Jones, Lois Mailou 1905-

En un vistazo…

Enseñó arte

A París y de vuelta

Descubrió la cultura de Haití

Obras seleccionadas

Fuentes

Pintora, educadora

En 1937, Lois Jones estaba donde muchos jóvenes pintores estadounidenses de la época consideraban esencial estar: París. Ya era una respetada educadora en la Universidad Howard de Washington, D.C., antes de recibir el dinero de la beca que necesitaba para viajar al extranjero. Ferviente admiradora de Cezanne, Jones fue a París para estudiar estilos artísticos europeos, como el impresionismo y el cubismo, y así poder basar su obra en la tradición clásica; pero allí ocurrió algo más: descubrió su herencia africana.

Jones sintió una sensación de libertad al entrar en una ciudad en la que el racismo seguía existiendo, pero no de forma tan intensa y abierta como en Estados Unidos. Además, París estaba en ese momento «en una fiebre por África», como dijo Jones. Con el arte africano expuesto en abundancia en la ciudad, Jones comenzó a adquirir una educación en las tradiciones del arte negro, que no había podido recibir en Estados Unidos. Esto la llevó a pintar Les Fetiches, un cuadro de máscaras africanas realizado en un estilo modernista. Se convirtió en uno de los cuadros estadounidenses más importantes de la primera mitad del siglo XX, ya que introdujo el uso de temas e imágenes africanas entre los pintores estadounidenses de formación clásica.

Lois Jones atribuyó su empuje y ambición a su padre, que mantenía a su familia como superintendente de edificios cuando ella nació. También tomaba clases en la escuela de derecho por la noche. Se licenció en Derecho diez años después de su nacimiento, cuando cumplió 40 años. Por otra parte, la inclinación artística de Jones debió venir en gran parte de su madre, una esteticista que mantenía su casa bellamente adornada en todo momento con quizás los mismos colores brillantes que más tarde figurarían en algunas de las obras de su hija.

La joven Lois sabía lo que quería hacer y asistió a una escuela secundaria de artes prácticas. Imitando a su padre, inició un patrón que seguiría y tomó clases adicionales, esta vez de dibujo en el Museo de Boston. Durante sus años de instituto, también ayudó a la diseñadora de vestuario Grace Ripley a confeccionar trajes para una compañía de danza de Boston. Jones dijo a Titobia Benjamin en una entrevista en Ébano que las máscaras que hizo para estos bailes fueron en cierto modo su primer contacto con el arte africano.

Como Jones había recibido su educación secundaria con una beca, fue admitida en el Museo de Boston

De un vistazo…

Nació el 3 de noviembre de 1905, en Boston, MA; hija de Thomas Vreeiand y Carolyn Dorinda (Adams) Jones. Se casó con Louis Vergniaud Pierre-Nobel en 1953: Escuela de Bellas Artes del Museo de Boston, diploma, 1927; Escuela Normal de Arte de Boston, certificado de enseñanza, 1928; Universidad Howard, licenciatura, 1945. Asistió a la Designers Art School, 1928 y a la Académie Julien, París, 1938.

Palmer Memorial Institute, profesor 1928-30; Howard University, instructor de arte, 1930-45, profesor, 1945-77, profesor emérito, 1977-.

Colecciones seleccionadas: Metropolitan Museum of Art, Nueva York; Boston Museum of Fine Arts, Boston, MA; National Portrait Gallery, Washington, DC; Hirshhorn Museum, Washington, DC; Corcoran Gallery, Washington, DC; National Museum of American Art, Washington, DC; National Women’s Museum of Art, Washington, DC.

Premios seleccionados: Títulos honoríficos de la Universidad Howard y del Colorado State Christian College; Premio Robert Woods Bliss, 1941; Primer puesto en el Concurso del Museo Nacional de Arte, 1949, 1953, 1964; Primer puesto en el Premio Luban de Acuarela, 1958; Premio Franz Bader, 1962; Premio de los Antiguos Alumnos de la Universidad Howard, 1978; Premio Candace del Museo Metropolitano de Arte, 1982; Premio de Honor del Grupo de Mujeres por sus destacados logros en el arte, 1986.

Direcciones: Oficina- 4706 17th Street NW, Washington, DC 20011.

