Cleveland, la verdadera cuna de Superman

Con la marcha de la estrella del baloncesto LeBron James a principios de este verano, Cleveland ha perdido un superhombre. James iba a salvar la ciudad como su hijo nativo, rescatando a Cleveland de sus problemas económicos. Su imagen se cernía literalmente sobre los residentes de la ciudad, en una valla publicitaria de varios pisos que dominaba el centro. Ahora, sin embargo, con la marcha de James de los Cavaliers a Miami, Cleveland puede centrarse en su primer Superman, el nacido en Krypton. En el pasado, la ciudad no ha prestado mucha atención a Clark Kent y a su alter ego, a pesar de que fue inventado por dos chicos del East Side de Cleveland. Pero eso está cambiando, ya que la ciudad está empezando a reconocer poco a poco su papel en la creación del superhéroe que representaba «la verdad, la justicia y el camino americano».

En 1933, Jerry Siegel y Joe Shuster idearon el héroe de cómic con superpoderes. Ambos muchachos procedían de familias judías inmigrantes y vivían uno al lado del otro en Glenville, que por aquel entonces era un barrio de clase media en auge y abrumadoramente judío, con mercados kosher que vendían periódicos en yiddish en casi todas las esquinas. En aquella época, Cleveland era la quinta ciudad más poblada de Estados Unidos, y una ciudad con visión de futuro, ya que fue la primera en instalar electricidad pública y trolebuses.

El padre de Siegel llegó por primera vez a Cleveland como pintor de rótulos, pero pronto abandonó esa profesión para abrir una mercería en una zona menos próspera de la ciudad, y murió de un ataque al corazón cuando unos ladrones entraron en su tienda. Según el imprescindible libro de Gerard Jones Men of Tomorrow: Geeks, Gangsters, and the Birth of the Comic Book, la familia Siegel fue informada de que le habían disparado en el pecho. (Se desconoce si este incidente fue la inspiración para un superhéroe a prueba de balas, pero parece plausible.)

La familia de Shuster no era tan rica como la de Siegel, por lo que Joe, un artista obsesivo, a menudo dibujaba en pañuelos de papel y otros papeles de desecho. Ambos adolescentes eran torpes con las chicas, tímidos y obsesionados con las revistas pulp de la época. Según Jones, Shuster visitaba los quioscos y estudiaba detenidamente las revistas, especialmente Amazing Stories, para luego recrearlas en casa.

Judi Feniger, director ejecutivo del Maltz Museum of Jewish Heritage, señala que Siegel y Shuster ejemplifican la historia de los inmigrantes de Cleveland, como hijos de padres que no hablaban inglés. Tenían una «ética de clase trabajadora que es particularmente de Cleveland, y particularmente de Glenville», dice. En 2008, el museo acogió la exposición «¡Zap! ¡Bow! Bam!» sobre la creación por parte de inmigrantes judíos de Superman y otros héroes del cómic.

Siegel y Shuster se conocieron en el instituto; Siegel era el ambicioso. Después de que los dos tuvieran la idea de un héroe de cómic, él tomó el control de la empresa e ideó una historia de origen romántica para Superman. Una noche de verano sin dormir, según cuenta Jones en su libro, Siegel tuvo una inspiración: «Salgo de la cama y escribo esto, y luego vuelvo a pensar un poco más durante unas dos horas y me levanto de nuevo y lo escribo. Esto ocurre toda la noche en intervalos de dos horas. «Me apresuré a ir a la casa de Joe y se lo mostré …. Nos sentamos y trabajé directamente. Creo que había traído unos sándwiches para comer, y trabajamos todo el día». Para esa noche, las primeras semanas de tiras cómicas estaban terminadas.

Sea o no cierta esta historia de «¡Eureka!» (En Men of Tomorrow el autor cuestiona su exactitud), Siegel y Shuster sí escribieron las primeras tiras de Superman desde sus casas, y siguieron haciéndolo incluso después de graduarse en el instituto y hacerse famosos. (Siegel acabó mudándose de la casa de Glenville a una en el lujoso barrio de University Heights, pero empezó a pasar la mayor parte del tiempo en Nueva York, donde él y Shuster acabaron trasladándose.)

En 1938, vendieron su héroe a DC Comics por 130 dólares, que se hizo con los derechos del personaje. Superman pronto se convirtió en uno de los personajes más conocidos del mundo, pero Siegel y Shuster no recibieron derechos de autor ni beneficios por su creación. Al no poder mantenerse con su cómic, tomaron otros trabajos; en la década de 1970, Siegel trabajaba como empleado de correos. En 1975, una demanda contra DC Comics se resolvió a su favor, dando a Siegel y Shuster dinero -20.000 dólares al año cada uno durante el resto de sus vidas- y crédito. Ahora la frase «Superman creado por Jerry Siegel y Joe Shuster» aparece en todos los productos relacionados con Superman.

