The Great Equalizer

Eva Sweeney, en sjov, rødhåret 17-årig pige på 17 år i Santa Monica, Californien, taler med sine veninder i timevis og bliver aldrig træt af at sige noget. Hver eftermiddag går hun på nettet for at sende en e-mail til sine veninder, bare for at snakke med dem. Hun kan godt lide at gå i skole, men ser frem til sommerferien. Hendes ansigt lyser op, når nogen nævner hendes to hunde – Annie, chokolade labben, og Buster, en livlig blandingshund. Eva elsker hunde så meget, at hun har gjort det til en forretning og tjener penge om sommeren med sin egen hundeluftningstjeneste.

Men ved at møde Eva forstår man, at ordet “handicappet” ofte er en forkert betegnelse for mennesker med særlige behov. Eva har cerebral parese, en gruppe af sygdomme, der skyldes skader på den del af hjernen, der styrer og koordinerer muskelbevægelser. Hun har lært at tilpasse sig sin tilstand ved hjælp af hjælpemidler, sin egen drivkraft og det venlige samarbejde fra sine omgivelser. Hun er en fuldt integreret elev på The Crossroads School.

Eva har fysiske udfordringer: Hun er nonverbal og har ingen finmotorisk kontrol. Hun bevæger sig rundt i en let kørestol og har brug for hjælp fra en fuldtidsassistent. For at kommunikere bruger hun en simpel lamineret alfabettavle. En batteridrevet rød pennelampe, der er klippet fast på kanten af en baseballkasket, giver hende mulighed for at stave sine tanker ved at nikke med hovedet. I klassen læser hendes hjælper, Laurel Isbister, hendes ord højt og noterer hendes testbesvarelser i hånden.

Eva har lært at beherske en række hjælpemidler, som giver hende endnu mere kommunikationsmæssig uafhængighed i hjemmet. Et af disse apparater kaldes en HeadMouse. Den består af en lille boks, der er monteret oven på computeren, og som udsender et infrarødt lys og følger bevægelsen af en lille reflekterende prik, som Eva bærer midt på panden. Når hun bevæger hovedet, aktiverer computerens markør et tastatur på skærmen, så Eva kan skrive rapporter, skrive breve og sende e-mails.

Hvor dygtig hun end er til at bruge den mere komplekse teknologi, foretrækker Eva den lavteknologiske pennelampe og staveplade til at interagere personligt med sine venner og klassekammerater.

“Mere omfattende teknologi,” siger hun, “distraherer dem fra, hvem jeg er.” For Nika Hoffman, Evas engelsklærer i 11. klasse, var hjælpeteknologi afgørende for at hjælpe med at indlede og opretholde direkte kontakt for alle involverede. “Vi har en meget egalitær opsætning i klassen,” forklarer Hoffman. “Alle sidder i en bred cirkel, så de alle kan se hinanden. Eva arbejder ved siden af alle de andre. Hun er en del af den kreds og deltager i enhver henseende.”

Teknologi, både høj- og lavteknologi, er blevet en stor udligner, der gør det muligt for elever med særlige behov at lære i det almindelige klasseværelse og hjælper lærerne – som måske er nye i forhold til mainstreaming – med at gøre overgangen gnidningsløs for alle.

Behovet for mainstreaming

I sin 21. årsrapport til Kongressen angiver Undervisningsministeriet Office of Special Education and Rehabilitative Services, at 11 procent af den nationale elevpopulation i alderen 6-17 år er omfattet af Individuals with Disabilities Education Act (ide). Af disse børn er 96 procent i almindelige offentlige og private skoler. Inklusionsprogrammer har til formål at integrere disse elever fra specialundervisningsprogrammer til det almindelige klasseværelse. Succes afhænger ikke kun af elevernes adgang til hjælpemidler, men også af lærernes vilje til at anvende nye strategier i klasseværelset.

I 1990 forberedte Linda Schilling, en lærer i femte klasse i Cornelius, N.C., sig på at byde fem nye elever velkommen – to med muskeldystrofi, der var fastlåst til kørestole, og tre med indlæringsvanskeligheder. Hun havde ikke tidligere erfaring med at integrere specialelever, og hun var heller ikke særlig velbevandret i de nyeste hjælpeteknologier. Stillet over for denne nye udfordring modtog fru Schilling et tilskud fra Carolina Computer Access Center til at anvende teknologi til at hjælpe sine nye elever. Hun hentede støtte og inspiration fra det kooperative læringsmiljø i sit klasseværelse.

