„Ich erinnere mich noch an den Tag, an dem mein Gehirn zerbrach“

Ich war auf einem Supermarktparkplatz in Wales, in meinen frühen Teenagerjahren, im Urlaub bei meinen Großeltern. Es war die Zeit der Strandausflüge, der unbegrenzten walisischen Kuchen und der Erdnussbutter-Marmelade-Sandwiches. Aber es war nicht alles gut. In meinem Kopf braute sich ein Sturm zusammen.

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Solange ich denken konnte, hatte ich zwanghafte Gedanken. Als Kind lag ich nachts wach und machte mir Sorgen, dass das Haus abbrennen würde oder dass meiner Familie etwas Schreckliches zustoßen würde, wenn ich mein Gebetsritual nicht einhielte. Ich erinnere mich, dass ich einmal in der Kirche saß und allmählich davon überzeugt war, dass der Mann hinter mir mich umbringen würde.

Aber an diesem Tag, ohne ersichtlichen Grund, veränderte sich etwas. Ein Schalter war in meinem Gehirn umgelegt worden. Es gab ein weißes Rauschen. Ich war mir meiner eigenen Gedankengänge bewusst geworden, und mein Kopf schmerzte. Wie eine Million winziger Vögel, die an der Innenseite meines Schädels picken, begann mein Verstand mit sich wiederholenden Gedanken zu schwirren – Gedanken, gegen die ich alles tun würde, um sie nicht zu haben. Mein Gehirn hatte sich festgefahren.

Ich wusste es damals noch nicht, aber das war der Beginn einer Zwangsstörung (OCD). Weit entfernt von den Medienklischees über ordentlich organisierte CD-Sammlungen und makellose Sockenschubladen erhielt ich erst in meinen 30ern eine Diagnose. In den Jahren dazwischen, in denen ich mir nicht erklären konnte, was in meinem eigenen Kopf vor sich ging, sank meine psychische Gesundheit auf ein Niveau, von dem ich nicht wusste, dass es existierte. Aber es stellte sich heraus, dass ich nicht allein war. Es gibt eine ganze Welt von Menschen, die von ihren Gedanken gequält werden, die Angst haben, sich Hilfe zu holen, und die nicht einmal in der Lage sind, es ihrer eigenen Familie zu sagen. So sieht es wirklich aus, wenn man mit einer Zwangsstörung lebt.

Nur ein Gedanke?

Der durchschnittliche Mensch hat jeden Tag Zehntausende von Gedanken. Die meisten davon sind ziemlich banal und alltäglich, aber angesichts der schieren Menge an Gesprächen, die durch unser Gehirn laufen, ist es keine Überraschung, dass wir manchmal seltsame, sogar beunruhigende Gedanken haben, die aus dem Nichts zu kommen scheinen. Sie gehen über eine Brücke und denken plötzlich daran, herunterzuspringen. Sie wiegen ein neugeborenes Baby und stellen sich vor, wie Sie es die Treppe hinunterwerfen. Sie betreten eine stille Kathedrale und haben den plötzlichen Drang, lauthals zu fluchen.

Psychologen nennen diese „aufdringlichen Gedanken“, und Untersuchungen haben gezeigt, dass sie jeden treffen. „Als wir die Menschen fragten, ob sie diese Art von Gedanken erleben, bejahten 93 Prozent“, sagt Prof. Paul Salkovskis, Professor für klinische Psychologie und angewandte Wissenschaft an der Universität Bath. „In einer Folgestudie haben wir versucht, diejenigen zu befragen, die dies verneinten, und sie wollten nicht mit uns sprechen. Ich bin fest davon überzeugt, dass die tatsächliche Zahl bei 100 Prozent liegt.“