Jerry Siegel, a la izquierda, y Joe Shuster se conocieron en el instituto y, después de que ambos tuvieran la idea de un héroe de cómic, Siegel tomó el control de la empresa e ideó una historia de origen romántico para Superman. (Bettmann / Corbis)

En el lugar donde se encontraba la casa de Shuster hay una valla con seis láminas reproducidas a tamaño póster de la primera aparición de Superman en Action Comics nº 1. (Jim Bowers, CapedWonder.com)

Un séptimo cartel en la antigua residencia de los Shuster proclama: «En este lugar estuvo una vez la casa donde Superman pasó de las palabras a las imágenes… Con la creación de Superman, estos dos amigos demostraron al mundo que el más ordinario de nosotros puede convertirse en el más heroico.» (Jim Bowers, CapedWonder.com)

La Corporación de Desarrollo Comunitario de Glenville se encargó de restaurar la casa de Siegel. Repararon el tejado, el revestimiento, los jardines y pintaron la casa de azul y rojo Superman. También se instaló una placa en honor a Siegel. (Jim Bowers, CapedWonder.com)

Poco después de la muerte de Siegel y Shuster, en la década de 1990, tuvo lugar en Cleveland una lucha similar por el reconocimiento de los creadores de Superman. Michael Sangiacomo, crítico de cómics y reportero de The Plain Dealer de Cleveland, pidió a la ciudad que honrara a Siegel y Shuster. No se consiguió nada. Cada pocos años volvía a sacar la idea, escribiendo un artículo en el que pedía a Cleveland que honrara a la pareja. «En su testamento, Siegel pidió que la mitad de sus cenizas fueran donadas a la ciudad de Cleveland; su viuda también quería donar algunas de sus pertenencias a la ciudad, como su máquina de escribir. Visitó Cleveland para encontrar un hogar para ellas, y Sangiacomo la acompañó por la ciudad. «Nadie los quería», recuerda. «Fue un momento de bajón. Me sentí fatal por ella y enfadado con la ciudad».

Mientras tanto, la vieja casa de Siegel se iba deteriorando, al igual que Glenville. La avenida Kimberly, donde vivía Siegel, tiene pocos residentes de larga duración -sólo en la manzana de los chicos había 11 casas abandonadas-, pero Hattie y Jefferson Gray, la pareja que vive en la antigua casa de Siegel, son sus propietarios desde hace décadas.

Los escritores de cómics y los aficionados que visitan la ciudad suelen pedirle a Sangiacomo que les enseñe la casa de Siegel, y él les lleva por el lugar. Hace dos años, llevó a Brad Meltzer, escritor de cómics y best-sellers, a la casa, y ambos fueron invitados a entrar. Después de ver el estado del interior, Sangiacomo dice: «Me di cuenta de que teníamos que hacer algo»

Sangiacomo y Meltzer decidieron recaudar dinero para restaurar la casa. Melzer subió un vídeo de sí mismo en la casa que se hizo viral. A continuación, patrocinó una subasta de arte relacionado con los cómics, recaudando más de 100.000 dólares en el proceso. Sangiacomo y Meltzer crearon la Sociedad Siegel y Shuster, sin ánimo de lucro, y pidieron a la Corporación de Desarrollo Comunitario de Glenville que se encargara de restaurar la casa, en colaboración con los Grays.

Según Tracey Kirksey, directora ejecutiva de la CDC de Glenville, su grupo se ofreció a comprar la casa a los Grays. Pero «han vivido allí durante más de 20 años y no estaban interesados en vendernos la casa familiar». Sin embargo, antes de que el CDC de Glenville procediera a las reparaciones, los Grays accedieron a dar al grupo el primer derecho de rechazo en caso de que decidieran vender.

El grupo de Glenville se hizo cargo, contratando a contratistas para que repararan un tejado con goteras, rehicieran el revestimiento, mejoraran el paisaje y pintaran la casa de azul y rojo Superman. Se instaló una placa en honor a Siegel. Escrita por Sangiacomo y Meltzer, la placa dice que Siegel «fue un adolescente que vivió aquí durante la Gran Depresión». «Jerry no era popular», continúa. «Era un soñador, y sabía soñar a lo grande». La placa termina con el aforismo, » no sólo nos dio el primer superhéroe del mundo….Nos dio algo en lo que creer».

Orgullosos de la importancia histórica de la casa, los Grays participaron en la ceremonia de 2009 para desvelar la placa, que se fijó en una valla de acero (para el Hombre de Acero) con un gran escudo rojo de Superman en su centro.

Donde antes estaba la casa de Shuster, el grupo de Glenville instaló otra valla con seis láminas reproducidas a tamaño de póster de la primera aparición de Superman en Action Comics nº 1. Un séptimo cartel proclama: «En este lugar estuvo la casa en la que Superman pasó de las palabras a las imágenes…. Con la creación de Superman, estos dos amigos demostraron al mundo que el más ordinario de nosotros puede convertirse en el más heroico».

La ciudad finalmente se dio cuenta. Tracey Kirksey había intentado, al igual que Sangiacomo, que la ciudad derribara las casas abandonadas, «pero nunca parecía ser una prioridad». Con la casa Siegel restaurada, la ciudad ha demolido siete casas en la Avenida Kimberly, dice Kirksey, y ahora está buscando «reverdecer los lotes y reemplazar esas casas con nuevos desarrollos».

La casa Siegel sigue siendo propiedad de los Grays y no está abierta al público, pero Sangiacomo espera que algún día pueda convertirse en un museo. «Me encantaría convertirla en una meca para los amantes de los cómics de todo el mundo, en un lugar donde la gente que visite la ciudad pueda venir y pasear por ella y ver dónde Jerry creó a Superman, para convertirla en algo de lo que Cleveland pueda estar orgullosa»

Kirksey también tiene más ideas, como una señal permanente en el aeropuerto de Cleveland, o una estatua de Superman. ¿El mejor lugar para esa estatua? Tal vez el centro de la ciudad, debajo del lugar donde una vez colgó la valla publicitaria de LeBron James.