Serena Williams fortjener en del af skylden for sine handlinger

Som Serena Williams stod over for medierne i tarmene i Arthur Ashe Stadium lørdag aften, gav hvert punkt, hun forsøgte at køre hjem, fuldstændig mening.

  • Det var uretfærdigt af stolsdommeren at fratage hende et point og derefter et spil mod slutningen af hendes endelige nederlag til US Open-mesteren Naomi Osaka fra 2018.
  • Mænd er længe sluppet af sted med at misbruge stols- og linjedommere i tennis.
  • Hun har været fortaler for at sikre lige rettigheder for kvindelige spillere på tour, og det, der skete for hende under lørdagens finale, kan i sidste ende ændre den måde, kvindelige tennisspillere bliver behandlet på.

Det er nemt at være enig i budskabet efter kampen.

Men det var også svært at omfavne den måde, det budskab blev leveret på i løbet af hendes to-sæts nederlag til Osaka, den fremadstormende stjerne af haitiansk og japansk afstamning, der vandt sin første Grand Slam-titel.

Det, som Williams gjorde på center court på Arthur Ashe Stadium lørdag aften, var ikke et godt billede for hende.

Som den bedste spiller i spillet ikke længe efter, at hun blev professionel i 1995, har Williams fortjent retten til at lufte sig over et opkald, som hun følte var ufortjent. På den anden side er der konsekvenser og eftervirkninger for spillere, der fortsætter med at overskride den “linje i sandet”, som officials har sat.

Og Williams, der fylder 37 år om et par uger, ved, at hun ikke kan bortforklare sit udbrud ved at sætte sine chips på, at mænd også gør det. Og ønsker hun virkelig at etablere standarden for unge kvindelige tennisspillere ved at bruge opførslen hos snotdumme drenge som eksempel?

I nogle tilfælde har nogle af de mandlige spillere på touren opført sig som idioter.

Novak Djokovic, der vandt US Open 2018 i søndags, måtte udsende en video-undskyldning, efter at en aggressiv gestus forskrækkede en bolddreng, der arbejdede i mesterskabskampen i Miami Open i 2015.

Nick Kyrgios fra Australien har fortjent sit ry som bad-boy ved at skælde ud på officials, smadre rackets og endda se ud til at snyde spillet ved tilsyneladende at tanke kampe.

Og vi har alle hørt om eller set den barnagtige opførsel, som John McEnroe udviste i løbet af sin 16-årige karriere. I 1990 blev McEnroe rent faktisk udelukket i fjerde runde af Australian Open på grund af et længerevarende raserianfald, der var mildt efter hans standarder, og han forklarede år senere: “Jeg formoder, at selv om jeg ikke føler, at jeg burde være blevet udelukket, for eksempel i den pågældende kamp, er jeg sikker på, at der var et par andre, hvor jeg nok fortjente det.”

Men når det kommer til tirader, får selv Williams ikke en chance for at slippe. Hendes klager under US Open i 2004 var berettigede, da fire forfærdelige kendelser gik imod hende i afgørende øjeblikke under et kvartfinalenederlag til Jennifer Capriati.

Fem år senere, i semifinalen i US Open i 2009, holdt Williams sin racket op på en truende måde, da hun gik hen mod den linjevagt, der kaldte hende for en fodfejl. Williams truede med at “skubbe denne bold ned i din (bandeord slettet) hals”. Kodeksovertrædelsen mod Williams gav hende et strafpoint, hvilket afsluttede kampen mod Kim Clijsters, da hun allerede var nede på matchbold.

Så spillere af alle køn i alle sportsgrene mister nogle gange besindelsen, når udråbene går dem imod.

Det er desværre sådan, at mandlige atleter i tennis bliver bedømt ud fra andre kriterier end deres kvindelige kolleger. Deres handlinger bliver omfavnet som passion og ofte bifaldet.

Williams og de andre kvinder på touren – især farvede kvinder – skal være dobbelt så gode og halvt så gale for at få succes. Det er et kriterium, som de skal navigere efter i tennis og i livet.

Kvinder skal arbejde hårdere, fordi deres arbejde ofte bliver undersøgt mere nøje. Det er en pointe, som jeg bliver endnu mere berørt af, når jeg lytter til de rædselshistorier, som min datter ofte deler med mig, mens hun navigerer i sin professionelle karriere. Det er hendes erfaring, at ligegyldigt arbejde fra mandlige kolleger bliver ignoreret, mens mindre fejltrin fra kvindelige medarbejdere ofte bliver behandlet på DEFCON-niveau.

Williams mistede besindelsen. Vi forstår det.

Og officials er ofte forudindtagede og har af og til nag mod atleter, som de ikke kan lide (den tidligere NBA-official Joey Crawford udviste engang Tim Duncan for at grine, mens San Antonio Spurs-angriberen sad på bænken. Crawford blev idømt en bøde på 100.000 dollars).

Der er ingen beviser for, at stævnedommer Carlos Ramos havde nogen fordomme mod Williams. Men det sker.

Lad os være tydelige her: Den overtrædelse af kodekset for coaching, der udløste hele rækken af begivenheder, burde aldrig være blevet kaldt af Ramos. Det førte til en anden overtrædelse af kodekset og et point fradrag, da Williams smadrede en racket efter at være faldet sammen i et afgørende femte parti i andet sæt (efter at to dobbeltfejl havde skadet hendes chance for at tage en 4-1 føring).

Den tredje overtrædelse, som kostede hende et parti, kom efter at hun fortsatte med at diskutere og kaldte Ramos en “tyv.”

En overtrædelse af kodekset for at kalde nogen et navn? Tennisofficials er blevet kaldt værre.