Salkovskis glaubt, dass wir mit diesen Gedanken fest verdrahtet sind. „Aufdringliche Gedanken sind die Art und Weise, wie unser Gehirn mit unsicheren Umständen umgeht, die wir im Laufe unserer Evolution erlebt haben“, sagt er. „Es kommen uns Gedanken in den Sinn, die in loser Verbindung zu dem stehen, was um uns herum geschieht – einige davon sind gute Ideen, andere schlechte. Nach dieser Ansicht sind aufdringliche Gedanken Teil des eingebauten Problemlösungssystems unseres Gehirns – ein buchstäblicher Brainstorming-Mechanismus, der uns am Leben erhalten soll. So wie unsere Vorfahren, wenn sie mit einem Tiger konfrontiert wurden, darüber nachdachten, wegzulaufen (gute Idee) oder sich mit ihm anzufreunden (schlechte Idee), so kommt unser Gehirn heute ständig auf Ideen, die uns helfen, unsere Umgebung zu verstehen – Ideen, die hilfreich, seltsam oder einfach nur beängstigend sein können.

Die meisten Menschen sind in der Lage, die nicht hilfreichen aufdringlichen Gedanken so schnell zu verwerfen, wie sie kommen. Aber jemand mit einer Zwangsstörung ist nicht in der Lage, sie zu ignorieren. Sie interpretieren sie so, dass sie etwas Grundlegendes über sie selbst aussagen. Was, wenn ich eine Gefahr für mich selbst bin? Was ist, wenn ich diesem Baby schade? Was, wenn ich böse bin?

© Sam Falconer

Es dauerte nicht lange, bis meine Zwangsstörung zum Schneeball wurde. Auf diesem Parkplatz begann mein Gehirn, mich mit obsessiven Gedanken über meine Sexualität zu beschießen. Ich fing an, mich ständig damit zu beschäftigen, ob ich schwul sei, und das ging so weit, dass ich meine Anziehungskraft auf jede einzelne Person, die ich sah, überprüfte. Zu diesem Zeitpunkt dachte ich, dass ich mich nur mit meiner Sexualität auseinandersetzte, aber als ich 20 war, wurde es noch viel dunkler.

Meine aufdringlichen Gedanken begannen mich davon zu überzeugen, dass ich ein schrecklicher, böser Mensch war. Ich ging die Straße entlang und hatte Angst, den Leuten in die Augen zu sehen, falls ich einen schrecklichen Drang verspürte. Wenn ich ein Messer benutzte, hatte ich Angst, plötzlich die Kontrolle zu verlieren und jemanden zu erstechen. Wenn ich in den Nachrichten einen Serienmörder sah, machte ich mir Sorgen, dass ich selbst einer werden könnte. Wenn ich ein Kind auf der Straße sah, bekam ich aufdringliche Gedanken, dass ich mich in einen Pädophilen verwandeln würde.

Es war eine mentale Folter. Die Zwangsstörung wird auch als „Zweifelskrankheit“ bezeichnet, weil sie einen alles in Frage stellen lässt. Sie untergräbt allmählich den Sinn für die eigene Identität, und jede wache Stunde wird von unerwünschten Gedanken ausgefüllt. Ich entwickelte akute Angstzustände, Depressionen und lähmende Kopfschmerzen. Selbst der Gang zum Einkaufen wurde zu einer Tortur, denn ein einziger aufdringlicher Gedanke konnte meine Angst zum Ausbruch bringen. Es war, als würde ich zwei Leben auf einmal führen, und es gab Tage, an denen ich nur noch einschlafen und nicht mehr aufwachen wollte.

© Sam Falconer

Anatomie einer Krankheit

Über 15 Jahre lang war ich von Zwangsstörungen geplagt. Aber es gibt viele von uns da draußen. Es handelt sich um eine Krankheit, von der schätzungsweise 12 von 1.000 Menschen betroffen sind – das sind allein im Vereinigten Königreich fast 800.000 Menschen -, die aber oft als triviale Persönlichkeitsstörung oder als Hang zu Ordnung und Sauberkeit missverstanden wird (siehe „5 Mythen über Zwangsstörungen“, unten).

Zwangsstörungen können sich in verschiedenen Formen äußern, folgen aber immer demselben Muster. Zuerst ist da der unerwünschte Gedanke (das kann auch ein Bild oder ein Drang sein). Dies ist der „zwanghafte“ Teil der Störung. Die Zwangsstörung kann sich an so ziemlich jedes Thema heften, aber zu den häufigsten gehören Gedanken an Schaden (entweder an sich selbst oder an anderen), Selbstmord, Verunreinigung, Krankheit, Blasphemie, verbotene sexuelle Gedanken sowie Beziehungs- und Sexualitätszwänge.

