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En un estudio aleatorio y controlado de alimentación, los investigadores descubrieron que cuando los participantes comían una comida con alto contenido en grasa y carbohidratos a la que se añadían seis gramos de una mezcla de especias, los participantes tenían marcadores de inflamación más bajos en comparación con cuando comían una comida con menos especias o sin ellas.

«Si las especias le resultan apetecibles, podrían ser una forma de hacer más saludable una comida rica en grasas o en carbohidratos», dijo Connie Rogers, profesora asociada de ciencias de la nutrición. «No podemos decir a partir de este estudio si fue una especia en particular, pero esta mezcla específica parecía ser beneficiosa».

Los investigadores utilizaron una mezcla de albahaca, laurel, pimienta negra, canela, cilantro, comino, jengibre, orégano, perejil, pimienta roja, romero, tomillo y cúrcuma para el estudio, que se publicó recientemente en el Journal of Nutrition.

Según Rogers, investigaciones anteriores han relacionado diversas especias, como el jengibre y el cúrcuma, con propiedades antiinflamatorias. Además, la inflamación crónica se ha asociado anteriormente con resultados de salud deficientes, como el cáncer, las enfermedades cardiovasculares y el sobrepeso y la obesidad, que afectan aproximadamente al 72 por ciento de la población estadounidense.

En años más recientes, los investigadores han descubierto que la inflamación puede aumentar después de que una persona ingiera una comida rica en grasa o azúcar. Aunque no está claro si estas breves ráfagas -llamadas inflamación aguda- pueden causar inflamación crónica, Rogers dijo que se sospecha que juegan un factor, especialmente en las personas con sobrepeso u obesidad.

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«En última instancia, el estándar de oro sería conseguir que las personas coman de forma más saludable y pierdan peso y hagan ejercicio, pero esos cambios de comportamiento son difíciles y llevan tiempo», dijo Rogers. «Así que, mientras tanto, queríamos explorar si una combinación de especias con la que la gente ya está familiarizada y que podría encajar en una sola comida podría tener un efecto positivo».

Para el estudio, los investigadores reclutaron a 12 hombres de entre 40 y 65 años, con sobrepeso u obesidad, y al menos un factor de riesgo de enfermedad cardiovascular. Rogers dijo que la muestra se eligió porque las personas de estos grupos demográficos tienden a tener un mayor riesgo de desarrollar peores resultados de salud.

En orden aleatorio, cada participante comió tres versiones de una comida rica en grasas saturadas y carbohidratos en tres días distintos: una sin especias, otra con dos gramos de la mezcla de especias y otra con seis gramos de la mezcla de especias. Los investigadores tomaron muestras de sangre antes y después de cada comida cada hora durante cuatro horas para medir los marcadores inflamatorios.

«Además, cultivamos los glóbulos blancos y los estimulamos para que las células respondieran a un estímulo inflamatorio, de forma similar a lo que ocurriría cuando el cuerpo está luchando contra una infección», dijo Rogers. «Creemos que esto es importante porque es representativo de lo que ocurriría en el cuerpo. Las células se encontrarían con un patógeno y producirían citoquinas inflamatorias».

Después de analizar los datos, los investigadores descubrieron que las citoquinas inflamatorias se redujeron después de la comida que contenía seis gramos de especias en comparación con la comida que contenía dos gramos de especias o sin especias. Rogers dijo que seis gramos se traducen aproximadamente en entre una cucharadita y una cucharada, dependiendo de cómo se deshidraten las especias.

Aunque los investigadores no pueden estar seguros de qué especia o especias contribuyen al efecto, o del mecanismo preciso en el que se crea el efecto, Rogers dijo que los resultados sugieren que las especias tienen propiedades antiinflamatorias que ayudan a compensar la inflamación causada por la comida alta en carbohidratos y grasas.

Además, Rogers dijo que un segundo estudio con los mismos sujetos, realizado por las investigadoras de Penn State Penny Kris-Etherton y Kristina Petersen, descubrió que seis gramos de especias daban lugar a una menor reducción tras la comida de la «dilatación mediada por el flujo» en los vasos sanguíneos, una medida de la flexibilidad de los vasos sanguíneos y un marcador de la salud de los mismos.

En el futuro, Rogers dijo que ella, Kris-Etherton y Petersen trabajarán en más estudios para determinar los efectos de las especias en la dieta a lo largo de períodos más largos y dentro de una población más diversa.