Fortælling af fortiden: The Walking Purchase of 1737

Af Melanie Gold

I 1737 blev der løbet et historisk maratonløb gennem Lehigh Valley. Det var et løb fra kolonitiden, som kun bestod af tre løbere, og selv om det åbnede området for mere europæisk bosættelse og handel, var det en fantastisk menneskelig udholdenhedspræstation. Det blev kaldt “Walking Purchase”, og jeg fejrer 276-årsdagen for dette løb ved at følge denne historiske begivenhed … men jeg snyder en smule. Jeg går slet ikke; jeg kører den i min udendørs Jeep.

Den 19. september 1737 tog tre mænd – Solomon Jennings, James Yates og Edward Marshall, alle bosiddende i Pennsylvania – af sted ved daggry fra Wrightstown Friends Meeting House i Bucks County, ledsaget af en række observatører fra provinsregeringen, tidtagere og nysgerrige, og et par Lenape-indianere, der var tilsynsførende. De opfyldte en noget tvivlsom traktat, der var blevet forhandlet 50 år tidligere.

Dengang var det østlige Pennsylvania den vestlige grænse, og Wrightstown er også stedet, hvor min rejse begynder. Efter at have udforsket kvækerkirkegården ved siden af forsamlingshuset kører jeg i min bil mod nordvest ad Durham Road, også kendt som PA Route 413, og følger den i ca. 15 miles. Et par kilometer inde i køreturen passerer jeg Gardenville Hotel, som skulle have været åbnet for forretning i 1737. Den “vandrende” gruppe ville have kørt forbi dette sted, idet de var ivrige efter at lægge så meget afstand som muligt mellem dem og Wrightstown. Der var en belønning på 500 acres land på spil.

Næsten med det samme satte Lenape-indianerne spørgsmålstegn ved deltagernes hastighed og retning. De havde allerede protesteret mod ægtheden af traktaten af 1686, der tillod Pennerne at opsluge alt det land, der kunne vandres på halvanden dag. De forventede at miste nogle landbrugsarealer langs Delaware-floden, men løberne blæste forbi den vestlige grænse, der var fastsat i traktaten, og gik mod vest ind i indianernes bedste jagtmarker. Indianernes protester faldt for døve ører.

I landsbyen Pipersville, hvor PA 413 møder PA 611, faldt den første af de tre løbere, Solomon Jennings, ud af løbet, udmattet. Jeg følger 611 nordpå mod Lake Nockamixon og passerer hurtigt over vandløb med navne som Deep Run og Tohickon Creek, og jeg bliver mindet om, at løberne ikke havde den bekvemmelighed, der var forbundet med broer. Når de løb op ad bakket terræn, ville de have svedt i deres linnedragter, og ved hvert lavt punkt, hvor de krydsede disse mange vandløb, ville de have gjort deres tunge lædersko og fødder våde. Og alligevel holdt de ifølge de fleste beretninger et rask tempo på 4,5 miles i timen på primitive stier og smalle veje. Det var ikke underligt, at Jennings var faldet ud.

Ved middagstid, seks timer inde i løbet, havde Marshall og Yates nået krydset mellem PA-ruterne 412 og 212 nær Springtown, hvor de kun stoppede i 15 minutter for at spise og hvile og derefter fortsatte op ad rute 412 gennem Hellertown og Southside Bethlehem. Efter at have krydset Lehigh-floden i Bethlehem fulgte de en nordvestlig rute omtrent parallelt med PA 145 og pressede sig i yderligere fire timer gennem et stadig mere ujævnt og kuperet terræn. De standsede for natten i nærheden af indianerbyen Hokendauqua, hvor et skilt markerer det generelle sted, hvor Marshall og Yates krydsede Hokendauqua Creek for at hvile trods truslen om potentiel vold.

Den næste morgen drog Yates og Marshall af sted i regnvejr og fortsatte op ad Nescopeck Path, en indianersti, der gik parallelt med østsiden af Lehigh River, på vej ind i ukendt territorium. Jeg kører en lignende rute, PA 145 til PA 248, og jeg bliver nødt til at stoppe op ved det barske, bjergrige landskab, der pludselig dukker op ved Palmerton, ca. 15 km nord for morgenens startpunkt. Vi er på vej ind i Pocono Mountains.

Idet de pressede sig videre mod nordvest på trods af deres udmattelse, krydsede mændene Pohopoco Creek i taljedybt vand nær den indianske by Pokopogchunk (den moderne by Parryville). På dette sted faldt den arbejdende Yates med ansigtet ned i det hvirvlende vand. Marshall, der førte løbet, vendte tilbage for at redde den forpinte mand, mens observatørerne til fods og til hest fulgte efter. Da Marshall slæbte Yates i land, skurede den sårede mand sig for øjnene og udbrød, at han ikke kunne se noget. (Han fik synet tilbage tre dage senere, men Yates døde inden for et år.) Uden Yates fortsatte Marshall videre, selv om han også var udmattet af at bestige et bjerg med en 45 graders hældning i en højde af 1.700 fod. Min bil slæber også op ad bjerget, forbi Penn’s Peak underholdningssted til en flad lysning på toppen, en oase.

Da, kl. 14.00 den 20. september 1737, erklærede sherif Timothy Smith fra Bucks County afslutningen på “vandringen” for Edward Marshall, den enlige afslutter, omtrent ved krydset mellem Maury Road og Route 903, et par miles nord for Jim Thorpe memorial i Jim Thorpe, PA.

I alt vandt Penn-arvingerne ved Walking Purchase ca. 1.200 kvadratmil land, der var rigt på vildt, agerjord og andre naturressourcer, til Penn-arvingerne. Marshall modtog aldrig sin belønning på 500 acres jord i det nye territorium; og da han præsenterede sig for Thomas Penn, blev han i stedet tilbudt en udbetaling på fem britiske pund.

Samtidig glemte indianerne aldrig den letbenede politiske bonde, der havde kostet dem deres bedste jagtmarker. Da Marshall i 1752 bosatte sig med sin familie nær Delaware Water Gap i 1752, var de fleste Lenape-indianere blevet tvunget til Ohio River Valley nær Pittsburgh. Under den franske og indianske krig, da Lenape-folket vendte tilbage til deres hjemland for at hævne deres masseudvisning, betalte Marshalls kone den ultimative pris for de uretfærdigheder, der blev gjort indianerne.

Mens jeg kører tilbage ned ad bjerget på vej hjem, viser trafikskiltene, at dette er et godt sted for faldende sten og kørende 18-hjulstrækkere. Ærlig talt er jeg udmattet efter at have kørt ruten i en robust Jeep, og jeg kan kun forundres over Marshalls kondition, udholdenhed og den brutale styrke og rene styrke, han var nødt til at holde pause et øjeblik for at redde sin konkurrents liv, før han selv krævede sejren. Langt fra en “walker” var Marshall helt sikkert en olympier fra kolonitiden.