Programa de la Escuela de Bellas Artes al ganar la muy disputada beca Susan Minot Lane en Diseño. Entre sus profesores se encontraban Alice Morse y Anson Cross. Fue una de las primeras negras en graduarse en esa institución, añadiendo a ese título un certificado de enseñanza de arte, que obtuvo al mismo tiempo en la Escuela Normal de Arte de Boston. Ludwig Frank, diseñador de fama internacional, impartía clases en otra escuela de arte, la Designers Art School de Boston. El trabajo de Jones llamó la atención de Frank, que le consiguió una beca para estudiar con él. Su trabajo en el campo del diseño le permitió mantenerse durante los siguientes años creando patrones para cortinas y tapicerías.

Enseñó Arte

A pesar de seguir estudiando en Harvard y Columbia, Jones se sintió decepcionada cuando le dijeron que no habría ningún puesto disponible para ella en la misma Escuela del Museo en la que había prosperado como estudiante. Henry Hunt Clark le sugirió que buscara un puesto en el Sur donde pudiera ayudar a su pueblo. Jones solicitó un puesto en la Universidad de Howard, pero llegó un poco tarde y James A. Porter, que más tarde escribiría de forma perspicaz sobre su trabajo, ya había conseguido un puesto en el Departamento de Arte. No había ningún otro puesto de profesora, así que Jones decidió seguir el consejo de Clark y dirigirse al sur.

Una de sus profesoras en la Escuela del Museo, Charlotte Hawkins Brown, le encontró un trabajo en el Palmer Memorial Institute, una de las primeras escuelas preparatorias negras del país, como directora del departamento de arte. Como muchos otros jóvenes y ansiosos profesores de preparatoria han tenido que hacer antes y después, Jones también tuvo que entrenar atletismo y dirigir actividades extracurriculares como la danza. En su puesto de directora del departamento de arte de Palmer, invitó al director del departamento de arte de la Universidad de Howard a hablar con sus alumnos. James Vernon Herrin, que también fue el fundador del programa de arte de Howard, se dio cuenta inmediatamente de que ella sacaba un nivel de rendimiento inusualmente alto de sus alumnos.

Herrin invitó a Jones a enseñar arte en Howard. Allí permanecería hasta su jubilación como profesora en 1977. Sus alumnos la consideraban una profesora exigente que podía ser crítica con su trabajo y a la que no le importaba hacer ver a la clase su descontento. Un alumno que expuso en 1995 en una muestra de la Universidad de Howard de los trabajos de Jones y de sus alumnos más distinguidos recordaba: «Tu trabajo era criticado delante de la clase, y ella podía ser realmente brutal. Recuerdo que estaba muy enfadada y dolida… Pero cuando cumplías sus normas, cuando progresabas, te quería como una madre». La técnica de Jones debió de funcionar. Entre sus alumnos que siguieron distinguidas carreras artísticas están David Driskell, Alma Thomas, Elizabeth Catlett y Sylvia Snowden. No tan conocido fuera de su campo fue Edward T. Wellborn, que recibió clases de diseño con ella y llegó a ser diseñador jefe de Oldsmobile.

De ida y vuelta a París

Al final de los siete años, a los educadores universitarios se les suele conceder un año sabático, o tiempo libre de la enseñanza. Se espera que los profesores utilicen ese tiempo para viajar, trabajar en investigación o escribir. En 1937, Jones obtuvo una beca para ir a París en su año sabático. Allí llamó la atención de Emile Bernard, un importante pintor francés de cuadros extraños con significados esquivos; pero también fue allí donde empezó a recurrir a su propia herencia en su obra. Paradójicamente, llegó a París siendo más pintora francesa que cuando se fue. Llegó allí y empezó a pintar escenas callejeras tradicionales de los bellos bulevares, pero en una ciudad que aceptaba con facilidad a los afrodescendientes y apreciaba el arte africano, empezó a darse cuenta del inmenso valor de sus propias tradiciones artísticas.

Los artistas folclóricos afroamericanos habían mantenido viva la herencia continuamente desde que llegaron en los barcos de esclavos; pero una vez que los artistas afroamericanos recibieron formación clásica, tendieron a denigrar el valor de su propia tradición. Fue Jones quien invirtió esta tendencia, y fue su estancia en París la que le dio la confianza necesaria para crear obras con una influencia reconocible del arte africano. Al final de su estancia en París, expuso su innovador cuadro, Les Fetiches, quizá su primera obra maestra, que ahora se encuentra en el Museo Nacional de Arte Americano. Fue aclamada por la crítica y dio lugar a una exposición tras otra en una corriente que continuó durante toda la década de 1940. Jones también padeció el racismo de los círculos artísticos blancos, pero encontró formas de sortear los prejuicios. Se presentó y ganó el concurso Robert Woods Bliss de la Corcoran Galley, cerrado a los negros, haciendo que un amigo blanco llevara y recogiera su obra. El amigo blanco también aceptó el premio, así que no fue hasta dos años más tarde cuando reclamó el mérito de su cuadro, Indian Shops, Gay Head.También obtuvo otra licenciatura, esta vez en educación artística en Howard, y se graduó magna cum laude.