Der aufdringliche Gedanke verursacht Angst, so dass sich der Betroffene gezwungen fühlt, etwas zu tun, um ihn zu lindern. Dies ist der „zwanghafte“ Teil der Störung, und es kann sich dabei um Waschen, Überprüfen, Zählen, Wiederholen eines Satzes, Beten, Wiederholen von Dingen im Kopf („Grübeln“) oder eine ganze Reihe anderer Bewältigungsmechanismen handeln. Diese Verhaltensweisen können körperlich oder (wie in meinem Fall) rein innerlich sein, unsichtbar für jeden außer dem Betroffenen selbst. Diese verinnerlichte Form der Zwangsstörung wird oft als „Pure-O“ (rein zwanghafte Zwangsstörung) bezeichnet, aber das ist eine falsche Bezeichnung, da die Zwänge immer noch eine große Rolle spielen – sie spielen sich nur unter der Oberfläche ab.

Wenn ein Zwang ausgeführt wird, hat er nur eine vorübergehende Wirkung. Schon bald wird ein anderer Gedanke oder Auslöser auftauchen, und die Zwänge werden sich wieder verstärken, während der Betroffene versucht, die immer größer werdende Angst zu beruhigen. Dies ist ein Teufelskreis, der leicht außer Kontrolle geraten kann. Es überrascht nicht, dass Zwangsneurotiker 10 Mal häufiger versuchen, sich das Leben zu nehmen.

© Sam Falconer

Ich habe eine Reihe von Methoden entwickelt, um mit meinen Ängsten fertig zu werden. Den ganzen Tag, jeden Tag, überwachte ich meine Gedanken. Wenn ich einen hatte, den ich als „schlecht“ empfand, musste ich sofort an einen „guten“ denken, um ihn auszugleichen, oder ich rang mit dem Gedanken, bis ich sicher war, dass er nichts zu bedeuten hatte. Ich beobachtete meine Mimik, für den Fall, dass ich irgendwie ein „böses“ Gesicht entwickelte, und ich war erst zufrieden, wenn sich alles in meinem Kopf „richtig“ anfühlte.

Aber indem ich versuchte, meine Gedanken zu kontrollieren, machte ich sie nur noch schlimmer. Wenn dir jemand sagt, dass du nicht an einen rosa Elefanten denken sollst, werden dir sofort rosa Elefanten durch den Kopf schwirren.

OCD ist ein wandelbares Biest. Wie ich herausgefunden habe, können sich die Themen im Laufe der Zeit verändern, und sie greifen oft das auf, was dem Betroffenen am meisten am Herzen liegt. Die frischgebackene Mutter hat die Vorstellung, ihrem Baby zu schaden. Der Priester denkt an Blasphemie. Zoomt man jedoch weiter hinaus, zeigen sich interessante Muster.

„Als ich 1977 begann, mit Patienten zu arbeiten, hatte niemand aufdringliche Gedanken daran, sich mit HIV/AIDS anzustecken“, sagt Salkovskis, „aber in den 80er Jahren wurde das dann ein häufiges Thema. Zwangsstörungen drehen sich oft um die ‚unsichtbare Bedrohung‘ der Gesellschaft. Heute sind aufdringliche Gedanken, pädophil zu sein, weit verbreitet. Vor ein paar hundert Jahren hätten sich die meisten dieser Gedanken wahrscheinlich um die Religion gedreht.“

Salkovskis betont, dass Menschen mit Zwangsstörungen keine Gefahr darstellen. „Es gibt absolut keine Aufzeichnungen darüber, dass jemand mit einer Zwangsstörung aufgrund seiner Zwangsgedanken handelt“, sagt er. „Die Gedanken stehen in völligem Widerspruch zu den Werten der Person“. Er nennt ein Beispiel für eine Therapieübung, die er früher mit Menschen durchgeführt hat, die aufdringliche Gedanken hatten, andere zu verletzen. „Ich hatte immer ein scharfes Küchenmesser in meiner Schublade und bat die Person, es mir an den Hals zu halten. Ich bin immer noch da!“

