Cómo los nazis convirtieron la esvástica en un símbolo de odio

Las imágenes de Charlottesville, Virginia, de supremacistas blancos marchando con pancartas nazis nos recordaron, como si lo necesitáramos, que la esvástica sigue siendo un potente símbolo de odio racista.

En Alemania, donde los neonazis también marchan, es ilegal exhibir la esvástica, y los ciudadanos de ese país inician esfuerzos privados o vecinales para eliminarla de los grafitis y otras obras de arte callejeras.

Pero los intentos de erradicar la esvástica a veces pueden fallar, como ocurrió recientemente en Quebec. Corey Fleischer, conocido por el nick de Instagram erasinghate, fue detenido por la policía cuando intentó borrar las esvásticas grabadas en anclas rescatadas y expuestas al público en la pequeña comunidad de Pointes-des-Cascades, en el río San Lorenzo.

Plaques sugirió que las anclas eran del Tercer Reich, pero un corresponsal de Radio Canadá informó de que fueron fabricadas por la empresa inglesa W.L. Byers antes de que los nazis llegaran al poder. La empresa utilizaba la esvástica como símbolo de buena suerte, una práctica habitual a principios del siglo XX.

Fleischer se mantuvo impasible ante esta explicación histórica. Como dijo a CityNews: «La esvástica ya no es un signo de paz. Es un signo ligado a un partido que, literalmente, estuvo a punto de acabar con toda una cultura»

Me encuentro una y otra vez con esta obsesión por las esvásticas. En mis cursos universitarios de historia cultural alemana, los estudiantes se sienten repelidos y a la vez fascinados por el horror que simboliza. Cuando pregunto si la esvástica debería estar prohibida en Norteamérica como lo está en Alemania, algunos dicen que sí, mientras que otros señalan su uso inocente en otras culturas.

El debate es similar a la disputa entre Pointes-des-Cascades y Corey Fleischer. Los 25 años que fue símbolo del racismo nazi, ¿deben compensar su uso milenario como talismán de la buena fortuna?

Una imagen de la cuenta de Instagram erasinghate que muestra a Alexander Trowbridge, periodista multimedia, participando en uno de sus primeros eventos.

Una historia diversa y antigua

La esvástica no siempre fue un odioso símbolo de odio. Ni mucho menos. La palabra svastika es de origen sánscrito y significa «conducente al bienestar».

Como símbolo, el poder de la esvástica reside en su simplicidad y equilibrio. El diseñador gráfico Steven Heller señala que «la pureza geométrica de la esvástica permite su legibilidad a cualquier tamaño o distancia, y cuando está en su eje, el cuadrado giratorio da la ilusión de movimiento.»

Su forma, según Heller, es «sublime», por lo que no es de extrañar que haya encontrado un lugar en tantas culturas.

En el budismo, se cree que la esvástica representa las huellas de Buda. En el jainismo adquiere una función litúrgica, y en el hinduismo el símbolo en el sentido de las agujas del reloj (la esvástica tal como la conocemos, con los brazos apuntando a la derecha) y el símbolo en sentido contrario a las agujas del reloj, la sauvistika, se emparejan para representar opuestos como la luz y la oscuridad.

En Mesopotamia se utilizaba en las monedas, y la nación navajo la tejía en mantas. Se ha encontrado en cerámicas antiguas de África y Asia. A veces se utilizaba como elemento único, pero a menudo se repetía como una serie de esvásticas entrelazadas para formar un borde en una prenda o en la arquitectura, como era común en la época romana.

Hizo su aparición en las culturas germánicas y vikingas, y se puede encontrar en las iglesias medievales y en las vestimentas religiosas de toda Europa.

A finales del siglo XIX y principios del XX, la esvástica se consolidó en la cultura occidental como un símbolo de buena suerte, similar al trébol de cuatro hojas o a la herradura.

Las empresas la utilizaban como logotipo; adornaba los anuncios de nacimiento y las tarjetas de felicitación. Los Boy Scouts estadounidenses podían obtener una insignia con la esvástica, y el Club de Chicas publicaba una revista llamada La Esvástica. Finlandia, Letonia y Estados Unidos la han utilizado como insignia militar.