Al enfrentarse a las estrictas restricciones del racismo después de la libertad de París, Jones aportó a su trabajo una nueva conciencia social que se mostró en obras como MobVictim, una pieza en la que utilizó como modelo a un testigo de un linchamiento. Poco después de su regreso, también conoció a Alain Locke, que junto con Langston Hughes, fue el poeta más visible del Renacimiento de Harlem. El Renacimiento de Harlem, que a veces se denominó New Negro Movement, fue un centro de identidad cultural negra. Por supuesto, la nueva dirección de la pintura de Jones hacia su propia herencia le interesó mucho, y la animó a tratar no sólo su herencia cultural africana, sino también las injusticias sociales y raciales de su sociedad. Más tarde, Jones se referiría a su obra de la década de 1940 como su periodo Locke.

Descubrió la cultura de Haití

En 1953, Jones inauguró una nueva etapa de su vida, tanto social como artística, al casarse con el diseñador gráfico haitiano Louis Vergniaud Pierre-Noel. Pasaron la luna de miel en Haití, y Jones se enamoró de la gente y de la actividad del mercado. Los elementos cubistas permanecieron en su obra, pero su trabajo adquirió un nuevo sentido de libertad, y se volvió más audaz con el color. En Haití encontró la exuberancia y la plasmó en obras como «Faisanes en desfile», que realizó unos diez años después de conocer Haití.

El marido de Jones trabajaba como diseñador para la Organización Mundial de la Salud de las Naciones Unidas, y ella viajaba a menudo con él. Sin embargo, de todas las culturas que había presenciado de cerca, la de Haití era la que más la influía. En la década de 1970, seguía produciendo cuadros, como su aclamado cuadro Ubi Girl from the Tai Region, que ahora se exhibe en el Museo de Bellas Artes de Boston, escuela a la que asistió en su día pero en la que no pudo conseguir una plaza de ayudante de cátedra.

En 1969, la Universidad Howard concedió a Jones una beca para ir a África a fotografiar y archivar la obra de artistas contemporáneos. Volvió con más de 1.000 diapositivas para la biblioteca de Howard. Quizá el viaje a África dio un nuevo impulso a su obra, ya que siguió combinando una línea limpia y elementos decorativos con una brillante tendencia a la abstracción. En la década de 1970, el mundo del arte comenzó a reconocer el impacto y la importancia de su arte. Se celebraron retrospectivas de su obra en el Museo de Bellas Artes de Boston y en la Galería de la Universidad de Howard. En 1980, el Presidente Jimmy Carter le otorgó un premio de reconocimiento internacional. En las décadas de 1980 y 1990 se celebraron otras retrospectivas. En la década de 1990, su arte se utilizó en el cartel de la película Cry, the Beloved Country.

Sin embargo, justo cuando Lois Jones ha comenzado a obtener el reconocimiento que merece en el mundo del arte en general, el mundo del arte se está segregando de nuevo, esta vez por elección, no por fuerza. Numerosos artistas negros han empezado a reclamar el separatismo, porque creen que los blancos no pueden entender ni apreciar la base de su arte. Jones se opone rotundamente a esta actitud. Dijo a un periodista del Washington Post en 1995: «Los artistas de diferentes razas y culturas… no se esfuerzan por conocerse como antes… La ignorancia de no reunirse es terrible».

Jones declaró que los medios de comunicación también dan poca importancia a los artistas negros cuando se trata de prestarles atención. Señaló que sus propias exposiciones atraen a un público predominantemente negro. Los blancos no conocen su obra o la ignoran. Esto no cambia su esperanza de que «el arte afroamericano siempre forme parte del arte estadounidense… No quiero que se vea como algo separado… separado de mis colegas, y con esto me refiero a otros artistas. Hay una conexión. El arte… puede ayudar a fortalecer esa conexión».

Obras seleccionadas

Les Fetiches,1938.

Tiendas indias, Gay Head,1941.

Mob Victim,1944.

Ville d’Houdain,1949.

Peasants on Parade,1962.

Vendeuses de Tissus,1964.

Ubi Girl from the Tai Region,1972.

Le Chien Sophistique,1994.