Immer Hoffnung

Im letzten Jahr wurde bei mir offiziell eine Zwangsstörung diagnostiziert, und ich habe kürzlich eine kognitive Verhaltenstherapie (KVT) abgeschlossen. Diese Gesprächstherapie ist das Mittel der Wahl bei Zwangsstörungen (manchmal in Verbindung mit Medikamenten gegen Angstzustände) und hilft den Betroffenen, ihre aufdringlichen Gedanken als das zu erkennen, was sie sind – sinnloses Hirngespinst. In meinem Fall handelte es sich um eine Technik namens „Expositions- und Reaktionsprävention“ (ERP), bei der ich Skripte meiner gefürchtetsten Gedanken aufschreiben und lernen musste, die Angst zu ertragen, ohne irgendwelche Zwänge auszuüben. ERP kann auch physische Expositionen beinhalten, wie im obigen Beispiel mit dem Messer. Die Idee ist, die Gedanken zu akzeptieren und zu umarmen, bis man sich so sehr an sie gewöhnt hat, dass sie keine Angst mehr verursachen.

Ich frage mich manchmal, ob es mir vorbestimmt war, eine Zwangsstörung zu entwickeln. Ist etwas in der Verdrahtung meines Gehirns falsch gelaufen, als ich aufgewachsen bin? Es gibt sicherlich Hinweise darauf, dass das Gehirn bei Zwangsstörungen anders feuert. Eine Reihe von Forschungsergebnissen weist auf die Beziehung zwischen drei Hirnbereichen hin: dem präfrontalen Kortex, dem Striatum und dem Thalamus. Bei Menschen mit Zwangsstörungen scheint eine neuronale Schleife zwischen diesen Regionen hyperaktiv zu sein, was nach Ansicht der Neurowissenschaftler mit den sich wiederholenden Gedanken und Verhaltensweisen zusammenhängt.

Aber es ist schwer zu sagen, ob diese Unterschiede im Gehirn die Ursache oder die Folge der Zwangsstörung sind. Es ist wahrscheinlich, dass eine Reihe anderer Faktoren eine Rolle spielen. Zwangsstörungen sind oft mit „Denkfehlern“ in der Art und Weise verbunden, wie jemand die Welt sieht. Diese kognitiven Verzerrungen können sich bereits in der Kindheit herausbilden und ein übersteigertes Verantwortungsgefühl („Ich darf niemanden verärgern oder enttäuschen.“), den Wunsch nach hundertprozentiger Sicherheit („Wie kann ich sicher sein, dass mein Partner mich liebt?“) oder die Überzeugung, dass ein unangenehmer Gedanke genauso „schlimm“ ist wie sein Ausleben („Ich würde eingesperrt werden, wenn die Leute wüssten, was ich denke.“).

OCD kann auch durch ein traumatisches Ereignis ausgelöst werden, und wahrscheinlich gibt es auch eine genetische Komponente. Eine Meta-Analyse aus dem Jahr 2011 untersuchte 14 separate Studien mit eineiigen und zweieiigen Zwillingen, um den relativen Beitrag genetischer und umweltbedingter Faktoren bei der Entwicklung einer Zwangsstörung zu ermitteln. Es wurde festgestellt, dass die Genetik für etwa 40 Prozent der Varianz im Zwangsstörungsverhalten verantwortlich ist, während die restliche Varianz auf Umweltfaktoren zurückzuführen ist.

Wie auch immer meine Zwangsstörung begann, ich habe sie immer noch. Aber ich fange an, das Licht durch den Nebel zu sehen. Wie alle anderen habe ich immer noch aufdringliche Gedanken, aber ich werde immer besser darin, sie loszulassen. Ich habe Jahre gebraucht, um Hilfe zu finden, und das ist nicht ungewöhnlich. Tatsächlich gibt es so viel Stigmatisierung und Missverständnisse im Zusammenhang mit Zwangsstörungen, dass im Durchschnitt 12 Jahre zwischen dem Ausbruch der Krankheit und der Diagnose vergehen. Das muss sich ändern.