En Canadá, una comunidad minera del norte de Ontario recibió el nombre de esvástica, al igual que se podría llamar a una ciudad New Hope o Bounty. Windsor, N.S., y Fernie, B.C., tenían ambos equipos de hockey llamados Swastikas. En 1931, Terranova emitió un sello de un dólar que conmemoraba momentos importantes de la aviación transatlántica; cada esquina tenía una esvástica.

A finales del siglo XIX, el recién formado imperio alemán se vio envuelto en una era de nacionalismo desenfrenado. Algunos nacionalistas trataron de demostrar la superioridad racial alemana, suscribiendo la idea, ahora desacreditada, de que una antigua raza aria -los indoeuropeos originales- eran sus antepasados. Se necesitaban pruebas para relacionar a los alemanes con los arios.

Los nazis se apropiaron del símbolo

La esvástica proporcionó el vínculo necesario.

A principios de la década de 1870, cuando el empresario y arqueólogo alemán Heinrich Schliemann creyó haber descubierto la antigua ciudad griega de Troya, se desenterraron más de 1.800 ejemplares de la esvástica. Como la esvástica también estaba presente entre los restos arqueológicos de las tribus germánicas, los nacionalistas no tardaron en llegar a la conclusión de que tanto los alemanes como los griegos eran descendientes de los arios.

Y si se cree que los alemanes forman una «raza» separada y superior a otros grupos étnicos de su entorno, resulta más fácil afirmar que hay que mantener esa «raza» pura. En ese contexto, sigue el antisemitismo.

La Sociedad Thule, una organización antisemita que promovía la superioridad del Volk (pueblo en inglés) alemán, fue fundada al final de la Primera Guerra Mundial. Utilizaba una esvástica estilizada como logotipo. La sociedad patrocinó al incipiente partido nazi y, en un intento por lograr una mayor visibilidad, el partido creó un estandarte que incorporaba la esvástica tal y como la conocemos hoy.

Hitler estaba convencido de que un símbolo potente uniría a las masas a su causa xenófoba. Con una esvástica negra (llamada Hakenkreuz en alemán, o cruz en forma de gancho) girada 45 grados sobre un círculo blanco colocado sobre un fondo rojo, el estandarte nazi modernizó el antiguo símbolo a la vez que evocaba los colores del recientemente derrotado imperio alemán.

En Mein Kampf, Hitler se atribuyó el mérito del diseño e intentó darle un significado: «En el rojo vemos la idea social del movimiento, en el blanco la idea nacionalista, en la esvástica la misión de la lucha por la victoria del hombre ario». Simbolismo torturado aparte, la pancarta con la esvástica hizo lo que se suponía que debía hacer: dio identidad visual al movimiento nazi.

Cuando los nazis asumieron el poder en 1933, trataron de unir al país tras su ideología racista aria, y el uso de su símbolo se infiltró en todos los aspectos de la vida alemana.

Todavía se puede ver a veces, incluso en los mosaicos del techo de la Haus der Kunst de Hitler en Múnich. El estandarte se convirtió en la bandera oficial del país en 1935, y aunque no estaba en todas partes como Hollywood podría hacer creer, estaba muy presente.

El camino a seguir

Steven Heller subtitula su libro, La esvástica, con una pregunta sencilla pero pertinente: ¿Símbolo más allá de la redención? En aquellas culturas en las que se ha utilizado durante siglos en las prácticas religiosas o en las artes decorativas, esta pregunta es innecesaria. El símbolo no tiene allí ninguna connotación negativa.

Pero objetos como la esvástica no tienen ningún significado inherente; el simbolismo lo construyen las personas que los utilizan. En nuestra sociedad occidental, la esvástica está manchada. Los violentos crímenes del movimiento nazi contra la humanidad dieron a la Hakenkreuz un significado que no puede ocultarse ni borrarse.

En lugares como Pointes-des-Cascades, donde existen esvásticas prenazis, hay que tener un cuidado especial para contextualizar su presencia. Pero en todos los demás casos el símbolo debe ser realmente rechazado.

Sus intenciones racistas llenas de odio son claras. No era un símbolo inocente para los nazis, ni lo es para los neonazis y supremacistas blancos de hoy en día.