Chequeo de salud: Estoy tomando antibióticos, ¿cuándo empezarán a hacer efecto?

Así que tienes una infección (probablemente), te sientes fatal, has ido al médico y ahora tienes una receta de antibióticos recién rellenada. Cuando empieces a tomarlos, ¿cuándo te sentirás mejor?

Esto es difícil de predecir. Cada infección es diferente porque la combinación de bacterias, el tipo de infección, su respuesta inmunitaria y el momento en que empiece a tomar el antibiótico pueden variar y repercutir, o aumentar, sus efectos.

Seleccionar el antibiótico adecuado (si es que lo necesita)

Los antibióticos sólo son útiles para tratar infecciones causadas por bacterias, no por virus u hongos. Es de esperar que el médico haya evaluado correctamente su enfermedad como probablemente debida a una infección causada por bacterias, y que el tipo de infección bacteriana que tiene sea uno de los que se benefician del tratamiento con antibióticos. Algunas no lo hacen. Es poco probable que los antibióticos sean beneficiosos para infecciones como la otitis media aguda no complicada, (una infección del oído medio) en personas mayores de dos años, o la rinosinusitis bacteriana aguda.

Además, no todos los antibióticos funcionan para todas las infecciones. Hay antibióticos de amplio espectro (como los macrólidos y las quinolonas) que funcionan contra una amplia gama de tipos de bacterias. Los antibióticos de espectro estrecho sólo son eficaces contra algunas bacterias. Por ejemplo, las penicilinas más antiguas (como la bencilpenicilina), se utilizan para tratar las infecciones causadas por la bacteria grampositiva Streptococcus pneumoniae, y tienen un efecto mucho menor sobre otras bacterias.

Incluso si un antibiótico fue una vez eficaz contra una bacteria específica, puede que ya no lo sea, ya que la bacteria puede haberse vuelto resistente a ese antibiótico. Por ejemplo, la gonorrea solía tratarse de forma fiable con un único tipo de antibiótico. Ahora, debido a la resistencia a los antimicrobianos, la recomendación es el tratamiento con dos tipos de antibióticos. La resistencia bacteriana a los antibióticos, o resistencia antimicrobiana, es un problema importante y creciente.

Entonces, ¿cómo selecciona el médico el antibiótico «adecuado» para usted? En un mundo perfecto, las opciones de tratamiento con antibióticos se construyen cuidadosamente a partir de una combinación de información sobre el paciente, la naturaleza de la infección, la especie de bacteria que la causa y la actividad confirmada del antibiótico seleccionado contra esa especie bacteriana.

No todos los antibióticos funcionan para todas las infecciones. from .com

Pero la identificación de las bacterias y la evaluación de la actividad de los antibióticos contra estas bacterias requieren extensas pruebas de laboratorio. En la actualidad, este proceso tarda entre dos y cuatro días, lo que no es de mucha ayuda si usted es el paciente enfermo que está sentado frente a su médico en busca de tratamiento. Se están desarrollando pruebas más rápidas, pero hasta ahora ninguna puede confirmar definitivamente las infecciones bacterianas y elegir el antibiótico adecuado para la primera visita al médico.

Lo que ocurre en la práctica es que usted recibe una terapia educada con la mejor suposición. Habiendo evaluado su enfermedad como probablemente una infección bacteriana que requiere antibióticos, y sin el beneficio de los resultados de las pruebas de laboratorio, el médico prescribe la terapia antibiótica «más acertada» para esa infección. Se trata de una conjetura muy educada basada en los signos y síntomas del paciente, el conocimiento clínico del médico, así como su conocimiento de las tendencias locales de resistencia a los antimicrobianos. Pero no deja de ser una suposición.

¿Cuándo empezaré a sentirme mejor?

En el caso de que tenga una infección bacteriana, le hayan recetado los antibióticos «adecuados» y haya empezado a tomarlos, ¿cuándo se sentirá mejor?

El objetivo del tratamiento con antibióticos es eliminar las bacterias que causan la enfermedad. Los antibióticos matan las bacterias (bactericidas) o impiden que se multipliquen, sin matarlas necesariamente (bacteriostáticos). En cualquier caso, los antibióticos comienzan a actuar desde el momento en que se empiezan a tomar, deteniendo o frenando la división de las bacterias.

Algunas bacterias pueden verse menos afectadas que otras y pueden tardar más en verse afectadas negativamente por el antibiótico. Las bacterias como la Pseudomonas aeruginosa causan infecciones que son notoriamente difíciles de tratar, y estas infecciones pueden ser lentas para responder al tratamiento con antibióticos, incluso si se utiliza el antibiótico más apropiado. Cada una de las bacterias causantes de su enfermedad contribuye a su malestar. Cuantas menos queden, mejor empezará a sentirse.

Pero el malestar no se debe sólo a las bacterias. Su cuerpo responde a la infección mediante una respuesta inmune. Ésta puede dirigirse a la bacteria infectante, a cualquier tejido propio que haya sido dañado por la infección, o a ambos, todo lo cual hace que te sientas mal en general. Así pues, aunque los antibióticos atacan la causa subyacente de la infección, también ocurren otras cosas.

Incluso una vez que los antibióticos han empezado a actuar sobre las bacterias, el cuerpo tiene que poner en orden las consecuencias de la infección. Su sistema inmunológico recoge los daños y los restos que se produjeron durante la infección. Eso incluye los trozos rotos de bacterias dañadas o muertas y, del mismo modo, cualquier fragmento de su propio tejido dañado.

Mientras su sistema inmunitario comienza a asumir la responsabilidad de la limpieza, su cuerpo también necesita reparar los daños causados durante la infección por las bacterias o su sistema inmunitario. El efecto general es que puede sentirse cansado y con malestar general durante algún tiempo aunque los antibióticos hayan empezado a hacer efecto y la infección se esté resolviendo.

¿Se siente peor?

Más importante, quizás, que cuándo empezará a sentirse mejor, es qué hacer si empieza a sentirse peor. Dependiendo de la gravedad de su infección, si se siente peor después de uno o dos días de tomar los antibióticos, o menos tiempo si tiene nuevos síntomas preocupantes, debe volver a su médico. Preferiblemente debe ser el que viste la primera vez.

La información de que disponga el médico de sus dos visitas, combinada con los resultados de las pruebas de laboratorio que puedan haber llegado, le ayudarán a decidir si el primer diagnóstico era correcto, si está tomando el antibiótico adecuado o si necesita uno diferente o cualquier antibiótico.