Es gibt sicher viele Menschen, die im Stillen leiden, insbesondere bei der rein internalisierten Form der Störung. „Menschen mit dieser Art von Zwangsstörung können damit davonkommen, dass sie nicht bemerkt werden“, sagt Salkovskis. „Auch wenn sie gequält werden, können sie länger durchhalten, bevor sie den Krisenpunkt erreichen. Für alle, die glauben, an einer Zwangsstörung zu leiden, sich aber nicht trauen, ihre Gedanken zu äußern, hat die Wohltätigkeitsorganisation OCD-UK einen Eisbrecher für den Hausarzt entwickelt, den man zum ersten Arzttermin mitnehmen kann. „Ich bin jetzt in einer Phase“, heißt es darin, „in der ich Sie als Fachmann bitten muss, mir zu helfen“. Es ist eine besondere Tragödie, wenn jemand für etwas leidet, das letztlich nicht seine Schuld ist.

Zu Weihnachten wünsche ich mir eine Zeitmaschine. Mein erster Halt wird dieser Supermarktparkplatz in Wales sein, und ich werde dem Jungen nur einen einzigen Rat geben: Es gibt keine schlechten Gedanken. Und dann werde ich ihm sagen, dass es ihm gut gehen wird. Es wird nicht leicht sein, aber es wird ihm gut gehen.

Weitere Informationen und Unterstützung finden Sie unter ocduk.org.
Um die Gedanken und Erfahrungen von Menschen mit Zwangsstörungen zu lesen, besuchen Sie thesecretillness.com.

Fünf Mythen über Zwangsstörungen

1

Jeder, der an einer Zwangsstörung leidet, wäscht sich häufig die Hände

Repetitives Händewaschen ist eine der bekanntesten Formen von Zwangsstörungen, aber nur etwa ein Viertel der Betroffenen ist davon betroffen. Ähnlich verhält es sich mit dem zwanghaften Überprüfen (z. B. von Wasserhähnen, Schlössern, Lichtschaltern), von dem etwa 30 Prozent der Betroffenen betroffen sind.

2

Menschen mit Zwangsstörungen sind Ordnungsfanatiker

Die Zwangsstörung, die oft mit einer Vorliebe für Ordnung und Sauberkeit verwechselt wird, ist eine Angststörung, die durch häufige, belastende und unerwünschte Gedanken gekennzeichnet ist. Manchmal kann ein Bedürfnis nach Ordnung oder Symmetrie auftreten, das jedoch von einer unerträglichen, zugrundeliegenden Angst angetrieben wird.

3

Zwangsneurose beinhaltet immer wiederkehrende Handlungen

Nicht alle Zwänge der Zwangsneurose sind sichtbar. Etwa ein Viertel der Zwangserkrankten übt rein verdeckte, verinnerlichte Zwänge aus. Dazu gehören Grübeln, Beten, Unterdrücken oder Neutralisieren von Gedanken, gedankliches Zählen und das Vermeiden bestimmter Situationen und Orte.

4

Eine Zwangsstörung zu haben, kann eine nützliche Sache sein

Es gibt keine Freude an einer Zwangsstörung. Die Weltgesundheitsorganisation stufte sie einmal als eine der zehn schwächsten Krankheiten überhaupt ein, gemessen an den Verdienstausfällen und der verminderten Lebensqualität. Mindestens ein Drittel der Menschen mit Zwangsstörungen leidet auch an Depressionen.

5

Zwangsneurose betrifft nur Erwachsene

Das Durchschnittsalter für den Ausbruch der Krankheit liegt bei 20 Jahren, aber Zwangsneurosen können auch Jugendliche und Kinder im Alter von vier Jahren betreffen. Die Diagnose in diesem Alter zu stellen, ist besonders schwierig, da sich wiederholende Verhaltensweisen auch ein völlig normaler Teil der kindlichen Entwicklung sein können.

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  • Dieser Artikel erschien zuerst in Ausgabe 313 des BBC Focus Magazins – für die neuesten wissenschaftlichen Nachrichten, Entdeckungen und Innovationen abonnieren Sie hier.

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