Williams indrømmede bagefter, at hun aldrig havde haft et problem med Ramos, som har ry i tennis for at være streng. Ramos har tiltrukket sig Rafael Nadals vrede (han udstedte to advarsler for langsomt spil under French Open 2017), Andy Murray (han udstedte en overtrædelse af kodekset under OL i 2016) og Venus Williams (han beskyldte hende for at modtage coaching under en French Open-kamp i 2016).

Ramos ejer det, der i tennis er kendt som et “guldmærke”, som formodes at være tegn på den højeste præstation blandt tennisofficials. Men en dommer på toppen af sit håndværk burde i et afgørende øjeblik i en Grand Slam-finale have anerkendt den lidenskab, som Williams udviste efter den første overtrædelse af kodekset.

Og ligesom solide officials har gjort i alle sportsgrene, når de er blevet konfronteret med store atleter, der udtrykker sig i øjeblikkets hede, burde Ramos have kigget væk og ignoreret hendes fortsatte klager.

For alle, der ønsker at tilbyde et forsvar for Ramos – der er ingen. Williams, med 23 Grand Slam-singletitler og én sejr væk fra at befæste sin status som den største damespiller i historien, er den spiller, som alle kom for at se.

Hvis Williams’ nedsmeltning var sket ved, lad os sige, Western & Southern Open i sidste måned eller en anden turnering end en major, havde denne historie måske varet en enkelt nyhedscyklus.

Miljøet, en major-turnering, er grunden til, at denne historie vil have ben og sandsynligvis vil blive hængende ved hende længe efter, at hendes Hall of Fame-karriere slutter.

Hvis man begår en massiv fejlvurdering, når der er meget på spil, er resultaterne ofte monumentale. Tænk på, hvor Golden State Warriors ville være lige nu, muligvis i jagten på deres femte NBA-titel i træk, hvis Draymond Green ikke havde ramt LeBron James i lysken, hvilket førte til hans suspension i kamp 5 i finalen i 2016 – en selvisk handling, der bidrog til, at Cleveland Cavaliers kom tilbage fra et 3-1-underskud og vandt titlen.

Williams er ikke Draymond Green.

Williams er en kongelig tennisspiller med en moderlig historie, da hun vendte tilbage til storhed efter fødslen af sin datter og blev et drømmelærred for annoncører fra Madison Avenue, der leverede tv-reklameklassikere, der blev sendt gentagne gange under US Open. Williams er en rollemodel for unge farvede spillere, herunder Osaka, Sloane Stephens og Madison Keys, som blev inspireret af Williams-søstrenes opstigning til tennisdominans via den utraditionelle vej fra Compton, Californien. Og hun er en motivationsfaktor for unge mødre, der står over for udfordringerne ved at vende tilbage til et normalt liv efter en vanskelig fødsel.

Forældre, der opdrager farvede børn i barske miljøer (eller i ethvert miljø), sætter pris på de lektioner, som Williams-søstrene lærte af deres far, Richard, der forberedte sine piger på de forhindringer, de ville møde på grund af deres hudfarve. Det var ofte en hård kærlighedstilgang fra Richard Williams, som ønskede, at hans døtre skulle være godt rustet til at klare de høje forhindringer og navigere i de vanskelige udfordringer, de ville stå over for som sorte piger, der forsøgte at spille sig ind i en sport, der indtil da havde været overvejende hvid.

Både Williams-søstrene, og især Serena, demonstrerede en styrke og sejhed til at overvinde uoverstigelige odds ved mange lejligheder i løbet af sin karriere. Vil du have beviser? Se bare båndet fra semifinalen i Australian Open i 2003, hvor Serena tabte første sæt og kom tilbage efter at have været bagud 5-1 i tredje sæt for at vinde; eller videoen fra semifinalen i Australian Open i 2005, hvor Williams tabte første sæt og reddede tre matchbolde i en comebacksejr, der slog hendes ejerskab over Maria Sharapova fast.

Læren: Man vender sig aldrig bort fra en Serena Williams-kamp, uanset hvor alvorlige hendes omstændigheder ser ud til at være.

Har Williams en chance for at komme tilbage mod Osaka?

Vi fik aldrig en chance for at finde ud af det lørdag, da hun hurtigt faldt fra hinanden, efter at Ramos udstedte sin første kodeovertrædelse.

På et tidspunkt blev de lag, der gjorde Williams til en mester, en kriger og en rollemodel, langsomt fjernet for at afsløre en atlet, der var sårbar og rasende.

Spurgt lørdag, om hun følte, at hun kunne være kommet tilbage mod Osaka, en spiller, som Williams ikke har vundet et sæt mod i to kampe, svarede Williams:

“Jeg kæmper altid til det sidste.”

Williams tog desværre sig selv ud af kampen om US Open-titlen 2018.

Man kan sige, at Williams lørdag var et offer for sexisme eller racisme. Begge dele var blandt de hot takes, der dukkede op efter hendes tab. Og begge dele kan indeholde en vis sandhed.

Den større sandhed er, at det er sandsynligt, at der aldrig vil være et øjeblik i Williams’ karriere, hvor hun går på banen mod Osaka og går derfra og tror, at hun er den overlegne spiller.

Williams kan stadig vinde majors. Jeg forventer, at Williams vinder majors.

Men for at vinde kampen, skal man være med i kampen.

I slutningen mod Osaka var Williams knap nok med i kampen.

Når vi placerer skylden på, hvem der er ansvarlig, må vi ikke glemme at inkludere den ene person, der ikke formåede at bevare roen på et afgørende tidspunkt i en afgørende kamp.

Serena.

Jerry Bembry er seniorskribent på The Undefeated. Han har bl.a. en serenade af Lizz Wright og ser Knicks spille en NBA-kamp i juni.