Lana

Lana, fibra animal que forma la cubierta protectora, o vellón, de las ovejas o de otros mamíferos peludos, como las cabras y los camellos. El hombre prehistórico, vistiéndose con pieles de oveja, acabó aprendiendo a fabricar hilos y tejidos a partir de su cubierta de fibra. La cría selectiva de ovejas eliminó la mayor parte de los pelos largos y gruesos que formaban una capa exterior protectora, dejando el subpelo lanoso aislante de fibra suave y fina.

Muestras de lana de oveja

Muestras de lana de oveja en venta por subasta, Newcastle, N.S.W., Austl.

Cgoodwin

La lana se obtiene principalmente esquilando el vellón de los animales vivos, pero las pieles de las ovejas sacrificadas se tratan a veces para aflojar la fibra, produciendo un tipo inferior llamado lana estirada. Al limpiar el vellón se elimina la «grasa de lana», la sustancia grasa purificada para hacer lanolina (q.v.), un subproducto empleado en cosméticos y ungüentos.

La fibra de lana está compuesta principalmente por la proteína animal queratina. Las sustancias proteicas son más vulnerables a los daños químicos y a las condiciones ambientales desfavorables que el material celulósico que forma las fibras vegetales. Más gruesa que las fibras textiles como el algodón, el lino, la seda y el rayón, la lana tiene diámetros que van de unas 16 a 40 micras (una micra es aproximadamente 0,00004 pulgadas). La longitud es mayor en las fibras más gruesas. Las lanas finas miden entre 4 y 7,5 centímetros de largo, mientras que las fibras más gruesas pueden llegar a medir hasta 14 centímetros. La lana se caracteriza por su ondulación, con hasta 30 ondas por pulgada (12 por centímetro) en las fibras finas y 5 por pulgada (2 por centímetro) o menos en las fibras más gruesas. El color, normalmente blanquecino, puede ser marrón o negro, especialmente en los tipos gruesos, y las lanas gruesas tienen más brillo que las finas.

Las fibras de lana simples pueden resistir la rotura cuando se someten a pesos de 0,5 a 1 onza (15 a 30 gramos) y cuando se estiran hasta un 25 o 30 por ciento de su longitud. A diferencia de las fibras vegetales, la lana tiene una menor resistencia a la rotura cuando se moja. La fibra resiliente puede volver a su longitud original tras un estiramiento o compresión limitados, lo que confiere a los tejidos y las prendas la capacidad de conservar la forma, tener una buena caída y resistir las arrugas. Como el rizado favorece que las fibras se adhieran entre sí, incluso los hilos poco retorcidos son fuertes, y tanto el rizado como la elasticidad permiten fabricar hilos y tejidos de estructura abierta que atrapan y retienen el aire aislante del calor. La baja densidad de la lana permite la fabricación de tejidos ligeros.

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La fibra de lana tiene de buena a excelente afinidad con los colorantes. Altamente absorbente, reteniendo hasta un 16 a 18 por ciento de su peso en humedad, la lana se vuelve más cálida para el usuario a medida que absorbe la humedad del aire, ajustando así su contenido de humedad y, en consecuencia, su peso, en respuesta a las condiciones atmosféricas. Dado que la absorción y la liberación de la humedad son graduales, la lana tarda en sentirse húmeda y no enfría al usuario por un secado demasiado rápido.

La lana que se ha estirado durante la fabricación del hilo o del tejido puede sufrir un encogimiento por relajación en el lavado, con lo que las fibras recuperan su forma normal. El encogimiento por afieltrado se produce cuando las fibras húmedas, sometidas a la acción mecánica, se apelmazan en masas compactas. La lana tiene una buena resistencia a los disolventes de la limpieza en seco, pero los álcalis fuertes y las altas temperaturas son perjudiciales. El lavado requiere el uso de reactivos suaves a temperaturas inferiores a 20° C (68° F), con una acción mecánica mínima. El rendimiento de la lana ha mejorado gracias al desarrollo de acabados que le confieren resistencia a los insectos y al moho, control del encogimiento, mayor resistencia al fuego y repelencia al agua.

Los hilos de lana, normalmente fabricados con fibras más cortas, son gruesos y llenos y se utilizan para artículos con mucho cuerpo como los tejidos de tweed y las mantas. Los hilos de lana, normalmente fabricados con fibras más largas, son finos, suaves, firmes y duraderos. Se utilizan para tejidos finos de vestir y trajes. La lana que no ha sido utilizada anteriormente se denomina lana nueva o, en Estados Unidos, lana virgen. La limitada oferta mundial hace que se utilicen lanas recuperadas. En Estados Unidos, la lana recuperada de un tejido nunca utilizado por el consumidor se denomina lana reprocesada; la lana recuperada de un material que ha tenido uso se denomina lana reutilizada. Las lanas recuperadas, empleadas principalmente en lanas y mezclas, son a menudo de calidad inferior debido a los daños sufridos durante el proceso de recuperación.

Australia, Rusia, Nueva Zelanda y Kazajstán lideran la producción de lana fina, y la India lidera la producción de las lanas más gruesas conocidas como lanas para alfombras. Los principales consumidores son el Reino Unido, Estados Unidos y Japón.