“Lærere, der er nye i denne situation”, siger Schilling, “skal først indrømme, hvad de ikke ved, acceptere det og derefter begynde læringsprocessen. Vigtigst af alt er det at få alle involveret.” Schilling inddrog hele sin klasse i indsatsen. Klassekammeraterne viste sig at være lige så afgørende for processen som computeren.

Siden Linda Schillings erfaring er hjælpeteknologierne blevet mere sofistikerede for hvert år, der går. Dr. Denise Lance underviser i “Mainstreaming: Lise Lance underviser “Mainstreaming: Undervisning af personer med særlige behov i det almindelige klasseværelse” for University of San Diego gennem OnlineLearning.net, en førende udbyder af online efteruddannelse for voksne. Lance, som også underviser studerende i hele landet fra sin computer i Missouri, er blevet ekspert i brugen af hjælpemidler som følge af sin egen cerebral parese. I sit arbejde fremhæver hun bredden af de muligheder for udstyr, der er til rådighed for studerende og andre med særlige behov.

“Der er mere end 20.000 hjælpemidler og softwareprogrammer på markedet”, påpeger Dr. Lance, “og hver enkelt handicappet har forskellige styrker og behov. Den anvendte teknologi vil variere afhængigt af handicapet, graden af sværhedsgrad og den enkeltes eget personlige valg.”

Eva Sweeney foretrækker måske sin lavteknologiske staveplade til samtaler, men hun nyder at bruge en computer og bad sine forældre om en computer, da hun kun var tre år. Hun blev fortrolig med computere og deres muligheder, da hun deltog i et særligt førskoleprogram på University of California i Los Angeles. UCLA Intervention Program for Children with Disabilities er en effektiv model til at introducere børn med særlige behov til hjælpeteknologi og inklusionsprocessen.

Dette program, der ledes af den administrerende direktør Kit Kehr, omfatter 14 småbørn, hvoraf to er ikke-handicappede. For Kehr er tilstedeværelsen af ikke-handicappede jævnaldrende i småbørnsgruppen vigtig, fordi “det er en katalysator for social interaktion, kommunikation og leg blandt de små”. Det hjælper også forældrene til at genkende aspekter af deres barns udvikling, som er en del af den normale udvikling.”

Programmet er bemandet med to småbørnspædagoger og to hjælpepædagoger samt ergo-, fysio- og talepædagoger. Initiativet, der blev startet i 1982, har fremmet brugen af computere og hjælpeteknologi og har været pioner i udviklingen af mere end 80 pædagogiske softwareprogrammer til elever med særlige behov.

Midt i et ellers typisk børnehaveklasseværelse er tre børn samlet omkring en computerkonsol og spiller “Paper Dolls”, en aktivitet, der lærer de små at identificere sæsonbestemt tøj og klæde figurerne på skærmen på. Spillerne kan foretage ændringer på skærmen med en enkelt, simpel kontakt.

Hvor de kommer ind i en almindelig børnehave i en alder af 3 år, vil børnene have været udsat for en række computeroplevelser her på UCLA-institutionen. Ifølge Kehr: “Computere er med til at stimulere børnene til at gøre mere, og de bliver generelt også hængende længere ved computeren. De interagerer i små grupper, hvilket bidrager til den sociale udvikling, og det er også med til at fremme den motoriske, kognitive, sproglige og personlige udvikling.”

Fyldning af hullerne

Det er ikke alle børn med særlige behov, der har den fordel at lære at bruge teknologi i en så tidlig alder, og nogle børn – handicappede efter slagtilfælde, bilulykker eller skudsår – befinder sig pludselig i en situation, hvor de har brug for hjælp. For at lære, hvilke hjælpemidler der er til rådighed, og hvordan de bedst anvendes, kan skoler, lærere, forældre og handicappede elever henvende sig til den almennyttige Alliance for Technology Access (ATA) og dens 42 landsdækkende ressourcecentre.

Et ATA-sted, Computer Access Center (CAC) i Los Angeles, overvåges af den administrerende direktør Mary Ann Glicksman og har indgået kontrakt med skoledistrikter i det sydlige Californien om at hjælpe elever med særlige behov og deres lærere i mainstreaming-processen. Deres mål er fuld inklusion. Computer Access Center tilbyder hundredvis af softwareløsninger og perifere computerløsninger og hjælper hver enkelt bruger med at skræddersy en individualiseret teknologisk løsning.