteriormente. Las pruebas de inflamación de Cleveland HeartLab pueden ayudar a los facultativos a identificar el riesgo de forma precoz mediante la búsqueda de signos de presencia de enfermedad subclínica o de un proceso de enfermedad cardiovascular activo. Consulte el programa Know Your Risk Program™ para obtener más información. La detección y el tratamiento tempranos de los riesgos relacionados con el corazón podrían marcar la diferencia a la hora de vivir una vida larga y saludable.